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Encontrar signos de felicidad en los pollos podría ayudarnos a comprender sus vidas en cautiverio


Cuando la activista de bienestar animal Ruth Harrison publicó un libro en 1964 llamado Animal Machines, hubo una protesta pública.


por Mary Baxter, La conversación


Sus vívidas descripciones de la agricultura intensiva de posguerra comenzaron una discusión sobre el bienestar animal que condujo a nuevas pautas para salvaguardar a los animales en el cuidado humano. De esto, nacieron las «Cinco Libertades».

Afirmaron que los animales deberían tener:

  • Libertad del hambre y la sed.
  • Libre de molestias
  • Libre de dolor, lesiones o enfermedades.
  • Libertad para expresar comportamientos normales
  • Libertad del miedo y la angustia.

Las Cinco Libertades se utilizan como una forma de evaluar el bienestar animal en todo el mundo, pero han sido criticadas por centrarse en limitar el sufrimiento en lugar de brindarles a los animales un buen ambiente para vivir. El Consejo de Bienestar de los Animales de Granja revisó estas normas en 2009 y hizo una nueva pregunta que cambió la forma en que pensamos sobre el bienestar animal. ¿Este animal tiene una «vida digna de vivir»?

Ya no es suficiente saber si un animal está sufriendo, también necesitamos saber si está feliz. Pero en ausencia de una gran sonrisa con dientes o una cola que se mueve, ¿cómo hacemos eso para un pollo?

Los que estudian animales domesticados desde hace mucho tiempo con características expresivas tienen una ventaja. Sabemos que los perros son más felices cuando mueven la cola hacia la derecha . Sabemos que las ratas se ríen cuando les hacen cosquillas , y sabemos qué expresiones faciales tiran los ratones, ratas, conejos, caballos y ovejas cuando no tienen dolor. Pero todavía no tenemos un marcador de comportamiento positivo para los pollos, y necesitamos uno.

Juego y felicidad

En realidad, actualmente se utilizan dos tipos de pollos en la agricultura: pollos de engorde, que se crían para carne, y gallinas ponedoras, que producen huevos. Hay una gran demanda de carne de pollo y pronto encabezará la lista como la carne más consumida en el mundo . Solo en el Reino Unido, hubo más de mil millones de pollos de engorde sacrificados en 2018 .

Hay muchas formas de saber si un pollo está sufriendo. Pero para crear entornos verdaderamente positivos para los pollos de engorde de engorde , los investigadores deben encontrar formas de medir su satisfacción.

Identificar los comportamientos de juego en los animales de granja es una forma útil de monitorear su bienestar, aunque es un ejercicio frustrante para los científicos. El juego animal varía enormemente entre especies. La mayoría de las veces, el juego desperdicia energía valiosa y aún no se ha vinculado de manera concluyente a ningún beneficio futuro. Parece que los animales no juegan cuando la comida es escasa, o están heridos o asustados.

El juego también parece ser gratificante: los animales juegan porque se siente bien, por eso creemos que el juego está relacionado con las emociones positivas. En los niños, la ausencia de juego es uno de los síntomas centrales de la depresión .

Los comportamientos de juego en las aves de corral se describieron por primera vez en los años 50 y 60, y los investigadores escribieron relatos detallados de «combate», «retoques» y «comida» en aves jóvenes. En los años siguientes, fueron renombrados como «agresión» o «correr con aleteo». Esto probablemente se deba a la renuencia general entre los científicos a atribuir emoción o conciencia a las aves. Pero estos comportamientos se ajustan a definiciones bien establecidas de juego de animales y su presencia en los pollos de engorde modernos podría ser el marcador de felicidad que estamos buscando.

Mejorando la vida del ganado

Tanto el combate como el retoque son fáciles de detectar cuando caminas por un cobertizo de pollos. Una avalancha de cuerpos blancos se mueve para llenar el espacio vacío que has hecho detrás de ti. Corren salvajemente, agitando sus alas y cambiando rápidamente de dirección. Es contagioso y una vez que uno comienza, todos bombardean en una ráfaga de movimientos sin sentido.

A veces se topan y dan un paso atrás, se levantan y se enfrentan con las plumas del cuello levantadas y los picos casi tocándose. En realidad, no dan ningún golpe, todo es farol y se distraen fácilmente con otras aves o con la vista de los comederos.

Retochar tiene todas las características del juego de rotación de locomotoras, que es otra palabra para cuando los animales saltan o corren sin razón. Hay relatos de este tipo de juego en numerosos animales, incluidos cerdos , focas , monos , terneros y lobos . El combate también parece ser una forma juvenil de pelea de adultos, o la versión de pollo de áspera y caída.

La comida es un comportamiento extraño que se asemeja al juego social de objetos, que es cuando jugar con otro animal involucra un objeto, como tira y afloja. Se llama «comida corriendo» porque los polluelos recogerán un objeto que generalmente tiene la forma de una varilla o un gusano, a veces la tapa de un bolígrafo que fui demasiado lenta para rescatar, y corren con ella haciendo ruidos de enfriamiento hasta que otras aves los persiguen. El objeto se mueve entre el grupo hasta que el último pierde interés.

Inicialmente se pensó que solo eran pollos que intentaban evitar que otro pájaro comiera lo que había encontrado, pero los polluelos correrán por los alimentos incluso cuando hayan sido criados en total aislamiento. También hacen ruidos distintivos cuando obtienen el objeto, lo cual no es una buena forma de ocultar algo sabroso.

El hambre no parece estar relacionada con el manejo de alimentos y lo hacen incluso con acceso constante a alimentos y cuando se les dan obvios artículos no alimenticios. Si los pollos de engorde están haciendo esto, puede ser una buena señal de que se han satisfecho todas sus otras necesidades y que están usando energía para jugar.

Los patrones de comportamiento de los pollos de engorde han cambiado mucho desde que fueron domesticados y criados para la producción de carne. Aunque no es una versión de pollo de una cola que se mueve, estos comportamientos de juego pueden decirnos mucho sobre su estado emocional y podrían ayudar a los investigadores a diseñar entornos que les den una vida que valga la pena vivir.


Publicamos desde la fuente original en inglés


Finding signs of happiness in chickens could help us understand their lives in captivity

Hurricanehank/Shutterstock

Mary Baxter, Queen’s University Belfast

When animal welfare campaigner Ruth Harrison published a book in 1964 called Animal Machines, there was a public outcry. Her vivid descriptions of post-war intensive farming started a discussion about animal welfare that led to new guidelines for safeguarding animals in human care. From this, the “Five Freedoms” were born. They stated that animals should have:

  1. Freedom from hunger and thirst
  2. Freedom from discomfort
  3. Freedom from pain, injury or disease
  4. Freedom to express normal behaviours
  5. Freedom from fear and distress

The Five Freedoms are used as a way to assess animal welfare around the world, but they’ve been criticised for their focus on limiting suffering rather than giving animals a good environment to live in. The Farm Animal Welfare Council revisited these standards in 2009 and asked a new question that has shifted the way we think about animal welfare. Does this animal have a “life worth living?”

It’s no longer enough to know if an animal is suffering, we also need to know if it’s happy. But in the absence of a big toothy grin or a wagging tail, how do we do that for a chicken?

Those studying long-domesticated animals with expressive features are at an advantage. We know that dogs are happier when they wag their tail towards the right. We know that rats laugh when they are tickled, and we know which facial expressions mice, rats, rabbits, horses and sheep pull when they’re pain free. But we don’t yet have a positive behaviour marker for chickens – and we need one.

Play and happiness

There are actually two types of chickens used in farming today – broiler chickens, which are raised for meat, and laying hens, which produce eggs. There is a huge demand for chicken meat and it will soon top the list as the most consumed meat in the world. In the UK alone, there were over a billion broilers slaughtered in 2018.
There are many ways of telling if a chicken is suffering. But to create truly positive environments for farmed broiler chickens, researchers must find ways of measuring their contentedness.

Identifying play behaviours in farm animals is one useful way for monitoring their welfare, although it’s a frustrating exercise for scientists. Animal play varies wildly between species. Most of the time, play wastes valuable energy and it has yet to be conclusively linked to any future benefits. It does seem that animals don’t play when food is scarce, or they’re injured or scared.

Play also appears to be self-rewarding – animals play because it feels good, which is why we believe that play is linked to positive emotions. In children, an absence of play is one of the core symptoms of depression.

Play-like behaviours in poultry were first described in the 1950s and 60s, with researchers writing detailed accounts of “sparring”, “frolicking” and “food-running” in young birds. In the following years, they were renamed as “aggression” or “running-with-flapping”. This is probably because of the general reluctance among scientists to attribute emotion or awareness to birds. But these behaviours fit within well-established definitions of animal play and their presence in modern broilers might just be the happiness marker we’re looking for.

Broiler chicks play and frolic like other animals, but this behaviour was once regarded as aggression. David Tadevosian/Shutterstock

Improving the lives of livestock

Both sparring and frolicking are easy to spot when you’re walking down a chicken shed. A rush of white bodies moves to fill the empty space you’ve made behind you. They run wildly, flapping their wings and rapidly changing direction. It’s contagious and once one starts they all bomb about in a flurry of nonsensical movements.

Sometimes they bump into each other and take a step back, rearing up and facing off with their neck feathers raised and their beaks almost touching. They don’t actually land any blows, it’s all bluff and they’re distracted easily by other birds or by the sight of the feeders.

Frolicking has all the hallmarks of locomotory-rotational play, which is another word for when animals jump or run about for no reason. There are accounts of this type of play in numerous animals including pigs, seals, monkeys, calves and wolves. Sparring also appears to be a juvenile form of adult fighting, or the chicken version of rough and tumble.

Food-running is an odd behaviour that resembles social object play, which is when play with another animal involves an object, like tug of war. It’s called “food-running” because chicks will pick up an object that’s usually shaped like a rod or a worm, sometimes a pen lid I was too slow to rescue, and run around with it making cooing noises until other birds give chase. The object moves between the group until the last one loses interest.

It was initially thought to just be chickens trying to stop another bird from eating whatever it had found, but chicks will food-run even when they’ve been raised in total isolation. They also make distinctive noises when they get the object, which is not a good way of hiding something tasty.

Hunger doesn’t seem to be related to food-running and they do it even with constant access to food and when they are given obvious non-food items. If broilers are doing this, it may be a good sign that all their other needs have been met and they’re using energy to play.

Broiler behaviour patterns have changed a lot since they were domesticated and bred for meat production. Although it’s not a chicken version of a wagging tail, these play behaviours may tell us a lot about their emotional state and could help researchers design environments that give them a life worth living.

Mary Baxter, Research Fellow in Animal Welfare, Queen’s University Belfast

Este artículo fue publicado originalmente en The Conversation. Lea el original.


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