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El paisaje amigable para los polinizadores echa raíces debajo de los paneles solares en Minnesota

panel solar
Crédito: Pixabay / CC0 Public Domain

Las ovejas pastan entre la alta hierba de la pradera, sus balidos rompen el silencio mientras mariposas e insectos revolotean entre las flores nativas.


por Jennifer Bjorhus


El entorno pastoral no es una pradera restaurada. Es una instalación solar en el condado rural de Chisago, una de las 16 en Minnesota administradas por Enel Green Power, una compañía global de energía renovable con sede en Roma que suministra a Xcel Energy.

En Minnesota, al menos, las granjas solares generan más que electricidad. En lugar de césped, suelo desnudo o grava, la tierra debajo de las instalaciones de Enel en Minnesota se sembró con pastos, juncos y flores silvestres nativos aptos para los polinizadores. Han madurado hasta convertirse en ricos hábitats nativos para abejas, insectos y mariposas, en un paisaje desesperadamente escaso de ellos.

Las agencias estatales de Minnesota, como la Comisión de Servicios Públicos, el Departamento de Recursos Naturales y la Junta de Recursos de Suelo y Agua, fomentan tales plantaciones en sitios solares como una cuestión de política.

«Una de las tendencias de más rápido crecimiento en energía solar, en todo el país, está funcionando mejor que el césped debajo y alrededor de los paneles», dijo Rob Davis, director del Centro de Polinizadores en Energía de la organización sin fines de lucro Fresh Energy de St. Paul. Eso podría ser comida u otro tipo de vegetación.

Minnesota fue pionera en estándares para lo que constituye vegetación amigable para los polinizadores en sitios solares, similar a los estándares para productos orgánicos, siguiendo la legislación de 2016 para prevenir el lavado verde o afirmaciones falsas sobre el medio ambiente, dijo Davis.

Monarch Joint Venture en St. Paul se encuentra entre los grupos que estudian los resultados.

Laura Lukens, la coordinadora nacional de monitoreo del grupo, ha estado en varios sitios de Enel con su portapapeles este verano haciendo inventarios de la calidad y abundancia de plantas con flores y algodoncillo, y de los polinizadores nativos que las utilizan. También está rastreando la diferencia entre los hábitats que crecen directamente debajo de los paneles y los que están en el medio. Lukens dijo que está emocionada por lo que ha visto.

«Hemos visto grandes cosas en términos de la comunidad floral y los polinizadores que utilizan el hábitat allí», dijo Lukens. «Vi monarcas reproduciéndose en todos los sitios que visité».

El miércoles, el aire estaba cargado de vida en el sitio de Enel en el condado de Chisago, cerca de Shafer. Los Susans de ojos negros estaban en flor, por ejemplo, mezclados con centeno silvestre de Canadá y juncia de zorro y otras plantas nativas.

La vegetación enfría los paneles solares, aumentando la producción eléctrica , ya que las plantas perennes de raíces largas ayudan a reconstruir el suelo, explicó el gerente regional de Enel, Jacob Fehlen, mientras recorría las filas.

El conjunto, uno de los sitios más pequeños de la compañía, se construyó en 25 acres de tierras agrícolas reconvertidas, con 16.632 paneles que giran para mirar hacia el sol. Generan suficientes megavatios para alimentar más de 600 hogares cercanos, dijo Fehlen.

Como todos los sitios de Minnesota de Enel, MNL con sede en Otsego, antes conocida como Minnesota Native Landscapes, sembró con una mezcla apta para polinizadores nativos. MNL lo ha llevado más allá, agregando rebaños de ovejas para manejar la vegetación en muchos de los sitios.

Son Katahdins, una variedad de oveja de pelo que no requiere esquila como la oveja de lana, dijo Jake Janski, director de servicios de MNL. El «pastoreo de turbas» replica tanto los incendios prescritos como las manadas de bisontes, controlando el material muerto, reduciendo los riesgos de incendio y estimulando un nuevo crecimiento, dijo. El estiércol fertiliza.

«Esta es la siguiente fase de la gestión de la tierra que estamos tratando de normalizar, por lo que no es este concepto extraño», dijo Janski. «Estamos tratando de normalizar el uso de animales para hacer lo que los animales hacen en la naturaleza. Estoy harto de ponerme curitas. Estamos tratando de arreglar la pradera».

Sí, las ovejas hacen reír en otros estados, dijo Fehlen de Enel. La empresa lo hace porque encajan con las «necesidades de sustentabilidad», dijo. En Texas, dijo, Enel está considerando posiblemente elevar la altura de sus paneles solares para pastorear ganado debajo de ellos.

Las ovejas vienen con algunos desafíos. Mientras deambulaban por las filas de paneles el miércoles, los trabajadores reparaban una cerca eléctrica que habían roto algunos arietes intransigentes.

Luego están los coyotes, que a veces se escabullen debajo de la cerca a través del espacio de vida silvestre en la parte inferior. MNL a veces trae un mini burro para proteger a las ovejas de los depredadores.

Todo el modelo se está extendiendo entre los operadores solares, dijo Janski.

«Lo que debe demostrarse es la competitividad de costos a largo plazo», dijo. «La industria está tratando de examinar el largo plazo».



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