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El género de abejas más raro en América del Norte no es tan raro después de todo

El género de abejas más raro en América del Norte no es tan raro después de todo
Vistas lateral y dorsal de la abeja «misteriosa». Este es el espécimen holotipo de Brachymelecta mucida, que se presume fue recolectado en Nevada en la década de 1870. Ahora se entiende que es un espécimen aberrante de Brachymelecta californica, la abeja cuco excavadora de California. Crédito: Thomas Onuferko, Museo Canadiense de la Naturaleza

Investigadores canadienses han descubierto que una abeja considerada una de las más raras del mundo, como única representante de su género, no es más que un espécimen inusual de una especie muy extendida.


por el Museo Canadiense de la Naturaleza


Científicos del Museo Canadiense de la Naturaleza (CMN) y la Universidad de York han reclasificado la abeja misteriosa, recolectada en algún lugar de Nevada en la década de 1870, como Brachymelecta californica . Señalan que es un individuo aberrante de una especie, la abeja cuco excavadora de California, que forma parte de un grupo que incluye otras cinco especies. Todas son abejas cleptoparásitas, con hembras que ponen huevos en los nidos de abejas excavadoras. Se sabe que la propia Brachymelecta californica está muy extendida desde el oeste de Canadá hasta el sur de México.

El documento que deja las cosas claras publicado hoy en el European Journal of Taxonomy . «El espécimen inusual ha desconcertado a los investigadores de abejas durante décadas y ha engañado a algunos de los grandes expertos del mundo en taxonomía de abejas», dice el Dr. Thomas Onuferko, investigador asociado del CMN y autor principal del estudio. «Ahora pueden dejar de buscar más ejemplos de esta abeja ‘rara'».

La abeja fue descrita por primera vez en 1879 por el entomólogo estadounidense Ezra Townsend Cresson del espécimen de Nevada. Más tarde se colocó en su propio género y se renombró como Brachymelecta mucida en 1939, un nombre que solo se ha asociado con este espécimen solitario.

Se distingue de otras abejas relacionadas porque la superficie dorsal de su abdomen está inusualmente cubierta de pelos pálidos, que son parcialmente oscuros en otros especímenes de lo que ahora se considera la misma especie. Otra característica inusual es que las alas delanteras del espécimen tienen cada una dos celdas submarginales (el número normal de abejas en este grupo es tres). Estas dos características habían confundido a todos, hasta ahora.

En 2019, Onuferko pudo examinar el raro espécimen durante una visita a las colecciones de la Academia de Ciencias Naturales de la Universidad de Drexel en Filadelfia. Allí, descubrió una serie de otros especímenes con las mismas etiquetas de localidad vagas, pero estas abejas fueron identificadas como Xeromelecta californica , una especie que también fue descrita por Cresson en el año anterior a la descripción de la especie misteriosa.

El género de abejas más raro en América del Norte no es tan raro después de todo
Etiquetas de colección e identificación asociadas con el holotipo de la abeja «misteriosa», incluida la etiqueta original (arriba a la derecha) de Ezra Townsend Cresson. Crédito: Thomas Onuferko, Museo Canadiense de la Naturaleza

En algunos de los especímenes, el patrón de venas en las alas es el mismo que en el espécimen misterioso. «En ese momento, hice la conexión de que estos especímenes podrían ser todos de la misma especie», dice Onuferko.

Esta conexión se vio reforzada por el descubrimiento en la colección del Dr. Laurence Packer en la Universidad de York de una abeja que también tenía pelos notablemente pálidos en todo el abdomen. El código de barras de ADN confirmó que la muestra era Xeromelecta californica . Los pelos que normalmente son oscuros en esta especie eran completamente claros. Onuferko y Packer, que también colaboraron en el estudio, concluyeron que los pelos probablemente carecían de pigmentación debido a una forma de albinismo parcial.

El hallazgo sorprendió a Packer porque algunos de los mejores biólogos de abejas habían estudiado el espécimen, pero agrega, «hurgar en las colecciones antiguas es en realidad algo importante que hacer. Hay mucho por descubrir dentro de las colecciones de los museos, y en este caso reveló que una abeja rara no es tan rara después de todo «.

El descubrimiento ha provocado un cambio de nombre inusual, que se basa en las reglas de la organización que gobierna el nombre de las especies animales: la Comisión Internacional de Nomenclatura Zoológica. Debido a la cronología de las fechas en las que se publicaron los distintos géneros y nombres de especies de las abejas, Brachymelecta californica tiene prioridad como nombre aceptado, y las cinco especies relacionadas clasificadas como Xeromelecta ahora también forman parte del género Brachymelecta . Este género, anteriormente conocido por un solo espécimen, ahora se conoce en la mayoría de las colecciones de abejas en América del Norte.

«La reclasificación de esta abeja muestra por qué es importante describir nuevos taxones a partir de múltiples ejemplos y por qué los entomólogos recolectan especímenes en serie», explica Onuferko. Es imposible conocer el rango de variación dentro de una especie con un solo espécimen, y describir nuevas especies a partir de una sola muestra corre el riesgo de confundir un espécimen aberrante con una nueva especie.

Aún ocasionalmente se describen nuevas especies a partir de especímenes individuales; sin embargo, en tales casos, la nueva especie debe estar completamente justificada (utilizando evidencia tanto molecular como morfológica, si es posible), para evitar problemas taxonómicos en el futuro.

Los autores del estudio explican que muchos investigadores han escrito sobre la abeja misteriosa bajo su clasificación anterior como Brachymelecta mucida , lo que significa que los recursos intelectuales se dedicaron a un espécimen que no los merecía. “Los recolectores de abejas estaban efectivamente en busca de una esquiva ‘ballena blanca; o más apropiadamente, una’ abeja blanquecina ‘, una especie que evidentemente solo existía en la mente de los taxonomistas”, dice Onuferko.



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