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El trabajo en equipo del desierto explica el patrón global de cooperación en aves

El trabajo en equipo del desierto explica el patrón global de cooperación en aves
Tejedores de gorriones de ceja blanca. Crédito: Andrew Young

Un nuevo estudio del desierto de Kalahari encuentra que el trabajo en equipo permite a las aves hacer frente a entornos brutalmente impredecibles.


por la Universidad de Exeter


Este hallazgo histórico explica el antiguo misterio de por qué la cooperación entre aves se asocia con entornos impredecibles en todo el mundo.

Los tejedores de gorriones de ceja blanca viven en el desierto de Kalahari, donde las precipitaciones varían drásticamente y la comida escasea durante los períodos de sequía.

Las aves viven en grupos familiares , con una sola pareja reproductora y hasta diez «ayudantes» no reproductores que ayudan con la alimentación de los polluelos.

Explicar la evolución de tal comportamiento aparentemente desinteresado ha sido un foco de investigación evolutiva durante muchos años.

El nuevo estudio, realizado por un equipo de investigación de la Universidad de Exeter, muestra que las familias con más ayudantes crían con éxito más polluelos en condiciones secas .

Curiosamente, estas familias en realidad tienen menos éxito en condiciones húmedas que aquellas con menos ayudantes, lo que significa que la ayuda cooperativa no mejora el éxito reproductivo general, sino que reduce la variación en el éxito reproductivo impulsada por el clima, lo que puede ser beneficioso de otras maneras.

«Nos sorprendió mucho: nuestros hallazgos sugieren que las aves cooperan para hacer frente a la imprevisibilidad de su entorno «, dijo el Dr. Andrew Young, del Centro de Ecología y Conservación en el campus Penryn de Exeter en Cornwall.

«Este es un descubrimiento emocionante, porque otros estudios han encontrado que el comportamiento cooperativo entre las aves está asociado con entornos impredecibles en todo el mundo, especialmente aquellos con precipitaciones variables.

«Nuestros hallazgos ayudan a explicar este enigmático patrón global; la cooperación puede ser más beneficiosa en entornos impredecibles porque ayuda a las familias a hacer frente a condiciones tan difíciles.

«Para los biólogos evolutivos , nuestro estudio también es emocionante, ya que proporciona la evidencia más sólida hasta la fecha para una nueva estrategia llamada ‘cobertura de apuestas altruistas’, en la que la cooperación evoluciona porque permite a los organismos hacer frente a la imprevisibilidad».

La mayoría de las especies animales han evolucionado para transmitir sus genes mediante la reproducción, pero un proceso llamado «selección de parentesco» lleva a algunos individuos que no pueden reproducirse por sí mismos a ayudar a sus parientes cercanos a reproducirse, asegurando así la transmisión de los genes de su familia.

En las familias de tejedores de gorriones de ceja blanca, los ayudantes suelen ser descendientes de la pareja reproductora, por lo que ayudar podría mejorar las posibilidades de supervivencia de sus hermanos menores.

«En este caso, las cosas son más complicadas», dijo el Dr. Pablo Capilla-Lasheras, ahora del Instituto de Biodiversidad, Salud Animal y Medicina Comparada de la Universidad de Glasgow.

“Demostramos que en esta especie la cooperación probablemente no se explica por la teoría evolutiva clásica, porque la presencia de ayudantes no aumenta el éxito reproductivo general de los parientes.

«En cambio, la cooperación reduce la variación reproductiva, lo que ayuda a las aves a hacer frente a su entorno impredecible.

«Las estrategias de cobertura de apuestas como esta tienen que ver con reducir el riesgo de fracaso total cuando no se puede predecir lo que va a suceder.

«Nuestros hallazgos sugieren que la cooperación puede servir para ese propósito: permite que las familias de tejedores de gorriones disfruten de cierto éxito reproductivo independientemente de las condiciones de lluvia que experimenten».

Los hallazgos, basados ​​en 12 años de trabajo de campo en el Kalahari, también dan pistas sobre cómo las diferentes especies de aves podrían adaptarse en el futuro.

El Dr. Young explicó: «Las especies que crían en forma cooperativa, las que viven en sociedades con ayudantes, pueden estar en mejores condiciones para hacer frente a entornos impredecibles , que esperamos que se vuelvan cada vez más comunes con el cambio climático».

El estudio encontró que las ayudantes femeninas eran más cooperativas (alimentando más a los polluelos) que los ayudantes masculinos.

«Es específicamente el número de ayudantes femeninas lo que afecta la capacidad de una familia para hacer frente a condiciones de lluvia impredecibles; el número de ayudantes masculinos es menos importante», dijo el Dr. Young.

«Esta observación nos permite tener más confianza en que tener más ayudantes, en lugar de simplemente vivir en grupos más grandes, es la causa de los efectos que presenciamos».

El estudio se llevó a cabo en la Reserva Tswalu Kalahari en Sudáfrica y fue financiado por el Consejo de Investigación de Biotecnología y Ciencias Biológicas.

El artículo, publicado en la revista Science Advances , se titula: «Cobertura de apuestas altruistas y la evolución de la cooperación en un pájaro del Kalahari».



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