Agricultura Botánica y Genética Europa

Extrañamente distribuido y al borde de la extinción, este árbol «místico» quedó sin identificar durante 17 años


Hace casi 30 años, el espécimen de un árbol extraño recolectado en la parte sur del Parque Nacional Kakadu estaba en mi equipaje. Estaba en camino a la meca del conocimiento botánico en Londres, el Royal Botanic Gardens Kew.


Gregory John Leach


Pero ¿qué era?

Con inusuales frutas aladas infladas, desconcertó a los botánicos locales que no habían visto nada igual antes. Para romper la identidad del árbol, necesitaba más que los recursos limitados del Herbario de Darwin.

Más tarde, descubrimos un espécimen fragmentario escondido en una pequeña caja al final de una bóveda de colección poco visitada en el Herbario de Darwin. Y había estado sentado allí tranquilamente desde 1974.

La mayoría de los especímenes dentro de este recuadro solo irritan a los botánicos por ser algo difícil de identificar. Es conocido como el cuadro «GOK», que significa «Solo Dios sabe».

Junto con los recursos de Kew Gardens, la especie finalmente se conectó con un género y se reconoció como una nueva especie .

Un año después, fue nombrada Hildegardia australiensis .

Misteriosa distribución global.

La especie es el único representante australiano para un género internacional, Hildegardia . Según la legislación del Territorio del Norte , está catalogado como «casi amenazado», debido a su pequeño número y distribución limitada.

El género Hildegardia fue nombrado en 1832 por los botánicos austriacos Schott y Endlicher. La llamaron así por Hildegard , la abadesa y mística alemana del siglo XI, la «Sybil del Rin».

El género conserva algo de esta naturaleza mística y esquiva. Es raro que existan pequeñas poblaciones aisladas, rasgos que parecen dominar para todas las especies, excepto una de las especies del género.

Se reconocen doce especies de Hildegardia : una de Cuba, tres de África, cuatro de Madagascar y una de India, Filipinas, Indonesia y Australia.

Esta extraña distribución global es aún más inusual, ya que casi todo el linaje genérico parece estar al borde de la extinción.

La especie australiana se ajusta a este patrón de pequeñas poblaciones fragmentadas y, a pesar de ser un árbol de tamaño razonable con una altura de hasta 10 metros, se desconoce hasta 1991.

Rara vez visto y difícil de encontrar.

En general, las especies de Hildegardia son árboles altos y caducifolios de áreas bien drenadas, que a menudo crecen en colinas rocosas.

Sus troncos tienen una corteza suave y delgada, que huele desagradable y exuda un chicle cuando está herido. La mayoría de las especies tienen hojas en forma de corazón y tienen una profusión de flores de color rojo anaranjado cuando no tienen hojas. Estos son seguidos por frutas extrañas, aladas con una o dos semillas.

Hildegardia australiensis tendría que ser uno de los árboles más raramente vistos en Australia en su hábitat natural. Es originario de los márgenes de la meseta occidental de Arnhem con poblaciones dispersas en las laderas de piedra caliza y arenisca.

Todos estos son lugares difíciles de visitar, por lo que si realmente quieres verlos, se recomienda un helicóptero. Afortunadamente, es fácil de cultivar y ha encontrado su camino hacia un cultivo limitado .

Varios árboles han estado en el Jardín Botánico de Darwin desde principios de los años 90 y se sabe que unos pocos han sido plantados en algunos de los parques urbanos de Darwin. Las plantaciones han sido más para mostrar un árbol raro y de aspecto extraño en lugar de cualquier gran valor ornamental.

Creciendo en el ‘país de la enfermedad’

En el NT, el árbol es tan poco conocido que no tiene un nombre común que no sea el nombre genérico predeterminado de Hildegardia .

Parece que no tiene usos indígenas registrados, lo que tal vez no sea sorprendente, ya que gran parte de su distribución se encuentra en el » país enfermo «.

Este es un país con depósitos de uranio y fue evitado por los propietarios tradicionales. El arte rupestre que muestra figuras con articulaciones inflamadas se ha interpretado como una intoxicación por radiación.

Pero tiene un reclamo a la fama. Se generó un acalorado debate entre conservacionistas y mineros durante el desarrollo propuesto de la mina de oro, platino y paladio Coronation Hill en el Parque Nacional Kakadu.

La población principal de H. australiensis está a tiro de piedra de Coronation Hill y la especie se convirtió en uno de los principales activos de biodiversidad identificados que podrían haber sido amenazados por el desarrollo de la mina.

El área alrededor de la Colina de la Coronación, o Guratba en el idioma local de Jawoyn, también tiene un significado espiritual considerable para los propietarios tradicionales de Jawoyn y forma parte del «país de enfermedad» identificado. Una deidad creadora, Bula, descansa y permanece dormida en el país enfermo y no debe ser molestada.

Finalmente, estas preocupaciones culminaron con la decisión del gobierno de Hawke el 17 de junio de 1991 de no permitir más el desarrollo de la mina.

Entonces, ¿son comestibles las semillas?

Si bien parece que no hay usos conocidos de las especies australianas, el árbol puede tener un potencial oculto.

Los árboles estrechamente relacionados, Sterculia y Brachychiton, son bien conocidos como plantas arbustivas y buenas fuentes de fibra. La especie local Top End, Sterculia quadrifida , por ejemplo, se conoce comúnmente como el árbol del maní y es una planta tucker arbustiva muy favorecida .

El potencial de fibra de H. australiensis está siendo explorado por Winsome Jobling, fabricante de papel con base en Darwin y aclamado internacionalmente . El ciclón Marcus azotó Darwin en 2018 y una de las víctimas fue un árbol plantado de H. australiensis en el Jardín Botánico de Darwin.

Afortunadamente, el material fue rescatado. Winsome tiene material almacenado en su congelador en espera de extracción y procesamiento para ver cuál es el potencial de fibra.

H. barteri , una especie africana del género Hildegardia , tiene una amplia distribución a través de media docena de países africanos. Y los lugareños de África occidental tienen varios usos, desde comer las semillas hasta usar la corteza como fibra para las cuerdas . Pero todavía no sabemos si la carne o la semilla en la especie australiana es comestible.

Si las especies australianas también pueden albergar propiedades tan útiles, todavía se esperan algunas pruebas e investigaciones. Afortunadamente, con la deidad creadora Bula vigilando las poblaciones naturales, la especie , a diferencia de muchos de sus parientes cercanos, parece segura en la naturaleza.


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