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Encontramos una historia secreta de megasequías escrita en los anillos de los árboles

Encontramos una historia secreta de megasequías escrita en los anillos de los árboles.  El futuro del cinturón de trigo puede ser más seco de lo que pensamos
Una presa casi seca, rodeada de campos de trigo, en la región del cinturón de trigo de WA. Crédito: Shutterstock

El futuro del cinturón de trigo puede ser más seco de lo que pensamos


por Alison O’donnell, Edward Cook y Pauline Grierson


La sequía de las últimas dos décadas ha asestado un duro golpe al cinturón de trigo de Australia Occidental, la región de cultivo de cereales más productiva del país. Desde 2000, las lluvias invernales se han desplomado casi un 20% y han desplazado las zonas de cultivo de cereales hacia la costa.

Nuestra investigación reciente , sin embargo, encontró que estas condiciones secas no son nada fuera de lo común para la región.

De hecho, después de analizar anillos en troncos de árboles centenarios, descubrimos que la región ha visto «megasequías» mucho peores en los últimos 700 años. Los registros climáticos instrumentales de Australia solo cubren los últimos 120 años aproximadamente (en el mejor de los casos), lo que significa que estas sequías históricas pueden no haber sido conocidas anteriormente por la ciencia.

Nuestra investigación también encontró que el siglo XX fue el más húmedo de los últimos siete siglos en el cinturón de trigo. Esto es importante porque significa que los científicos probablemente han subestimado el riesgo real de sequía, y esto se verá agravado por el cambio climático.

¿Qué podemos aprender de los árboles antiguos?

Estimamos el riesgo de eventos climáticos extremos, como sequías, ciclones e inundaciones, con base en lo que sabemos de los registros climáticos instrumentales de las estaciones meteorológicas. Extender los registros climáticos por cientos o incluso miles de años significa que los científicos podrían comprender mucho mejor la variabilidad climática y el riesgo de eventos extremos.

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Anillos de árboles de Callitris columellaris. Crédito: Alison O’Donnell, autor proporcionado

Afortunadamente, podemos hacer precisamente eso en muchas partes del mundo utilizando registros proxy, como anillos de árboles , corales , estalagmitas y núcleos de hielo en la Antártida. Estos registran evidencia de condiciones climáticas pasadas a medida que crecen.

Por ejemplo, los árboles suelen crear una nueva capa de crecimiento («anillo de crecimiento») alrededor de sus troncos, justo debajo de la corteza, cada año. La cantidad de crecimiento generalmente depende de la cantidad de lluvia que cae en el año . Cuanto más llueve, más crecimiento y más ancho es el anillo.

Usamos anillos de crecimiento de cipreses nativos ( Callitris columellaris ) cerca de un gran lago salado en el borde este de la región del cinturón de trigo. Estos árboles pueden vivir hasta 1000 años, quizás incluso más.

Podemos examinar los anillos de crecimiento de los árboles vivos sin talarlos perforando con cuidado un pequeño agujero en el tronco y extrayendo una columna («núcleo») de madera del tamaño de una pajita para beber. Al medir los anchos de los anillos, desarrollamos una línea de tiempo del crecimiento de los árboles y la usamos para calcular cuánta lluvia cayó en cada año de la vida de un árbol.

Este método nos permitió reconstruir los últimos 668 años de lluvia otoño-invierno en el cinturón de trigo.

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Árboles de Callitris con vistas a un lago salado. Sacamos una columna de madera de estos troncos de árboles para investigar los cambios climáticos pasados ​​en la región. Crédito: Alison O’Donnell, autor proporcionado

Una historia de mega sequías

Una de las preguntas más urgentes para el cinturón de trigo es si la disminución de las precipitaciones de otoño-invierno observada en las últimas décadas es inusual o extrema. Nuestro extenso registro de precipitaciones nos permite responder a esta pregunta.

Sí, las precipitaciones desde 2000 estuvieron por debajo del promedio de 668 años, pero no fueron extremadamente bajas.

Las últimas dos décadas pueden parecer particularmente malas porque nuestras expectativas de lluvia en el cinturón de trigo probablemente se basan en recuerdos de lluvias más altas. Pero este clima húmedo frecuente ha sido en realidad la anomalía. Nuestros anillos de árboles revelaron que el siglo XX fue más húmedo que cualquier otro en los últimos 700 años, con un 12% más de lluvia en las temporadas de otoño-invierno en promedio que en el siglo XIX.

Antes del siglo XX, el cinturón de trigo vio cinco sequías que fueron más largas y más severas que cualquiera que hayamos experimentado en la memoria viva o que hayamos registrado en registros instrumentales. Esto incluye dos períodos secos a finales del siglo XVIII y XIX que persistieron durante más de 30 años, convirtiéndolos en «megad sequías».

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Un barrenador de árboles: un taladro hueco que se utiliza para extraer ‘núcleos’ de madera de los troncos de los árboles. Crédito: Alison O’Donnell, autor proporcionado

Si bien el período seco más reciente ha persistido durante casi dos décadas hasta ahora, las precipitaciones durante este período son al menos un 10% más altas que en las dos megad sequías históricas.

Esto sugiere que las sequías prolongadas son una característica natural y relativamente común del clima del cinturón de trigo.

Entonces, ¿cómo influye el cambio climático causado por el hombre en esto?

Es probable que tanto la variabilidad climática natural como el cambio climático causado por el hombre hayan contribuido a la reciente disminución de las precipitaciones en el cinturón de trigo. Desafortunadamente, también es probable que su influencia combinada conduzca a una lluvia aún menor en el futuro cercano.

¿Que pasa ahora?

Nuestros hallazgos tienen implicaciones importantes para evaluar el riesgo de sequía. Ahora está claro que debemos mirar más allá de estos registros instrumentales para estimar con mayor precisión el riesgo de sequías para el cinturón de trigo.

Encontramos una historia secreta de megasequías escrita en los anillos de los árboles.  El futuro del cinturón de trigo puede ser más seco de lo que pensamos
Una vista aérea del sitio de los anillos de árboles, hogar de árboles que pueden vivir hasta 1,000 años. Crédito: Hannah Etchells, autor proporcionado

Pero actualmente, los registros climáticos indirectos, como los anillos de los árboles, generalmente no se usan en los modelos de riesgo de sequía, ya que no hay muchos de ellos en las regiones que los científicos quieren investigar.

La mejora de las estimaciones de riesgo conduce a decisiones mejor informadas sobre la preparación y la gestión de los efectos de las sequías y los desastres naturales futuros.

Nuestros hallazgos son una perspectiva conflictiva para el futuro de la agricultura en el cinturón de trigo.

Los agricultores australianos han demostrado una enorme innovación en su capacidad para adaptarse a la sequía, y muchos han pasado del ganado a los cultivos. Esta capacidad de recuperación será fundamental ya que los agricultores se enfrentan a un futuro más árido y difícil.

Más información: O’Donnell, AJ, McCaw, WL, Cook, ER et al. Mega sequías y pluviales en el suroeste de Australia: 1350–2017 d. C. Clim Dyn (2021). doi.org/10.1007/s00382-021-05782-0 , link.springer.com/article/10.1007% 2Fs00382-021-05782-0

Este artículo se vuelve a publicar de The Conversation con una licencia de Creative Commons. Lea el artículo original . Esta historia es parte de Science X Dialog , donde los investigadores pueden informar los hallazgos de sus artículos de investigación publicados. Visite esta página para obtener información sobre ScienceX Dialog y cómo participar.



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