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Es más probable que los científicos estudien las flores hermosas, pero las flores feas también son importantes

Es más probable que los científicos estudien las flores audaces y hermosas, pero las flores feas también son importantes
Myricaria germanica es una especie rara y en peligro de extinción afectada por el cambio climático, pero se realizan pocas investigaciones para ayudar a salvarla. Crédito: Martino Adamo, proporcionado por el autor

A todos nos encantan los jardines con hermosas flores y plantas frondosas, y elegimos especies coloridas para plantar dentro y alrededor de nuestras casas. Los científicos de plantas, sin embargo, pueden haber caído en el mismo truco en lo que eligen investigar.


por Kingsley Dixon, The Conversation


Nuestra investigación , publicada hoy en Nature Plants , encontró que existe un claro sesgo entre los científicos hacia las plantas visualmente impactantes . Esto significa que es más probable que sean elegidos para estudios científicos y esfuerzos de conservación, independientemente de su importancia ecológica o evolutiva.

Para nuestra sorpresa, el color jugó un papel importante en el sesgo de los investigadores. Las flores blancas, rojas y rosadas tenían más probabilidades de aparecer en la literatura de investigación que aquellas con flores opacas o verdes y marrones. Las plantas azules, el color más raro de la naturaleza, recibieron la mayor atención de la investigación.

Pero, ¿importa este sesgo? Las plantas de todo el mundo se enfrentan a una extinción masiva debido a amenazas ambientales como el cambio climático. Ahora, más que nunca, la marea de extinción inducida por el hombre significa que los científicos deben ser más justos para garantizar que todas las especies tengan la posibilidad de sobrevivir.

Plantas escondidas en alfombras de flores silvestres.

Formé parte de un equipo internacional que examinó 280 artículos de investigación de 1975 a 2020 y analizó 113 especies de plantas que se encuentran en los Alpes del suroeste de Europa.

Es más probable que los científicos estudien las flores audaces y hermosas, pero las flores feas también son importantes
Edelweiss es una planta carismática de los Alpes que presagia la primavera. Crédito: Shutterstock

Los Alpes son un hotspot mundial de biodiversidad y el tema de casi 200 años de ciencia vegetal intensiva. Pero el cambio climático ahora está creando condiciones más cálidas, amenazando a muchas de sus especies más raras.

Cubierto de nieve durante gran parte del año, la breve pero explosiva floración de la flora alpina europea después del deshielo es un placer para la vista. ¿Quién no quedó hechizado cuando Julie Andrews bailó en un prado alpino con su librea de flores silvestres de primavera en The Sound of Music? ¿O cuando cantó «edelweiss», una de las carismáticas plantas de los Alpes que presagia la primavera?

Escondidas en estas alfombras de gencianas y delfinios azules brillantes, margaritas y orquídeas vibrantes, hay plantas diminutas o aburridas. Esto incluye pequeños juncos (especie Carex), manto de dama (especie Alchemilla) o el lirio serpiente (Fritillaria) con sus flores sanguinolentas colgantes en tallos delgados.

Muchas de estas «plantas poco carismáticas» son también especies ecológicas raras o importantes, pero reciben poca atención de los científicos y el público.

Es más probable que los científicos estudien las flores audaces y hermosas, pero las flores feas también son importantes
Los campanillas (Campanula) son conspicuos y prominentes en los Alpes. Crédito: Martino Adamo, proporcionado por el autor

Las plantas que prefieren los científicos

El estudio preguntó si los científicos eran imparciales con las plantas atractivas. Probamos si existía una relación entre el enfoque de la investigación en las especies y características de las plantas , como el color, la forma y la prominencia de las especies.

Junto con un sesgo hacia las flores coloridas, encontramos que las flores accesibles y llamativas se encontraban entre las más estudiadas (fuera de las plantas necesarias para la alimentación humana o la medicina).

Esto incluye Delphinium y larkspurs altos y prominentes, ambas delicias del jardín bien conocidas con flores vibrantes y bien exhibidas que a menudo rayan en los fluorescentes. La altura del tallo también contribuyó a la facilidad con que se investigaba una planta, ya que determina la capacidad de una planta para destacarse entre otras. Esto incluye campanillas altas (especies de Campanula) y orquídeas.

Pero curiosamente, la rareza de una planta no influyó significativamente en la atención de la investigación. Las orquídeas carismáticas, por ejemplo, ocuparon un lugar destacado a pesar de las especies más raras y menos obvias que crecían cerca, como las pequeñas juncia (Cypreaceae) y las especies de pastos.

Es más probable que los científicos estudien las flores audaces y hermosas, pero las flores feas también son importantes
Las flores hermosas y atrevidas de los prados alpinos atraen la atención de los científicos. Crédito: Martino Adamo, proporcionado por el autor

Las consecuencias del favoritismo de las plantas

Este sesgo puede desviar los esfuerzos de conservación de las plantas que, aunque menos agradables visualmente, son más importantes para la salud del ecosistema en general o que necesitan una conservación urgente.

En este momento de conservación urgente, controlar nuestro sesgo en la ciencia de las plantas es fundamental. Si bien la lista mundial de especies amenazadas ( la Lista RED de la UICN ) debería ser la base para orientar la conservación de las plantas a nivel mundial, la práctica a menudo está lejos de tener una base científica.

A menudo no sabemos qué tan importante es una especie hasta que se investiga a fondo, y perder una especie desapercibida podría significar la pérdida de una planta clave.

En Australia, por ejemplo, los algodoncillos (Asclepiadaceae) son una importante fuente de alimento para las mariposas y las orugas, mientras que ahora se sabe que los juncos de hierba (especie de Lomandra de flores apagadas) son el hogar de raras polillas del sol nativas. Desde los hábitats hasta los alimentos, estas plantas brindan servicios ecológicos fundamentales, sin embargo, muchas especies de algodoncillo y junco son raras y en gran medida se descuidan en la investigación de conservación.

Es más probable que los científicos estudien las flores audaces y hermosas, pero las flores feas también son importantesLos mohos de lodo podrían ser la clave de muchos descubrimientos científicos, pero los organismos están poco estudiados. Crédito: Shutterstock

Es más probable que los científicos estudien las flores audaces y hermosas, pero las flores feas también son importantesLos juncos de la estera son el hogar de raras polillas del sol nativas. Crédito: Shutterstock

Del mismo modo, podemos contar por un lado el número de científicos que trabajan con espeluznantes organismos parecidos a hongos llamados » mohos de limo «, en comparación con los pelotones de científicos que trabajan con las plantas más glamorosas : las orquídeas.

Sin embargo, los mohos de limo , con su extraordinaria capacidad para vivir sin paredes celulares y para hacer flotar sus núcleos en una gelatina pulsante de citoplasma, podrían contener la clave de todo tipo de descubrimientos científicos notables.

Necesitamos amar nuestras aburridas plantas

Nuestro estudio muestra la necesidad de tener en cuenta los sesgos estéticos de manera más explícita en la ciencia y en la elección de las especies estudiadas, para obtener los mejores resultados ecológicos y de conservación.

Si bien nuestro estudio no se aventuró en Australia, el principio es cierto: deberíamos estar más atentos en todas las partes del proceso de conservación, desde la ciencia hasta la inclusión de especies para su protección bajo la ley. (El sesgo de atractivo también puede afectar el interés público aquí).

Así que la próxima vez que salga a caminar, piense en las plantas que puede haber pisado porque no valía la pena echarles un vistazo. Pueden ser importantes para los insectos nativos, mejorar la salud del suelo o ser críticos para una matorral saludable.

Proporcionado por The Conversation

Este artículo se ha vuelto a publicar de The Conversation con una licencia de Creative Commons. Lea el artículo original .



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