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Gusanos microscópicos al rescate de Cranberry

Tiny, wormlike organisms called nematodes that attack cranberry pests could offer a natural alternative to using insecticides

Los nematodos con gusto por las «entrañas de los insectos» pueden ofrecer a los productores de arándanos una alternativa natural a la lucha contra las plagas hambrientas de los cultivos con insecticidas químicos.



Los científicos del Servicio de Investigación Agrícola (ARS) y la Universidad de Wisconsin (UW) ahora están explorando la posibilidad en ensayos de campo.

Han puesto sus ojos en los escarabajos pulgas pelirrojos, los gusanos de la fruta Sparganothis y otras plagas de arándanos que atacan a la planta de arándano o su fruta de sabor agrio. Las infestaciones severas pueden obligar a los productores a aplicar insecticidas, aumentando sus costos de producción. El desarrollo de controles alternativos como parte de un enfoque de manejo integrado de plagas puede reducir o reemplazar la necesidad de insecticidas, señaló Shawn Steffan, entomólogo de la Unidad de Investigación de Cultivos Vegetales del ARS en Madison, Wisconsin.

Por su parte, él y el colaborador de la Universidad de Washington, Shane Foye, están trabajando para formular un bioinsecticida hecho de nematodos entomopatógenos (que «matan insectos»). Una especie que les entusiasma particularmente proviene del mismo entorno en el que prosperan los arándanos: las marismas y los pantanos del centro de Wisconsin. El arándano también es la fruta oficial del estado, que produce el 60 por ciento de la cosecha total del país.

Anualmente, los estadounidenses consumen 2.3 libras de arándanos por persona, principalmente como jugo, pero también en bocadillos de frutas secas y comidas navideñas como el condimento de arándanos. Sin embargo, el camino desde el pantano hasta la botella de jugo (o la mesa) puede ser peligroso, no gracias a las diversas plagas de insectos cuyos apetitos de destrucción amenazan el rendimiento del cultivo, la calidad de la fruta o ambos.

La naturaleza, sin embargo, ha considerado oportuno hacer de estas plagas el alimento favorito de los nematodos Heterorhabditis georgiana y Oscheius onirici. Ambas especies se encontraron en los pantanos húmedos y ácidos del centro de Wisconsin. Curiosamente, H. georgiana fue descubierto originalmente por David Shapiro-Ilan (otro científico del ARS) en Georgia. » O. onirici se encontró originalmente dentro de cuevas en Italia, pero claramente hay poblaciones que se ganan la vida en las marismas de Wisconsin», dijo Steffan.

Los investigadores esperan que ambas especies de nematodos resulten ser un aliado especialmente útil para los cultivadores de arándanos tanto convencionales como orgánicos. Ninguna especie es una amenaza para las personas, mascotas u otros animales vertebrados. Pero lo que le hacen a su presa preferida no es bonito. Después de entrar en una cavidad corporal natural, los nematodos liberan bacterias simbióticas que licuan los órganos y tejidos internos de sus presas. Esto crea una sopa nutritiva que comen los nematodos. Posteriormente, se aparean y depositan huevos dentro de los restos de su anfitrión. Finalmente, los nematodos juveniles se liberan en busca de nuevos huéspedes para infectar, un ciclo que dura tanto como sus presas.

En las pruebas de campo, rociar una solución de los nematodos en los lechos de arándanos redujo el número de escarabajos pulgas hasta en un 93 por ciento. Los niveles promedio de control alcanzaron típicamente del 60 al 70 por ciento, lo que equivale a dos aplicaciones de insecticidas, anotó Steffan. En experimentos de laboratorio relacionados, O. onirici también resultó letal para las etapas adulta y larvaria de la drosophila de alas manchadas, una especie invasora de Asia que se ha convertido en una plaga establecida en Estados Unidos de muchos cultivos frutales diferentes.

Animados por los resultados, los investigadores han ideado un método para criar nematodos por miles de millones y crear una masa limpia y altamente concentrada de ellos que se puede mezclar con agua y rociar sobre las plantas de arándano.

Además, «estamos probando algunos ensayos paralelos este año con nematodos comerciales», dijo Steffan. «Esto nos dará una idea de cómo se comparan nuestros nematodos nativos de Wisconsin con las variedades ‘disponibles en el mercado'».

El Servicio de Investigación Agrícola es la principal agencia de investigación científica interna del Departamento de Agricultura de EE. UU. Diariamente, ARS se enfoca en soluciones a los problemas agrícolas que afectan a Estados Unidos. Cada dólar invertido en investigación agrícola genera un impacto económico de $ 17.



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