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El hongo combate los ácaros que dañan a las abejas melíferas

El hongo combate los ácaros que dañan a las abejas melíferas
Ácaros Varroa destructor en una placa de Petri bajo un microscopio después de haber sido expuestos a la nueva cepa de hongos Metarhizium. Crédito: Universidad Estatal de Washington

Una nueva cepa de hongos podría proporcionar un método libre de químicos para erradicar los ácaros que matan a las abejas melíferas, según un estudio publicado este mes en Scientific Reports .


por la Universidad Estatal de Washington


Un equipo dirigido por entomólogos de la Universidad Estatal de Washington crió una cepa de Metarhizium, un hongo común que se encuentra en los suelos de todo el mundo, para que funcione como agente de control contra los ácaros varroa . A diferencia de otras cepas de Metarhizium, la creada por el equipo de investigación de WSU puede sobrevivir en los ambientes cálidos comunes en las colmenas de abejas melíferas, que generalmente tienen una temperatura de alrededor de 35 grados Celsius (o 95 F).

«Sabíamos que el metarizio podía matar a los ácaros, pero era caro y no duró mucho porque los hongos murieron con el calor de la colmena», dijo Steve Sheppard, profesor del Departamento de Entomología de WSU y autor correspondiente del artículo. «Nuestro equipo utilizó la evolución dirigida para desarrollar una cepa que sobrevive a temperaturas más altas. Además, Jennifer tomó esporas de hongos de los ácaros muertos, seleccionando la virulencia contra la varroa».

Jennifer Han, investigadora postdoctoral en WSU, dirigió el programa de reproducción junto con los profesores de investigación asistentes de WSU, Nicholas Naeger y Brandon Hopkins. Paul Stamets, copropietario y fundador de la empresa Fungi Perfecti, con sede en Olympia, también contribuyó al artículo. Stamets es un experto en hongos, conocido por utilizar varias especies en aplicaciones que van desde la medicina hasta el biocontrol.

Los ácaros Varroa destructor, pequeños parásitos que viven de las abejas melíferas y chupan su «sangre», desempeñan un papel importante en el trastorno de colapso de colonias, que hace que los apicultores pierdan entre el 30 y el 50% de sus colmenas cada año. Los ácaros se alimentan de abejas, debilitando su sistema inmunológico y haciéndolas más susceptibles a los virus.

El hongo combate los ácaros que dañan a las abejas melíferas
Ácaros Varroa vistos viviendo en una abeja. Los ácaros debilitan el sistema inmunológico de las abejas, transmiten virus y extraen nutrientes. Crédito: Foto de Scott Bauer, Servicio de Investigación Agrícola del USDA.

Las principales herramientas que usan los apicultores para combatir la varroa son productos químicos, como los acaricidas, pero las pequeñas plagas están comenzando a desarrollar resistencia a esos tratamientos, dijo Naeger.

Metarhizium es como un moho, no un hongo. Cuando las esporas aterrizan en un ácaro varroa, germinan, perforan el ácaro y proliferan, matándolo de adentro hacia afuera. Las abejas tienen una alta inmunidad contra las esporas, lo que las convierte en una opción segura para los apicultores.

Stamets, que hizo algunas de las pruebas iniciales con Metarhizium que demostraron que el hongo no podía sobrevivir a las temperaturas de la colmena, quedó impresionado por el trabajo realizado por los investigadores de WSU.

«La ciencia progresa a través de prueba y error, y mi técnica no fue económica debido al calor de la colmena», dijo. «Pero Jennifer hizo una enorme cantidad de trabajo de cultivo para romper esa barrera térmica con esta nueva cepa. Es difícil apreciar realmente el esfuerzo hercúleo que se necesitó para conseguir esto».

Han y Naeger examinaron más de 27.000 ácaros en busca de niveles de infección para obtener la nueva cepa.

El hongo combate los ácaros que dañan a las abejas melíferas
Ácaros Varroa destructor en una placa de Petri antes de ser expuestos a la nueva cepa de hongos Metarhizium. Crédito: Universidad Estatal de Washington

«Fueron dos años sólidos de trabajo, más un esfuerzo preliminar», dijo Han. «Hicimos pruebas en el mundo real para asegurarnos de que funcionaría en el campo, no solo en un laboratorio».

Este es el segundo hallazgo importante que proviene de la asociación de investigación de WSU con Stamets que involucra abejas y hongos. El primero implicó el uso de extracto de micelio que redujo los niveles de virus en las abejas melíferas.

«Proporciona un verdadero golpe uno-dos, usando dos hongos diferentes para ayudar a las abejas a combatir la varroa», dijo Stamets. «Los extractos ayudan al sistema inmunológico de las abejas a reducir el número de virus, mientras que el Metarhizium es un agente de control biológico de ácaros potencialmente excelente».

El siguiente paso es buscar la aprobación de la Agencia de Protección Ambiental para usar Metarhizium en las colmenas utilizadas en la agricultura. El equipo también debe finalizar los métodos de entrega para que los apicultores apliquen el hongo en las colmenas.

«Esperamos que en 10 años, en lugar de acaricidas químicos, Metarhizium se use ampliamente para controlar los ácaros Varroa», dijo Sheppard. «Y que el problema de los ácaros para los apicultores se ha reducido significativamente».

El equipo cree que los métodos que desarrollaron para desarrollar Metarhizium para el control de la varroa también podrían usarse para mejorar los agentes de control biológico en otros sistemas de cultivo.



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