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En el oeste, propenso a los incendios, las plantas necesitan sus polinizadores y viceversa

En el oeste propenso a incendios, las plantas necesitan sus polinizadores, y viceversa
Fireweed (Chamerion angustifolium) florece en el Parque Nacional Yellowstone, Montana. Una nueva investigación destaca la importancia de las interacciones planta-polinizador en la restauración de ecosistemas en los que los regímenes naturales de incendios forestales han sido alterados o suprimidos por actividades humanas. Crédito: Jonathan Myers, Universidad de Washington en St. Louis

2020 es el peor año de incendios registrado en los Estados Unidos, con casi 13 millones de acres quemados, 14,000 estructuras destruidas y un estimado de $ 3 mil millones gastados en la extinción de incendios, y contando. 


por la Universidad de Washington en St. Louis


Al mismo tiempo, algunos administradores de tierras han invertido una gran cantidad de tiempo y recursos para restaurar el fuego mediante enfoques de «quema controlada».

Frente a las desgarradoras pérdidas, el esfuerzo y los gastos, los científicos todavía están lidiando con algunas de las preguntas más básicas sobre cómo el fuego influye en las interacciones entre plantas y animales en el mundo natural.

Un nuevo estudio realizado en las Montañas Rocosas del norte explora el papel del fuego en la danza finamente afinada entre las plantas y sus polinizadores. Publicado el 25 de noviembre en la revista Journal of Ecology , los hallazgos de los investigadores de la Universidad de Washington en St. Louis, la Universidad de Marquette, la Universidad Estatal de Montana y The Wilderness Society son particularmente importantes a la luz de informes recientes sobre la rápida y generalizada disminución de los insectos a nivel mundial.

«Una gran cantidad de estudios han analizado cómo el fuego afecta a las plantas, o cómo el fuego afecta a los animales. Pero lo que en gran parte no se estudia es la cuestión de cómo el fuego afecta a ambos y cómo los vínculos dentro de esas redes ecológicas podrían responder a la perturbación del fuego», dijo. Jonathan Myers, profesor asociado de biología en Artes y Ciencias en la Universidad de Washington, coautor del estudio.

Los investigadores descubrieron que la perturbación de los incendios forestales y las interacciones planta-polinizador son importantes para determinar dónde echan raíces las plantas y dónde se encuentran los polinizadores. Pero en los paisajes quemados, las interacciones planta-polinizador son generalmente tan importantes o más importantes que cualquier otro factor para determinar la composición de las especies presentes.

La importancia de las especies de plantas con flores para determinar la composición de las especies polinizadoras se duplicó o cuadruplicó después de los incendios forestales. Además, la importancia de los polinizadores para determinar la composición de las plantas casi se duplicó después de los incendios forestales.

«Claramente, los polinizadores realizan un valioso servicio ecosistémico para los humanos al polinizar todos nuestros cultivos. En ecosistemas naturales intactos, realizan un servicio igualmente valioso», dijo Joseph LaManna, profesor asistente de ciencias biológicas en la Universidad de Marquette, primer autor del estudio. “Lo que estamos viendo es que los vínculos entre plantas y polinizadores se vuelven aún más importantes en paisajes perturbados o quemados. Estas conexiones son importantes para restaurar ecosistemas en los que los regímenes naturales de incendios forestales han sido alterados o suprimidos por actividades humanas.

«Y a medida que el cambio climático aumenta la frecuencia e intensidad de los incendios forestales, el potencial de pérdida de biodiversidad —por pérdidas de plantas individuales o especies polinizadoras— será aún más profundo de lo que anticipamos», dijo.

Sintiendo la quemadura

Los incendios forestales en las Montañas Rocosas del norte pueden ser provocados por un rayo, pero cada vez son más las personas.

Históricamente, los incendios forestales tendían a arder calientes en algunos lugares y fríos en otros, lo que resultaba en un mosaico de diferentes niveles de perturbación del fuego. Pero con el aumento de las temperaturas globales, los escombros de las plantas y otros materiales que alimentan los incendios se están secando. Esa tendencia, combinada con décadas de extinción activa de incendios, ha dado como resultado un cambio de un régimen mayoritario de incendios forestales de gravedad mixta a los incendios de alta gravedad actuales.

Para este estudio, la coautora Laura Burkle de la Universidad Estatal de Montana dirigió los inventarios de campo de plantas y polinizadores en 152 parcelas en Montana que representan un gradiente de incendios forestales que incluyen parcelas sin incendios forestales recientes (sin quemar), incendios forestales de gravedad mixta e incendios forestales de alta gravedad. LaManna y Myers trabajaron con Burkle y Travis Belote de The Wilderness Society para analizar los datos.

En los sitios que compararon, los científicos encontraron que la cantidad de abejas, moscas y mariposas individuales, y las plantas con flores que frecuentan, era mayor en las partes del paisaje que se habían quemado, en comparación con las que no se habían quemado.

Sin embargo, los aumentos fueron mayores en áreas que habían experimentado incendios forestales de gravedad mixta, lo que deja parte de la vegetación intacta en un mosaico de tipos de hábitats, a diferencia de los incendios forestales de alta gravedad, que eliminan en gran medida toda la vegetación y pueden dañar el suelo y el banco de semillas.

Por ejemplo, la abundancia de plantas con flores aumentó más de 10 veces en incendios forestales de severidad mixta y más de nueve veces en incendios forestales de alta severidad en comparación con áreas no quemadas. En general, los investigadores identificaron 329 especies de polinizadores y 193 especies de plantas con flores.

«A menudo, la percepción del público sobre el fuego en general es que es malo. Pero fue impresionante ver cuánto mayor era la abundancia de plantas y polinizadores, así como la cantidad de especies, en los paisajes quemados en comparación con los paisajes no quemados, «Dijo Myers.

Déjelo a las abejas

Aunque este estudio muestra que el fuego aumentó la abundancia y la diversidad de especies de polinizadores y plantas con flores en general, la intensidad del fuego es importante. Las quemaduras más calientes y de alta gravedad pueden eliminar las características del paisaje que requieren los polinizadores, como tocones o escombros leñosos para anidar. Los incendios forestales de gravedad mixta son los más beneficiosos.

En todo el mundo, las poblaciones de polinizadores están disminuyendo. Las Montañas Rocosas del norte no son una excepción a esta preocupante tendencia.

«Gracias a este proyecto, ahora tenemos un conocimiento muy profundo de las comunidades locales de polinizadores, especialmente las comunidades de abejas», dijo Burkle. «Uno de los beneficios de estos datos es poder proporcionar conocimiento experto sobre especies polinizadoras en declive y especies preocupantes, como el abejorro occidental ( Bombus occidentalis ), que actualmente está siendo considerado para ser incluido en la lista federal bajo la Ley de Especies en Peligro de Extinción.

«Cuando pensamos en patrones de biodiversidad en el espacio, normalmente consideramos diferentes grupos de especies por separado», dijo. «En nuestro caso, podríamos considerar los patrones de diversidad de plantas por separado de los patrones de diversidad de polinizadores. Pero nuestro estudio proporciona evidencia sólida de que, más allá de la influencia de perturbaciones como los incendios forestales, las relaciones que las plantas tienen con los polinizadores contribuyen en gran medida a estos patrones de la biodiversidad.

«Esto significa que las interacciones bióticas entre especies son importantes y deberán ser consideradas más explícitamente en acciones de conservación, como planes para cambios de distribución de especies con el cambio climático».

Acelerando la extinción

Es probable que el cambio climático global aumente la frecuencia e intensidad de los incendios forestales en muchas otras regiones, como lo ha hecho en la montaña del oeste, dijeron los investigadores.

Los hallazgos de este estudio sugieren que esto posiblemente podría resultar en pérdidas adicionales de especies vulnerables.

«Es posible que veamos incendios forestales que aceleran los eventos de coextinción en los que se pierde un polinizador y luego se pierden todas las plantas de las que dependía el polinizador, y luego se pierden más polinizadores que estaban asociados con esas plantas, y así sucesivamente», dijo LaManna. «Existe el potencial de una cadena de pérdidas».

En general, esta investigación avanza en la comprensión de cómo y por qué los incendios forestales afectan la conservación, el manejo de la tierra y la restauración de los ecosistemas forestales. También muestra que los modelos ecológicos que predicen cómo responderán las especies en varios escenarios de cambio climático también deben considerar las interacciones biológicas dentro de las redes tróficas, dijo Myers.

«Al compartir nuestros hallazgos con los administradores federales de tierras en toda la región, esperamos contribuir a los planes de manejo, con el doble objetivo de mantener la biodiversidad de plantas y polinizadores mientras se restaura la complejidad ambiental representativa de los regímenes históricos de incendios», dijo Myers.


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