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El marco arroja luz sobre la pérdida de nitrógeno en la producción de alimentos comunes

herramienta de medición en campo de producción
Para medir las emisiones de gases de efecto invernadero de la aplicación de estiércol en una granja de apio, los investigadores cubrieron algunas de las plantas con cámaras que atraparían los gases. El borde de metal es la base de la cámara. Crédito: Shu Kee Lam

El elemento nitrógeno es un arma de doble filo. Es esencial para cultivar plantas y alimentar a las personas, pero también es una de las principales causas de contaminación en todo el mundo. 


Kaine Korzekwa


Solo mediante el uso de nitrógeno de forma más sostenible se pueden equilibrar los efectos positivos y nocivos del nitrógeno.

Xia (Emma) Liang, miembro de la  Sociedad Estadounidense de Agronomía , estudia la pérdida de nitrógeno durante la producción de alimentos.

Liang y su equipo crearon un marco que mide con precisión la pérdida de nitrógeno en una amplia variedad de cultivos y productos alimenticios. Recientemente presentó  su investigación  en la reunión anual virtual  ASA-CSSA-SSSA 2020 .

“Este marco puede capturar los impactos ambientales y los costos sociales de las pérdidas de nitrógeno”, explica Liang. «Esto nos permite potencialmente proporcionar información para informar a los consumidores, productores y legisladores».

El equipo espera que esta investigación ayude a lograr un progreso importante para hacer que los sistemas agrícolas en todo el mundo sean más sostenibles, menos contaminantes y más rentables.

Su marco midió tanto la pérdida total de nitrógeno como la intensidad de la pérdida de nitrógeno. Esta última es la pérdida por unidad de alimento o por unidad de nitrógeno producido. Esto permitió mejores comparaciones entre diferentes cultivos y alimentos.

Por ejemplo, los cereales tienen una intensidad de pérdida baja pero una pérdida general alta porque se cultivan en cantidades tan grandes. Por otro lado, un producto animal como la carne de búfalo tiene una intensidad de pérdida alta pero una pérdida general baja. Esto se debe a la pequeña cantidad producida.

estaciones de medición en forma de caja en campo de hierba
Las cámaras estáticas se utilizan en los campos para medir los gases de efecto invernadero. Esto ayuda a los científicos a determinar el efecto de los fertilizantes en la mejora de la eficiencia del uso del nitrógeno. Crédito: Shu Kee Lam

El marco revela que la cantidad y la intensidad de la pérdida varían mucho para los diferentes productos alimenticios, especialmente cuando se comparan entre agricultores y países. La base de datos incluye 115 productos agrícolas y 11 productos pecuarios a escala mundial.

El ganado es el que más contribuye a la contaminación global por nitrógeno. Le siguen la producción de arroz, trigo, maíz, cerdo y soja. La carne vacuna es también el alimento con mayor intensidad de pérdida, seguida del cordero, cerdo y otros productos ganaderos. Generalmente, la intensidad de la pérdida de ganado es mucho mayor que la intensidad de la pérdida de productos agrícolas. 

“La menor pérdida de nitrógeno de los 11 productos ganaderos supera la de los sustitutos vegetales”, dice Liang. «Esto confirma la importancia del cambio dietético para reducir la pérdida de nitrógeno a través del consumo».

La pérdida de nitrógeno de los campos puede causar daños de múltiples formas. Puede causar smog y más cambio climático. Daña el suelo y el agua, así como las plantas y animales que viven allí. Para los humanos, los altos niveles de nitrógeno en el aire y el agua se han relacionado con enfermedades.

Liang destaca que con las actividades actuales, el límite de nitrógeno del planeta, un «espacio operativo seguro» para la humanidad, se supera en más de dos veces.

Las soluciones son complejas. En las propias granjas, existen muchas técnicas para gestionar mejor el nitrógeno. Estos incluyen mejores tecnologías y prácticas de fertilizantes, mejores variedades de cultivos y seguir las «4 R». Esto significa usar el fertilizante correcto en la cantidad correcta, en el momento correcto y en el lugar correcto. También hay formas de mejorar la gestión del nitrógeno en el ganado.

Investigadores tomando medidas en áreas verdes
Los investigadores miden parcelas experimentales y recopilan datos de una prueba de campo para aprender sobre la pérdida de nitrógeno de diferentes productos alimenticios. Crédito: Shu Kee Lam

Sin embargo, Liang explica que las soluciones en la granja son solo la mitad de la batalla. También se necesita un enfoque económico.

“Un enfoque económico proporcionaría incentivos para adoptar mejores prácticas de gestión del nitrógeno”, dice. “Por ejemplo, deben darse incentivos para promover medidas sostenibles para mantener el nitrógeno del suelo. Estos incluyen la reducción del riesgo de degradación y erosión del suelo y el uso excesivo de fertilizantes «.

Las personas también pueden adoptar cambios útiles, agrega. Reducir el consumo de carne y reducir el desperdicio de alimentos son dos opciones. Otro es tener discusiones sobre la gestión sostenible del nitrógeno.

«Cuando compramos una lavadora o un automóvil, podemos elegir un producto más eficiente en el uso de agua y energía mediante la clasificación del agua y la energía», dice Liang. «Sin embargo, a pesar del creciente reconocimiento de la importancia del nitrógeno en la producción y el consumo sostenibles de alimentos, no seguimos una idea similar para los alimentos que comemos «.

Xia (Emma) Liang  es investigadora agrícola en la Universidad de Melbourne. Esta investigación fue apoyada por el Programa de Subvenciones del Fondo de Iniciativas de Investigación de la Universidad de Melbourne de la Facultad de Ciencias Agrícolas y Veterinarias, Meat Livestock Australia, Australia Research Council, Australia-China Joint Research Center, Healthy Soil for Sustainable Food production and Environment e Incitec Pivot Limited .

Obtenga más información sobre los impactos ambientales de la agronomía . 


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