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El número de grandes tiburones blancos aumenta en la costa norte de California

gran tiburón blanco
Crédito: CC0 Public Domain

Aún es mucho más probable que los veas en películas o programas de televisión que en persona, pero la cantidad de grandes tiburones blancos parece estar aumentando a lo largo de la costa norte de California, dicen los científicos que rastrearon a cientos de depredadores con dientes por sus distintivas aletas.


por Paul Rogers, The Mercury News


El nuevo estudio exhaustivo concluyó que hay casi 300 tiburones blancos adultos y subadultos que viven entre la bahía de Monterey, las islas Farallón y la bahía de Bodega, un área a veces llamada «el triángulo rojo». Los tiburones subadultos no están completamente maduros, pero aún son lo suficientemente grandes como para comer focas, leones marinos y otros mamíferos marinos.

Eso es un aumento modesto desde hace 10 años, dicen los investigadores, y una clara indicación de que las condiciones del océano en el área generalmente tienen una tendencia en la dirección correcta.

«Una población saludable de tiburones blancos significa que hay poblaciones saludables de leones marinos y elefantes marinos que comen», dijo Paul Kanive, ecólogo marino de la Universidad Estatal de Montana y autor principal del estudio. «Y eso significa que los niveles más bajos de la cadena alimentaria, como el pescado, son lo suficientemente saludables para sustentar a los mamíferos marinos».

Con cientos de dientes triangulares afilados y la capacidad de nadar a 35 mph, los tiburones blancos son cazadores increíbles. Pueden crecer hasta 20 pies de largo y pesar más de 4,000 libras. Durante generaciones han sido misteriosos y, a menudo, temidos. Los científicos sabían poco sobre cuántos había, dónde nadaban o sus hábitos de apareamiento. La mayoría de la gente aprendió sobre los grandes blancos en películas como «Tiburón», que sensacionalizó su amenaza para los humanos.

Pero en los últimos años, investigadores de la Universidad de Stanford y el Acuario de la Bahía de Monterey, dos instituciones que financiaron la investigación más reciente, han colocado etiquetas electrónicas en los tiburones masivos, rastreando sus movimientos. Han trabajado con científicos de otros centros de investigación para fotografiar tiburones individuales y compilar bases de datos de sus números: un álbum familiar de macrodepredadores marinos.

Para el último estudio, los biólogos marinos trabajaron en barcos desde 2011 hasta 2018 frente a la isla sureste de Farallon, la isla Ano Nuevo a lo largo de la costa del condado de San Mateo y Tomales Point en el condado de Marin.

Durante 2.587 horas, los científicos recolectaron fotografías desde arriba del agua y bajo el agua. Para atraer a los tiburones blancos a su bote, pusieron una pequeña cantidad de carne de foca en el agua para crear un olor. Luego, acercaron a los tiburones con un señuelo de foca hecho de alfombra negra y atado al bote con un hilo de pescar.

Los científicos capturaron más de 1.500 fotografías, centrándose en el borde irregular de la famosa aleta superior de los tiburones.

«Cada tiburón blanco tiene una aleta dorsal única. Es como una huella digital o un código de barras», dijo Taylor Chapple, profesor asistente de pesca y vida silvestre en la Universidad Estatal de Oregón y coautor del estudio. «Es muy distinto».

Como parte de un estudio similar publicado en 2011, los investigadores estimaron que había 219 grandes tiburones blancos adultos y subadultos en la misma área frente al norte de California, con un rango posible de 130 a 275. Pero el último estudio estima que a partir de 2018 , había 266 tiburones blancos, con un rango posible de 218 y 313.

Probablemente hay tres razones para el aumento en el número, dicen los expertos. Primero, el presidente Richard M. Nixon firmó la Ley de Protección de Mamíferos Marinos en 1972. Eso puso fin a la caza de focas, leones marinos, elefantes marinos y otros animales que comen los tiburones, aumentando su número.

En segundo lugar, los legisladores de California prohibieron la matanza de tiburones blancos en aguas estatales hasta tres millas en 1994. Y finalmente, los votantes de California terminaron la pesca con redes de enmalle en aguas estatales cuando aprobaron la Proposición 132 en 1990. Las redes de enmalle son redes grandes que a menudo pueden matar tiburones, delfines , tortugas y otra vida marina accidentalmente durante la pesca comercial.

Pero los tiburones blancos aún enfrentan amenazas. Viven a lo largo de la costa norte de California de septiembre a febrero, luego nadan 1.500 millas en cada sentido hasta un área entre Hawai y México llamada «The Shark Cafe», donde se congregan, comen y se cree que se aparean. Mientras están en mar abierto, corren el riesgo de morir a causa de los palangres y otras prácticas de pesca en alta mar.

El nuevo estudio encontró que el 60% de los tiburones en el norte de California eran machos y el 40% eran hembras, lo que genera otras preocupaciones.

«Perder unos pocos animales puede ser realmente crítico para la población en general», dijo Kanive, quien creó una cuenta de GoFundMe para ayudar a financiar la investigación después de que otros fondos se quedaran cortos. «Es importante que sigamos protegiéndolos a ellos ya su entorno».

¿Más tiburones significa que más personas corren el riesgo de ser atacadas? Probablemente no, dicen los expertos.

En una trágica interacción en mayo pasado, el surfista Ben Kelly, de 26 años, de Santa Cruz, fue mordido a 100 yardas de Manresa State Beach en Aptos. La mordedura ocurrió detrás de su rodilla derecha, golpeó una arteria y se desangró hasta morir. Una investigación realizada por biólogos estatales de vida silvestre encontró que el tiburón tenía al menos 10 pies de largo, más grande que los juveniles que se han congregado cada vez más en el área a medida que las aguas se han calentado.

Pero, en general, el riesgo de resultar herido o muerto por un gran tiburón blanco frente a las costas de California es mínimo. Un estudio publicado por científicos de Stanford en 2015 encontró un riesgo de 1 en 17 millones de que un surfista sea atacado por un tiburón blanco frente a California. El riesgo se redujo un 91% entre 1950 y 2013, encontraron los científicos, porque el número de ataques se mantuvo en su mayoría constante, pero la población humana en la costa de California se triplicó de 7 millones en la década de 1950 a 21 millones en 2013.

«La probabilidad de que las personas se encuentren con un tiburón blanco es muy baja», dijo Kanive. «Es un evento muy raro».



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