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El misterio de la flor azul: el raro color de la naturaleza debe su existencia a la visión de las abejas

El misterio de la flor azul: el color raro de la naturaleza debe su existencia a la visión de las abejas
Crédito: Shutterstock

En una cena o en el patio de la escuela, la pregunta sobre el color favorito con frecuencia da como resultado una respuesta «azul». ¿Por qué a los humanos les gusta tanto el azul? ¿Y por qué parece ser tan raro en el mundo de las plantas y los animales?


por Adrian Dyer


Estudiamos estas preguntas y llegamos a la conclusión de que el pigmento azul es raro, al menos en parte, porque a menudo es difícil de producir para las plantas . Es posible que solo hayan evolucionado para hacerlo cuando les brinde un beneficio real: específicamente, atraer abejas u otros insectos polinizadores.

(Ver: Cambio de color en flores, respuesta ante cambio climático)

También descubrimos que la escasez de flores azules se debe en parte a los límites de nuestros propios ojos. Desde la perspectiva de una abeja, las atractivas flores azuladas son mucho más comunes.

Una historia de fascinación

Los antiguos egipcios estaban fascinados con las flores azules como el loto azul , y se tomaron muchas molestias para decorar objetos en azul. Utilizaron un pigmento sintético fascinante (ahora conocido como azul egipcio ) para colorear jarrones y joyas, y piedras preciosas azules semipreciosas como lapislázuli y turquesa para decorar artefactos importantes, incluida la Máscara de Tutankamón .

El tinte azul para telas es ahora común, pero sus raíces se encuentran en el antiguo Perú, donde se usaba un tinte índigoide para colorear telas de algodón hace unos 6000 años . Los tintes azul índigo llegaron a Europa desde la India en el siglo XVI, y los tintes y las plantas que los producían se convirtieron en productos importantes. Su influencia en la moda y la cultura humanas todavía se siente hoy, quizás más obviamente en jeans y camisas .

Los pintores del Renacimiento en Europa utilizaron lapislázuli molido para producir obras deslumbrantes que cautivaron al público.

Hoy en día, muchos azules se crean con pigmentos sintéticos modernos o efectos ópticos. La famosa fotografía del vestido azul / dorado que se hizo viral en 2015 no solo muestra que el azul todavía puede fascinar, sino que también resalta que el color es tanto un producto de nuestra percepción como de ciertas longitudes de onda de la luz.

(Ver: Una planta produce flores diferentes en primavera y verano porque el calor modifica la expresión de sus genes)

¿Por qué a los humanos les gusta tanto el azul?

Las preferencias de color en los seres humanos a menudo se ven influenciadas por factores ambientales importantes en nuestras vidas. Una explicación ecológica de la preferencia común de los humanos por el azul es que es el color del cielo despejado y las masas de agua limpia, que son signos de buenas condiciones. Además del cielo y el agua, el azul es relativamente raro en la naturaleza.

¿Y las flores azules?

Usamos una nueva base de datos de plantas en línea para estudiar las frecuencias relativas de las flores azules en comparación con otros colores.

Entre las flores que se polinizan sin la intervención de abejas u otros insectos (conocida como polinización abiótica), ninguna era azul.

Pero cuando miramos las flores que necesitan atraer abejas y otros insectos para mover su polen, comenzamos a ver algo de azul.

(Ver: Algunas flores han aprendido a recuperarse después de una lesión)

Esto muestra que las flores azules evolucionaron para permitir una polinización eficiente. Incluso entonces, las flores azules siguen siendo relativamente raras , lo que sugiere que es difícil para las plantas producir tales colores y puede ser un marcador valioso de la aptitud de las plantas polinizadoras en un ambiente.

Percibimos el color debido a cómo funcionan nuestros ojos y cerebro. Nuestro sistema visual generalmente tiene tres tipos de fotorreceptores de cono que capturan luz de diferentes longitudes de onda (rojo, verde y azul) del espectro visible. Luego, nuestros cerebros comparan la información de estos receptores para crear una percepción del color.

Para las flores polinizadas por insectos , especialmente abejas, es interesante considerar que tienen una visión de color diferente a la de los humanos.

Las abejas tienen fotorreceptores sensibles a las longitudes de onda ultravioleta, azul y verde, y también muestran preferencia por los colores «azulados» . La razón por la que las abejas prefieren las flores azuladas sigue siendo un campo de investigación abierto .

Por qué es importante comprender las flores azules

Aproximadamente un tercio de nuestra comida depende de la polinización de insectos. Sin embargo, las poblaciones mundiales de abejas y otros insectos están en declive, posiblemente debido al cambio climático, la fragmentación del hábitat, las prácticas agrícolas y otros factores causados ​​por el hombre.

(Ver: Un estudio revela el mejor uso de las flores silvestres para beneficiar los cultivos en las granjas)

La capacidad de las plantas con flores para producir colores azules está relacionada con la intensidad del uso de la tierra, incluidos factores inducidos por el hombre, como la fertilización artificial, el pastoreo y la siega, que reducen la frecuencia de las flores azules. Por el contrario, los entornos más estresantes parecen tener colores florales relativamente más azules para proporcionar resistencia.

Por ejemplo, a pesar de la aparente rareza de los colores de las flores azules en la naturaleza, observamos que en condiciones duras como en las montañas del Himalaya, las flores azules eran más comunes de lo esperado. Esto muestra que en entornos difíciles, las plantas pueden tener que invertir mucho para atraer a los pocos polinizadores de abejas esenciales disponibles. Por lo tanto, las flores azules parecen existir para anunciar mejor a los polinizadores de abejas cuando la competencia por los servicios de polinización es alta.

Saber más sobre las flores azules ayuda a proteger a las abejas

Los entornos urbanos también son hábitats importantes para los insectos polinizadores, incluidas las abejas . Tener jardines amigables con las abejas con flores, incluidas flores azules que tanto nosotros como las abejas realmente apreciamos, es una contribución conveniente, placentera y potencialmente importante para permitir un futuro sostenible. Básicamente, planta y mantén una buena variedad de flores , y los insectos polinizadores vendrán .


Proporcionado por The Conversation

Este artículo se vuelve a publicar de The Conversation bajo una licencia Creative Commons. Lea el artículo original .


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