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Investigadores encuentran antiguas granjas mayas en humedales mexicanos


Los arqueólogos de la Universidad de Cincinnati utilizaron la última tecnología para encontrar evidencia que sugiere que los antiguos mayas cultivaron cultivos excedentes para apoyar un intercambio activo con vecinos de la península de Yucatán.


Michael Miller, Universidad de Cincinnati


Presentarán sus hallazgos en la conferencia anual de la Asociación Americana de Geógrafos en Washington, DC

La civilización maya se extendía por partes de Mesoamérica, una región que abarca México y América Central. La evidencia más antigua de la civilización maya se remonta a 1800 a. C., pero la mayoría de las ciudades florecieron entre 250 y 900 dC. Cuando los barcos españoles llegaron en el 1500, algunas de las ciudades más grandes estaban desiertas. Los investigadores de la UC están tratando de reconstruir la historia de la vida de los mayas antes de la conquista española.

Nicholas Dunning, profesor de geografía en la Facultad de Artes y Ciencias McMicken de la UC, formó parte de un equipo de investigación que encontró evidencia de cultivo en campos de forma irregular en México que siguieron los caminos de canales y canales de agua natural en un lugar llamado Laguna de Terminos en el golfo de mexico. Los arqueólogos esperan encontrar evidencia de habitación cuando comienzan las excavaciones.

Las extensas tierras de cultivo sugieren que los antiguos mayas podrían cultivar cosechas excedentes, especialmente el algodón responsable de los renombrados textiles que se comercializaban en toda Mesoamérica.

«Era una economía de mercado mucho más compleja de lo que se suele dar crédito a los mayas», dijo Dunning.

Los trabajadores locales llevaron el sitio de Laguna de Terminos a la atención de los investigadores hace unos siete años.

«Un silvicultor que trabaja en el área dijo que parecía haber una red de campos antiguos», dijo Dunning. «Miré en Google Earth y dije ‘¡Whoa!’ Era un área en las tierras bajas mayas a la que nunca le había prestado atención. Y obviamente, muchas otras personas tampoco lo tenían desde la perspectiva de observar la agricultura antigua «.

Las imágenes de satélite revelaron una colcha de bloques a lo largo de las zanjas de drenaje que sugería que se habían construido. El arqueólogo también estudió las imágenes que la NASA creó de la región utilizando una herramienta llamada Detección de luz y rango, o LIDAR, que puede representar los contornos del suelo debajo del dosel de árboles y vegetación. Su revisión confirmó las sospechas de Dunning: el área estaba cubierta por antiguos campos de cultivo.

Investigadores de la UC encuentran antiguas granjas mayas en humedales mexicanos
El estudiante de la Universidad de Cincinnati, Jeff Brewer, se encuentra sobre el profesor de geografía de la UC, Nicholas Dunning, en un sitio arqueológico en la península de Yucatán en México. Crédito: Nicholas Dunning / UC

«Parece que se desarrollaron de manera bastante simple a partir de las modificaciones del drenaje existente a lo largo del borde este de los humedales», dijo Dunning. «Probablemente profundizaron y enderezaron algunos canales o los conectaron en lugares, pero luego expandieron los campos con hidro-ingeniería más sofisticada».

LIDAR les da a los científicos una imagen nunca antes vista de la superficie de la Tierra, incluso después de siglos de crecimiento de la selva sin control oculta los restos de estructuras antiguas. Los investigadores buscan signos reveladores de actividad humana: cuadrados y rectángulos que indican fundaciones antiguas y pozos circulares de depósitos y canteras artificiales donde se extraía el quert utilizado en herramientas de piedra. En los mapas LIDAR, cualquier estructura oculta aparece, incluidas las antiguas carreteras y antiguas aldeas.

«Esa es la magia de LIDAR», dijo el profesor asistente de investigación de la UC, Christopher Carr. «Carr realizó una carrera en la práctica de la ingeniería antes de regresar a la UC para estudiar y eventualmente enseñar en el departamento de geografía. Él aborda preguntas sobre los antiguos mayas desde la perspectiva de un ingeniero.

Carr señaló un mapa de Yaxnohcah, México, que muestra un pequeño reservorio que los antiguos mayas aparentemente cavaron en un humedal lejos de campos cultivados o asentamientos conocidos.

«¿Qué pensaban mis contrapartes antiguas cuando construyeron el depósito de agua? ¿Qué querían lograr?» preguntó.

Carr también usó las imágenes de LIDAR en el proyecto para seguir un antiguo camino maya que quizás no haya recorrido en más de 1,000 años. La carretera es perfectamente visible en el mapa LIDAR, pero es prácticamente imposible de discernir cuando estás parado justo en ella, dijo Carr.

«Hay vegetación por todas partes. Pero cuando has estado haciendo esto por un tiempo, notas pequeñas cosas», dijo Carr. «Tendré una imagen LIDAR en mi teléfono inteligente que me muestra dónde estoy, pero no veo nada más que la selva tropical. Simplemente camine de un lado a otro hasta que pueda sentir algo bajo los pies y seguirlo».

La identificación de posibles caminos es importante para otro interés de los investigadores de la UC: los antiguos mercados mayas. Dunning y Carr están trabajando en Yaxnohcah con investigadores como Kathryn Reese-Taylor de la Universidad de Calgary y Armando Anaya Hernández de la Universidad Autónoma de Campeche para descubrir los misterios de la antigua economía maya. Además, ellos y el estudiante graduado Thomas Ruhl han estado analizando las imágenes LIDAR de la NASA en toda la Península de Yucatán para identificar mercados más antiguos.

Según los investigadores, a diferencia de las pirámides o incluso de muchas casas, los mercados no tenían cimientos ni estructuras permanentes. Fueron construidos en plataformas bajas o áreas despejadas, tal vez como una feria de temporada o un mercado de pulgas. Pero eran una parte importante de la vida en la cultura maya.

Investigadores de la UC encuentran antiguas granjas mayas en humedales mexicanos
El profesor de geografía de la Universidad de Cincinnati, Nicholas Dunning, a la izquierda, y el profesor asistente Christopher Carr han estado estudiando antiguos sitios mayas en México. Crédito: Joseph Fuqua II / UC Creative Services

Dunning dijo que la presencia de caminos entre las ciudades mayas daría credibilidad al valor que los antiguos mayas le dieron al comercio con sus vecinos. Cree que algunos de los cuadrados más grandes identificados en los mapas de LIDAR representan estos mercados abiertos.

«En algunas áreas, tienen esta firma física muy distinta», dijo Dunning. «Hasta ahora, hemos identificado varios posibles mercados. No estamos seguros de que sean mercados, pero tienen un diseño arquitectónico que sugiere uno».

El análisis del suelo en otros lugares identificó evidencia de antiguas carnicerías y albañiles. Dunning solicitó la ayuda de los botánicos de la UC que están realizando análisis que podrían arrojar luz sobre su hipótesis de mercado. Pero los propios mapas LIDAR son instructivos.

«Observo los patrones espaciales. Si observas estas grandes estructuras y pequeñas pirámides, puedes decir que son estructuras importantes», dijo Carr. «Y luego tienes esta cosa ‘liviana’ al lado. Eso es lo que me parece un mercado».

Dunning dijo que los antiguos mayas probablemente vendieron productos perecederos como el maíz y un tubérculo almidonado llamado mandioca. Y se intercambiaron «mantas» o rollos de los textiles adornados y ricamente estampados hechos del algodón que cultivaban. Estos fueron apreciados por los españoles que llegaron en el siglo XVII.

«No tenemos evidencia directa de cómo se ven los textiles en esta área. Pero si miras pinturas y esculturas antiguas, la gente llevaba prendas muy elaboradas», dijo Dunning.

Dunning exploró los sitios históricos de la península de Yucatán a los 14 años cuando él y su hermano mayor viajaron a México desde Illinois.

«Tomamos un tren a Yucatán y utilizamos el transporte público para llegar a los sitios», dijo Dunning.

Se postuló a la Universidad de Chicago en parte porque ofrecía una clase de lengua maya. Dunning regresó a México mientras estaba en la universidad para realizar su primera investigación de campo. Ha vuelto muchas veces desde entonces.

Investigadores encuentran antiguas granjas mayas en humedales mexicanos
El estudiante de la UC Thomas Ruhl trabaja en una excavación de un antiguo pozo de almacenamiento en la península de Yucatán en México. Crédito: Universidad de Cincinnati

«Mi interés en la arqueología está en las interacciones entre el ser humano y el medio ambiente, incluida la agricultura», dijo Dunning.

Dunning está aprendiendo más sobre cómo los antiguos mayas moldearon su mundo para superar desafíos y aprovechar las oportunidades naturales. El trabajo de Dunning también lo llevó a un lugar llamado Acalan cerca del Golfo de México.

«En términos generales, Acalan significa ‘lugar de canoas’ porque es muy acuoso», dijo Dunning. «Y moverse por el agua es mucho más fácil que cualquier otro medio en esa área».

Entonces como ahora la región está cubierta por una espesa selva tropical. Los investigadores deben tener cuidado con los monos descarados que arrojarán fruta o algo peor de las copas de los árboles. Carr dijo que un encuentro lo dejó adolorido por días.

«Había un mono araña agresivo. Me había visto un par de días antes. Y está de vuelta sacudiendo los árboles», dijo Carr. «Y de repente, estoy tendido en el suelo. Una rama me golpeó en el hombro y me tiró al suelo».

Los arqueólogos visitantes de Yaxnohcah permanecen en un antiguo puesto de avanzada del Ejército que se convirtió en una estación de investigación con personal.

«Las condiciones de vida son realmente lujosas para los estándares de campamento. Estás en el campo todo el día y estás sucio y cansado. Pero puedes bañarte. Y cuando terminas, alguien te ha cocinado una comida», dijo Carr. .

En Laguna de Terminos, los investigadores de la UC están trabajando para recopilar pistas sobre los antiguos mayas antes de que se pierdan en el desarrollo. Muchos de los humedales están siendo drenados o arados para pastar.

Dunning dijo que, irónicamente, estos pastos de bajo rendimiento proporcionan mucho menos valor económico para los agricultores de hoy en día que la aparente abundancia de cultivos que los antiguos mayas derivaron de ellos hace más de 1.000 años. Su estudio advierte que las prácticas de uso de la tierra están causando daños ambientales a algunos de estos valiosos humedales.

«Es una pena porque el pastoreo no es particularmente bueno. La producción económica de ese uso de la tierra es minúscula en comparación con lo que fue producido por los mayas», dijo Dunning.


Proporcionado por la Universidad de Cincinnati


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