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Fertilizantes esenciales recorren la tormenta del coronavirus


Por Julia Meehan, Editora Administrativa, Fertilizantes, ICIS


El efecto dominó del coronavirus, ya que se ha extendido por todo el mundo, hasta ahora ha tenido un impacto limitado en la industria de los fertilizantes. Sin embargo, los efectos completos de la pandemia mundial están comenzando a mostrarse en algunos sectores debido a los problemas de flujo de caja causados ​​por la descomposición de cultivos, como frutas y verduras.

China, después de haber sido el epicentro de la pandemia, está comenzando a volver a la normalidad y las tasas de producción han aumentado para todos los fertilizantes. La nación es el mayor consumidor de fertilizantes del mundo, con un consumo promedio de cerca de 50 millones de toneladas / año. También es un exportador clave de urea.

Cuando comenzó el bloqueo en China, el impacto fue enorme en términos de recortes en la producción debido a la escasez de mano de obra. Los problemas con el transporte, tanto por ferrocarril como por carretera y por mar, también tuvieron un gran impacto hacia arriba y hacia abajo en la cadena de fertilizantes, lo que provocó la acumulación de existencias.

El mayor impacto para China fue sobre el ácido fosfórico que se usa para producir fosfato. Las instalaciones de fertilizantes en la provincia de Hubei representan hasta un tercio de la capacidad total del país. Debido a esto, China pasó de ser el mayor exportador de fosfato de diamonio (DAP) a un importador neto.

Pero a medida que China comenzó a salir del bloqueo, el flujo de todos los fertilizantes se recuperó muy rápidamente y la vida vuelve a la normalidad.

La urea se vio menos afectada en China, con la provincia de Hubei solo representando alrededor del 3% sobre la capacidad total de China.

A medida que la pandemia se extendió por las naciones, muchos países comenzaron a sentir el impacto total del virus mortal en un momento en que la aplicación de fertilizantes estaba en un nivel estacional, particularmente en el hemisferio norte.

De hecho, durante marzo, la demanda de todos los fertilizantes fue saludable y el valor de las materias primas y nutrientes se mantuvo estable y en algunos casos se reafirmó.

Hubo presión sobre los precios en abril-mayo, pero el sector de los fertilizantes ciertamente no experimentó las fuertes y dramáticas caídas de precios observadas en mercados relacionados como el gas, el petróleo y los productos petroquímicos.

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En junio, el sentimiento ha cambiado y la mayoría de los precios de los fertilizantes han aumentado.

A medida que el virus se apoderó a medida que avanzaba por el mundo, los sectores agrícola e industrial aprendieron lecciones de China y muchos recibieron apoyo del gobierno. El transporte de fertilizantes a través de las fronteras europeas continuó pero con medidas estrictas para proteger a los conductores de camiones y la fuerza laboral.

Francia, que es el mayor usuario de fertilizantes en Europa, se movió durante los meses de primavera sin un gran impacto en la oferta o la demanda, aunque algunas grietas están comenzando a aparecer ahora. Están surgiendo problemas de flujo de caja para algunos agricultores y el comienzo húmedo para 2020, seguido de un abril y mayo secos, ha dañado los cultivos.

También en Alemania se han podrido los cultivos, en gran parte debido al coronavirus. El cierre de cafeterías, bares y restaurantes que consumen grandes cantidades de papas fritas ha llevado a una caída del 60% en la demanda de papas, por ejemplo.

Al igual que en Europa, la pandemia se está desatando en América Latina justo cuando la temporada de fertilizantes está en pleno apogeo. La demanda en las últimas semanas ha sido saludable para América Latina, con grandes volúmenes de fertilizantes que se trasladan a Brasil y Argentina.

Al sector de los fertilizantes le fue mejor durante la pandemia mundial, en comparación con los sectores petroquímico y energético, en términos de producción. Los fabricantes de fertilizantes se han beneficiado de los costos de alimentación y energía baratos, lo que significa que incluso los productores marginales han continuado operando, y los mercados no han sentido ninguna falta de disponibilidad.

Ha habido cierta preocupación por las nuevas capacidades que se pondrán en marcha en 2020 creando un exceso de oferta. Es probable que algunos de estos proyectos se retrasen o retrasen hasta 2021 debido al hecho de que la salud y la seguridad de los trabajadores es primordial.

Los debates sobre el impacto de IMO 2020 y Brexit en el mercado de fertilizantes han sido prácticamente eliminados por el coronavirus y su impacto, o más bien la falta, hasta ahora en la pandemia.

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El potencial de un fuerte aumento en los precios del combustible búnker debido a las regulaciones de la OMI 2020 no se ha dado cuenta debido a la dramática caída en los costos del combustible.

Parece que no ha habido una seria destrucción de la demanda en todo el sector de los fertilizantes desde que se confirmó el primer caso del virus fuera de China el 13 de enero de 2020. Para muchos productores, cooperativas, mayoristas y agricultores, ha sido como siempre.

Pero las perspectivas siguen siendo inciertas, con muchas conversaciones y preocupaciones acerca de una segunda ola y lo que esto podría significar para las economías ya en quiebra.

Las fluctuaciones monetarias, los disturbios políticos y los enormes niveles de desempleo en los países desarrollados y en desarrollo tendrán inevitablemente un impacto en los meses y años venideros.

Independientemente de todos estos factores, el mundo todavía necesita alimentación. Y teniendo en cuenta que hasta el 50% de los alimentos que comemos no estarían disponibles sin fertilizantes, esta es una industria que seguirá siendo sólida y seguirá considerándose esencial.

INSIGHT por Julia Meehan

(traducción libre por Mundo Agropecuario)


Essential fertilizers ride the coronavirus storm

By Julia Meehan, Managing Editor, Fertilizers, ICIS

The domino effect of the coronavirus, as it has spread across the globe, has so far had a limited impact on the fertilizer industry. However, the full effects of the global pandemic are starting to show in some sectors owing to cashflow problems caused by decomposing crops, such as fruit and vegetables.

China, having been the epicentre of the pandemic, is starting to get back to normal and production rates have increased for all fertilizers. The nation is the largest fertilizer consumer in the world, on average consuming close to 50m tonnes/year. It is also a key exporter of urea.

When lockdown began in China, the impact was huge in terms of cuts in production owing to a shortage of labour. Problems with transportation, by both rail, road and sea, also had a big impact up and down the fertilizer chain resulting in stock piling up.

The biggest impact for China was on phosphoric acid which is used to produce phosphate. Fertilizer facilities in Hubei province account for up to a third of the country’s total capacity. Because of this, China turned from the largest exporter of diammonium phosphate (DAP) to a net importer.

But as China started to ease its way out of lockdown, the flow of all fertilizers has recovered very quickly and life is getting back to normal again.

Urea was less impacted in China with Hubei province only accounting for around 3% over China’s total capacity.

As the pandemic spread across nations, many countries started to feel the full impact of the deadly virus at a time when fertilizer application was at a seasonal high, particularly for the northern hemisphere.

Indeed, during March, demand for all fertilizers was healthy and the value of feedstocks and nutrients held steady and in some instances firmed.

There was pressure on pricing in April-May but the fertilizer sector most certainly did not experience the sharp and dramatic price falls seen in related markets such as gas, oil and petrochemicals.

In June, sentiment has turned and most fertilizer prices have increased.

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As the virus took hold as it moved across the global, agricultural and industrial sectors learned lessons from China and many were given government support. The transportation of fertilizers across European boarders continued but with strict measures in place to protect truck drivers and the workforce.

France, which is the largest fertilizer user in Europe, moved through the months of Spring with largely no impact on supply or demand, although some cracks are starting to appear now. Cash flow problems are emerging for some farmers and the wet start to 2020, following by a dry April and May, has damaged crops.

Germany too has seen crops rotting, largely because of the coronavirus. The closure of cafes, bar and restaurants which consume large quantities of French fries has led to a 60% drop in demand for potatoes, for example.

Similar to Europe, the pandemic is now raging across Latin America just as the fertilizer season gets into full swing.  Demand in the past weeks has been healthy for Latin America, with large volumes of fertilizer moving to Brazil and Argentina.

The fertilizer sector has fared better during the global pandemic, compared to the petrochemical and energy sectors, in terms of production.  Fertilizer makers have benefited from cheap feed and energy costs meaning that even marginal producers have continued to operate, and the markets have not felt any shortness of availability.

There has been some concern about new capacities due to come on stream in 2020 creating oversupply. Some of these projects are likely to be delayed or pushed back to 2021 because of the fact that the health and safety of workers is paramount.

Discussions about the impact of IMO 2020 and Brexit on the fertilizer market have been virtually wiped out by the coronavirus and its impact, or rather lack of, so far into the pandemic.

The potential for a sharp rise in bunker fuel prices because of IMO 2020 regulations has not been realised because of the dramatic fall in fuel oil costs.

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There appears to have been be no serious demand destruction across the fertilizer sector since the first case of the virus outside China was confirmed on 13 January 2020. For many producers, cooperatives, wholesalers and farmers it has been business as usual.

But the outlook remains uncertain, with much talk and concern about of a second wave and what this might mean to already broken economies.

Currency fluctuations, political unrest and huge levels of unemployment in both developed and developing nations will inevitably have an impact in the months and years ahead.

Regardless of all of these factors, the world still needs feeding. And considering that up to 50% of the food we eat would not be available without fertilizers, this is an industry that will remain robust and continue to be deemed essential.

INSIGHT by Julia Meehan


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