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Experto en comportamiento veterinario desmitifica el comportamiento felino


Ellos saben sus nombres . Podemos leer sus expresiones faciales , más o menos. Y a algunos de ellos realmente les gusta tenernos cerca . 


por Katherine Unger Baillie, Universidad de Pennsylvania


Estos son algunos de los supuestos hallazgos de estudios científicos recientes destinados a descifrar el comportamiento de algunos de nuestros compañeros más misteriosos pero ubicuos: los gatos domésticos.

Sin embargo, la investigación sobre el comportamiento de los gatos es extremadamente limitada y, según el experto en comportamiento veterinario Carlo Siracusa y el profesor de ética y bienestar animal James Serpell de la Facultad de Medicina Veterinaria de Penn, los principales medios de comunicación, y a veces los propios científicos, tienen la costumbre de sobreinterpretar tales estudios.

Entonces, ¿qué sabemos sobre el comportamiento del gato? Para conmemorar el Mes Nacional de la Salud del Gato, y la próxima publicación de «Decoding Your Cat», un libro que Siracusa coeditó para dar a los dueños de gatos acceso a información digestible pero basada en la ciencia, Penn Today habló con Siracusa y Serpell sobre su propia investigación sobre comportamiento del gato y sus pensamientos en el campo.

La conversación, impulsada por la experiencia científica y clínica de Siracusa y Serpell y salpicada de anécdotas de sus propias experiencias como dueños de gatos, ayuda a contextualizar los hallazgos recientes en la ciencia del comportamiento de los gatos , subraya por qué los gatos están lejos de ser » perros de bajo mantenimiento » y ofrece orientación para dueños de gatos

Un estudio sobre el comportamiento de los gatos mostró que los gatos reconocen sus nombres, y otro mostró que pueden vincularse de forma segura con sus dueños. En general, sin embargo, parece haber muchos más estudios sobre el comportamiento del perro. ¿Porqué es eso?

Siracusa: Aunque me considero una persona felina, la mayor parte del trabajo que he realizado es en perros porque ahí es donde están los fondos. En nuestras clínicas de comportamiento vemos muchos menos gatos que perros, estoy hablando como 95% perros y 5% gatos. Creo que esto está relacionado en parte con el hecho de que hay muchas menos expectativas para los comportamientos de los gatos. Si tienes un perro gruñendo y ladrando a todos los que vienen a tu departamento, ese es un gran problema, pero si tu gato silba y luego corre y se esconde, a nadie le importa.

Serpell: Los estudios muestran que las personas están en promedio menos apegadas a sus gatos y gastan menos dinero en sus gatos. Los gatos son numéricamente más comunes que los perros en los Estados Unidos, pero hay menos hogares dueños de gatos que hogares dueños de perros, lo que significa que las personas pueden tener más de un gato y, por lo tanto, tienen menos para gastar en cada uno.

Pero recientemente, la Morris Animal Foundation envió una encuesta a los veterinarios de todo el país y preguntó qué consideran que son áreas de importancia primordial con las que necesitan ayuda. Casi en la parte superior de la lista había problemas de comportamiento del gato.

Por lo tanto, creo que la gente se está embarcando lentamente con la idea de que los dueños de mascotas están cada vez más apegados a sus gatos y que se están convirtiendo en miembros mucho más importantes de los grupos sociales de las personas.

¿Hay algo intrínseco en los gatos que explique esta falta de atención a la ciencia del comportamiento en comparación con los perros?

Siracusa: los perros evolucionaron de una especie social, mientras que los gatos provienen de un antepasado que era solitario. No creo que hayan desarrollado un comportamiento social tan complejo como el comportamiento social de los perros. Y tal vez como resultado es más difícil para las personas entender el comportamiento social de los gatos, ya que se basa principalmente en la distancia y el contacto no prolongado. Es por eso que cuando colocas a los gatos en un entorno pequeño, como un apartamento urbano, especialmente con otros gatos, puedes tener problemas.

Serpell: Pero los gatos han vivido con humanos ahora por unos 9,500 años. Eso es mucho tiempo, y han evolucionado para ser más tolerantes a vivir cerca de personas y otros gatos.

Ahora está saliendo toda esta evidencia sobre perros que tienen una mutación genética equivalente al síndrome de Williams en humanos, lo que causa hiperesocialidad. Sospecho que podríamos encontrar algo de eso en los gatos domésticos. Estos animales son mucho más sociables que sus ancestros salvajes.

Usted tiene una gran cantidad de datos sobre el comportamiento del gato de Fe-BARQ [el Cuestionario de evaluación e investigación del comportamiento felino, desarrollado por Serpell]. ¿Cuáles son algunas de las cosas que los datos le dicen sobre los gatos y su relación con las personas?

Serpell: De nuestros datos de Fe-BARQ, vemos que un sorprendente número de propietarios informa problemas de comportamiento moderados a graves en un gato cuando se separa de su propietario. Tanto por la teoría de que los gatos realmente no se preocupan por sus dueños, que solo están allí para su comida; Estos gatos realmente parecen estar angustiados por estar lejos de sus amigos humanos.

Siracusa: Vemos esto en las clínicas. Por ejemplo, los gatos pueden eliminar o vomitar si se quedan solos durante más horas de lo habitual. Entonces, creo que definitivamente están apegados a las personas. Pero la forma en que muestran que están apegados es muy diferente a la de los perros. Los perros hacen mucho contacto físico prolongado, mientras que los gatos pueden permanecer cerca de la persona que les gusta, pero no necesariamente se involucran. Algunos gatos pueden involucrarse un poco, uno de mis gatos juega a buscar conmigo, pero solo por un corto tiempo, y luego dice: «Oh, ya he tenido suficiente de esto».

¿Crees que los gatos son más variados en su sociabilidad que los perros?

Serpell: lo hago. Algunos gatos, tan pronto como te sientas, estarán en tu regazo y te monopolizarán, pero otros no lo harán en absoluto. Uno de mis gatos ama a la gente; Cuando llegas a la puerta, ella corre hacia la puerta y se frota contra ti. Pero ella odia que la recojan y no quiere sentarse contigo nunca. Mientras que su hermano es mucho más cariñoso físicamente. Él quiere ser retenido; él quiere sentarse en la gente.

Hay muy pocos perros que he conocido que sean distantes como suele ser un gato.

El comportamiento del gato puede ser desconcertante. ¿El problema es que las personas simplemente no son buenas para interpretar el comportamiento de su gato?

Siracusa: las personas realmente necesitan ayuda para comprender el comportamiento de sus gatos, y no saben a dónde ir ni a quién preguntar sobre estos problemas. En una encuesta reciente, en algún lugar entre el 50 y el 60% de los dueños de gatos dijo: «Tengo problemas para llevar a mi gato al veterinario» o «Mi veterinario no entiende los problemas de mi gato» o «Solo traeré a mi gato». gato al veterinario cuando sea estrictamente necesario «. Para muchos dueños de gatos, solo levantar un gato y ponerlo en la caja es un gran drama.

Serpell: Por supuesto, a muchos perros tampoco les gusta ir al veterinario, pero los perros son más apostables; simplemente lo aceptarán. Pero gatos, muchacho. Tuve que traer a mis dos gatos hace una semana, y fue una experiencia terrible.

Siracusa: Creo que los gatos son muy sensibles a los cambios en su entorno.

Serpell: Algunos de ellos pueden estar relacionados con el hecho de que los gatos son una especie de presa, además de ser un depredador. Estar en un entorno desconocido es potencialmente muy inseguro para ellos, por lo que es natural que digan: «Oh, Dios mío, ¿dónde estoy y qué vendrá después?»

¿Cuáles son algunos de los grandes mitos o percepciones erróneas sobre el comportamiento del gato?

Siracusa: muchas personas quieren que un gato sea un sustituto de un perro, como un perro de bajo mantenimiento, y no lo es.

Otra percepción errónea es que debido a que los gatos son tan suaves y esponjosos, a la gente le gusta tocarlos mucho, pero a los gatos no necesariamente les gusta esto. Algunos lo hacen, algunos que he tenido siempre estuvieron encima de mí, pero otros decían: «Ok, somos amigos, pero ustedes se quedan allí y yo me quedo aquí». Entonces, se trata de respetar su deseo de distancia en esos casos.

Además, las personas a menudo no proporcionan suficiente estimulación a los gatos. Es importante darles oportunidades para mostrar su comportamiento de alimentación natural, por ejemplo. Entonces, en lugar de simplemente poner su comida en un tazón, dales la oportunidad de acecharla, lanzarla al aire y saltar, y reproducir toda la secuencia de eventos que harían cuando cazaran.

¿Cómo intenta corregir las impresiones equivocadas de los clientes sobre los gatos?

Siracusa: [Riéndose] Esta es la razón por la cual nuestras citas de comportamiento son muy largas. Intentamos establecer expectativas realistas y les proporcionamos estrategias alternativas. Por ejemplo, si quieres una buena interacción con tu gato, usa algo que les guste a los gatos. Enséñeles a hacer un truco para obtener un regalo. Use un juguete de palo y pluma.

Serpell: algunos gatos jugarán durante horas. Mis gatos, me agotan. Correrán por toda la casa durante horas con un trozo de cuerda.

Siracusa: A veces digo: «Si necesitas abrazar algo, consigue un peluche». No le hagas eso a tu gato si no le gusta.

El único estudio reciente sobre gatos mostró el mismo o incluso mayor grado de apego a sus dueños que los perros. Pareces escéptico sobre esos hallazgos.

Serpell: Carlo es más que yo.

Siracusa: Creo que la metodología es rigurosa. Pero soy escéptico porque el estudio asumió que la vocalización de los gatos indicaba angustia de separación. Creo que es muy probable que sea angustia por estar en un entorno desconocido, pero no estoy convencido de que sea angustia de separación.

Serpell: Hablando en nombre del artículo, diría que existe una percepción, otro de estos mitos, si lo desea, de que los gatos no están realmente apegados a sus dueños, que solo están allí para alimentarse. . Creo que este estudio es una demostración de que los gatos responden de manera similar a este paradigma experimental al igual que los perros y, en realidad, los bebés humanos, y eso es interesante, en sí mismo.

¿Qué pasa con el estudio que sugiere que los gatos reconocen su nombre?

Siracusa: Creo que este estudio es similar; Los experimentos parecen rigurosamente realizados, pero los resultados son propensos a la generalización excesiva. Para los gatos no es, «Oh, mi nombre es Jack». Es: «Por lo general, cuando escucho esta palabra, algo está por suceder».

Serpell: Es una demostración de que el gato tiene algún tipo de asociación con este sonido. Creo que es correcto Mis gatos responden a sus nombres. Pero es diferente de lo que hemos visto en perros, algunos de los cuales tienen vocabularios increíbles y pueden discriminar entre más de mil palabras diferentes.

¿Has visto el cuestionario ‘susurrador de gatos’ que está dando vueltas, basado en una publicación reciente sobre expresiones faciales de gatos?

Serpell: Suena dudoso. Los gatos carecen de los músculos faciales que tienen los perros, por lo que están limitados en las expresiones que pueden hacer.

Siracusa: Debido a que los gatos en general fueron animales solitarios evolutivamente, manteniéndose a una distancia uno del otro, las expresiones faciales no habrían sido tan importantes en la comunicación. Si quiero comunicarme con alguien que está lejos, no lo mostraría en mi cara sino en mi cuerpo, mi postura.

Serpell: El sentido del olfato.

Siracusa: Huele, definitivamente. Las feromonas son muy importantes. Además, dejan signos visuales. El rascado de un gato es una señal visual para dejar un mensaje a alguien que no lo encontró pero que sí lo encontrará.

Parece que el libro que saldrá pronto también podría ayudar a los dueños de mascotas a interpretar a sus gatos.

Siracusa: Sí, «Decoding Your Cat ‘saldrá en junio. Es un proyecto del American College of Veterinary Behaviorists, y todos los capítulos están escritos por diplomáticos del Colegio y editados por mí y dos de mis colegas. Nuestro objetivo era para asegurarse de que tanto como sea posible se basa en la ciencia, y la información que no se ha estudiado se basó en nuestra experiencia clínica.

¿Qué hay en el horizonte en términos de investigación del comportamiento del gato?

Siracusa: Los estudios de cognición del gato serán la próxima gran cosa.

Serpell: Sí, ahora hay algunos grupos que están comenzando a interesarse en la cognición de los gatos, pero todavía está muy por detrás de los perros. Hay tantos grupos de cognición canina en todo el mundo que es casi divertido.

¿Cómo podrían ser útiles los estudios de la cognición del gato?

Serpell: Bueno, sería interesante ver si el proceso de domesticación ha cambiado cognitivamente al gato en la forma en que la gente dice que ha cambiado al perro.

Siracusa: También puede ayudar con el bienestar de los animales, porque si los entendemos mejor, podemos asegurarnos de crear un ambiente para ellos que los haga más felices en sus hogares.


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