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Hay mucho más en el cedro rojo de Australia que la madera

Gigantes de la selva tropical con raras exhibiciones otoñales: hay mucho más en el cedro rojo de Australia que la madera
Crédito: Peter Woodard / Wikimedia

Los árboles de hoja caduca nativos son raros en Australia, lo que significa que muchas de las hojas rojas, amarillas y marrones que asociamos con el otoño provienen de especies introducidas, como arces, robles y olmos.


por Gregory Moore


Un árbol nativo , sin embargo, destaca por sus hojas con suaves tonalidades otoñales que descienden en marzo y abril: el cedro rojo de Australia. No se deje engañar por su nombre común: el cedro rojo no es un cedro en absoluto, pero crece naturalmente en las selvas tropicales de todo el sudeste asiático y Australia.

Puede que esté más familiarizado con su madera, que he conocido toda mi vida. Mis abuelas tenían cajoneras de cedro que habían heredado de sus madres o abuelas, y yo había asumido que estaban hechas de una de las especies de cedro del hemisferio norte. La madera todavía olía a cedro después de tanto tiempo en las casas familiares, un aroma que asocio con los abuelos y las casas de campo.

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Cuando me dieron uno de estos cofres para restaurar, sabía mucho más sobre el árbol y valoraba aún más la cómoda. Entonces, con el otoño poniendo el foco en los cedros rojos australianos, veamos esta especie con más detalle.

Majestuosos gigantes de la selva tropical

Encontré por primera vez árboles de cedro rojo en las selvas tropicales subtropicales de Queensland y Nueva Gales del Sur en la década de 1980. Luego, su nombre científico se llamó Cedrela toona y más tarde Toona australis. Ahora, se reconoce como Toona ciliata.

Los diversos nombres reflejan una historia taxonómica en la que una vez se consideró que la especie australiana estaba separada de sus parientes asiáticos, pero ahora todos se consideran uno.

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Los árboles son impresionantes. En las condiciones adecuadas, puede crecer hasta 60 metros de altura (ocasionalmente más) con un diámetro de tronco de hasta 7 m.

Después de perder su follaje en otoño, el follaje nuevo en primavera a menudo tiene un atractivo tinte rojizo. A fines de la primavera tiene flores pequeñas (5 milímetros) blancas o rosa pálido, pero generalmente pasan desapercibidas en la selva debido a su altura o la densidad de otras copas de los árboles que crecen debajo.

Gigantes de la selva tropical con raras exhibiciones otoñales: hay mucho más en el cedro rojo de Australia que la madera
Los árboles nativos de cedro rojo pueden crecer hasta 60 m de altura. Crédito: Shutterstock

Los cedros rojos más viejos tienen maravillosos contrafuertes en la base de su tronco, una característica que comparten muchos árboles tropicales altos. Estos contrafuertes se han considerado durante mucho tiempo como una ventaja para las especies que pueden emerger por encima del dosel de una selva tropical donde los vientos son mucho más fuertes, y los contrafuertes y los sistemas de raíces expandidos proporcionan mayor fuerza y ​​resistencia al viento.

Estos contrafuertes también aumentan en gran medida la superficie de la base de los árboles expuestos al aire, lo que facilita la absorción de oxígeno adicional ya que la actividad de los microorganismos en el suelo puede dejarlo sin oxígeno.

Registrado al borde de la extinción

Con una amplia distribución por Asia y Australia, sus usos en la antigüedad fueron muchos y variados. En la medicina tradicional , se usaba corteza o remedios digestivos, así como apósitos para heridas y su resina se usaba para tratar afecciones de la piel.

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Los tintes, aceites y taninos utilizados para preparar el cuero también podrían extraerse hirviendo varias partes de la planta. Hoy en día, la madera se utiliza para cultivar hongos shiitake, que son muy solicitados en los restaurantes.

Pero la historia reciente del cedro rojo es una historia colonial típicamente triste. La especie pertenece a la misma familia que la caoba (Meliaceae) y, como era de esperar, fue explotada por su madera desde los primeros días de la colonización.

La madera es duradera, liviana y adecuada para uso naval, por lo que fue muy talada, a lo largo de la costa este de Australia desde principios del siglo XIX hasta principios del siglo XX.

El rico color rojo intenso de su madera y el hecho de que era suave y fácil de trabajar significaba que se usaba para muebles, tallas ornamentales en edificios públicos, ayuntamientos y parlamentos, como la Biblioteca Estatal de Melbourne. También se utilizó para aperos y mangos, y para embarcaciones de vela y de regata.

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Probablemente hayas tenido un encuentro cercano con las hermosas barandillas rojas en algunos de estos edificios antiguos que estaban hechos de cedro rojo, a menudo oscurecidos bajo la pátina de tantas manos.

Gigantes de la selva tropical con raras exhibiciones otoñales: hay mucho más en el cedro rojo de Australia que la madera
Las diminutas flores blancas son difíciles de ver desde el suelo en una selva tropical. Crédito: Forest y Kim Starr / Wikimedia, CC BY-SA

La especie una vez común y extendida fue talada casi hasta la extinción a lo largo de la costa este a mediados de la década de 1900, y hasta el punto de la extinción comercial práctica con poca madera disponible para la industria en la década de 1960.

Tan valorada era la madera que a fines de la década de 1970, se tramó un plan para eliminar el cedro rojo de las selvas tropicales del Parque Nacional de Queensland utilizando helicópteros. Por suerte, la idea no salió volando y por eso persisten algunos grandes árboles. La especie tiene un estado de conservación preocupante, pero no se considera en peligro de extinción en la actualidad.

Una plaga terrible

El hecho de que sean de hoja caduca los hace potencialmente muy interesantes y útiles para el uso hortícola, pero ese potencial permanece en gran parte sin explotar. Y dado el valor y la calidad de su madera, es posible que se pregunte por qué no se cultiva en plantaciones en todo el continente.

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La razón es una polilla nativa llamada polilla de la punta del cedro (Hypsipyla robusta), que pone sus huevos en el brote principal de crecimiento del árbol. Cuando los huevos eclosionan, las larvas perforan el brote, lo que no solo provoca la muerte regresiva de los brotes, sino que también hace que los árboles desarrollen múltiples tallos y ramas que reducen su valor de madera.

A pesar de esto, todavía se plantan como un árbol ornamental de crecimiento rápido por su sombra en otras partes del mundo, como Hawai y Zimbabwe.

Las polillas se sienten atraídas por el olor del árbol, por lo que son muy difíciles de controlar. La polilla no ataca al árbol en Sudamérica, por ejemplo, porque la polilla no se ha establecido allí, por lo que hay grandes plantaciones de cedro rojo en Brasil .

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Es un recordatorio interesante: a menudo son las pequeñas cosas de la ecología las que pueden afectar el éxito o el fracaso. Cuando los humanos nos entrometimos sin conocimiento, las cosas no necesariamente salen según lo planeado, generalmente a nuestro costo.



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