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Investigadores encuentran plomo en la cúrcuma


Se anuncia como un refuerzo de salud y agente curativo, pero puede ser la fuente de defectos cognitivos y otras dolencias graves. 


por la Universidad de Stanford


Un nuevo estudio dirigido por Stanford revela que la cúrcuma, una especia de uso común en todo el sur de Asia, a veces se adultera con un compuesto químico con plomo en Bangladesh, una de las regiones predominantes de cultivo de cúrcuma del mundo.

Prohibido por mucho tiempo los productos alimenticios , el plomo es una potente neurotoxina considerada insegura en cualquier cantidad. Un análisis relacionado publicado recientemente confirma por primera vez que la cúrcuma es probablemente el principal contribuyente a los niveles elevados de plomo en la sangre entre los encuestados en Bangladesh.

«Las personas están consumiendo sin saberlo algo que podría causar problemas de salud importantes», dijo la autora principal de los documentos, Jenna Forsyth, una académica postdoctoral en el Instituto para el Medio Ambiente de Stanford Woods. «Sabemos que la cúrcuma adulterada es una fuente de exposición al plomo, y tenemos que hacer algo al respecto».

Un problema de larga data.

El primer estudio, disponible en línea en Environmental Research , involucra una variedad de análisis, incluidas entrevistas con agricultores y procesadores de especias en varios distritos de Bangladesh, que en conjunto producen casi la mitad de la cúrcuma de la nación. Muchos rastrearon el problema hasta la década de 1980 cuando una inundación masiva dejó los cultivos de cúrcuma húmedos y de color relativamente opaco. La demanda de procesadores de cúrcuma de curry amarillo brillante para agregar cromato de plomo, un pigmento amarillo industrial comúnmente utilizado para colorear juguetes y muebles, a su producto. La práctica continuó como una forma barata y rápida de producir un color deseable.

Neurotoxina potente

Como neurotoxina potente, el plomo aumenta el riesgo de enfermedades cardíacas y cerebrales en adultos e interfiere con el desarrollo cerebral de los niños. Alrededor del 90 por ciento de los niños con niveles elevados de plomo en la sangre viven en países de bajos ingresos, y los daños cognitivos resultantes están asociados con casi un billón de dólares en pérdida de productividad al año.

«A diferencia de otros metales, no existe un límite de consumo seguro para el plomo, es una neurotoxina en su totalidad», dijo el autor principal de los artículos, Stephen Luby, profesor de medicina y director de investigación del Centro de Innovación en Salud Global de Stanford. «No podemos consolarnos proponiendo que si la contaminación se redujera a tal o cual nivel, habría sido seguro».

El estudio relacionado, publicado el 17 de septiembre en Environmental Science & Technology, analizó varias fuentes potenciales de contaminación del nivel de plomo en la sangre en los bangladesíes. El plomo se presenta en varias formas, llamadas isótopos, y las proporciones de esos isótopos varían según el origen del plomo. Los investigadores pudieron identificar con huellas digitales la cúrcuma adulterada con cromato de plomo como el culpable más probable al compararla con los isótopos de plomo en la sangre de las personas. La investigación es la primera en vincular directamente el plomo en la cúrcuma con los niveles de plomo en la sangre.

Más allá de Bangladesh

Los investigadores no encontraron evidencia directa de cúrcuma contaminada más allá de Bangladesh, y señalan que los controles de seguridad alimentaria por parte de los países importadores han incentivado a los procesadores de especias de Bangladesh a gran escala para limitar la cantidad de plomo agregado a la cúrcuma destinada a la exportación. Sin embargo, advierten los investigadores, «el sistema actual de controles periódicos de seguridad alimentaria puede capturar solo una fracción de la cúrcuma adulterada que se comercializa en todo el mundo». De hecho, desde 2011, más de 15 marcas de cúrcuma, distribuidas a países como Estados Unidos, han sido retiradas del mercado debido a niveles excesivos de plomo.

Si bien estos retiros y estudios anteriores encontraron la presencia de plomo en la cúrcuma, ninguno identificó claramente la fuente (algunos sugirieron que podría estar relacionado con la contaminación del suelo), probaron el vínculo con los niveles de plomo en la sangre o revelaron la omnipresencia del problema y los incentivos que lo perpetúan.

Hacia soluciones

Desde 2014, Forsyth, Luby y Scott Fendorf, profesor de Terry Huffington en la Escuela de Tierra, Energía y Medio Ambiente de Stanford, coautores de ambos documentos, han trabajado en las zonas rurales de Bangladesh para evaluar la exposición al plomo. Con fondos del Instituto para el Medio Ambiente de Stanford Woods, primero realizaron una evaluación de la población que encontró que más del 30 por ciento de las mujeres embarazadas tenían niveles elevados de plomo en la sangre .

Los investigadores ahora planean enfocarse en alejar los comportamientos de los consumidores de comer cúrcuma contaminada y reducir los incentivos para la práctica. Sugieren tecnologías de secado más efectivas y eficientes para el procesamiento de la cúrcuma. También recomiendan que los inspectores de importación de todo el mundo analicen la cúrcuma con dispositivos de rayos X que puedan detectar plomo y otros productos químicos.

Aunque pocas respuestas de bajo costo parecen fácilmente disponibles en Bangladesh, los investigadores sugieren que involucrar a los consumidores, productores y otras partes interesadas centradas en la seguridad alimentaria y la salud pública podría proporcionar las semillas de una solución. Con ese fin, Forsyth, Luby y Fendorf son parte de un equipo de proyecto interdisciplinario, financiado por el Centro de Desarrollo Global de Stanford King, que busca soluciones para reducir la exposición al plomo de la cúrcuma, el reciclaje de baterías y otras fuentes en Bangladesh y más allá.

Entre otros objetivos, el equipo planea desarrollar oportunidades comerciales que reduzcan la exposición al plomo. Un miembro del equipo, el bioingeniero Manu Prakash, está desarrollando tecnologías de bajo costo para medir el plomo en la cúrcuma, la sangre y otras fuentes. Otros colaboradores, Shilajeet Banerjee y Erica Plambeck, están estudiando formas de cambiar la demanda y crear oportunidades de negocios para la cúrcuma sin plomo.

«El notable trabajo de Jenna nos permite colaborar con las partes interesadas en Bangladesh para centrarnos en la prevención efectiva», dijo Luby.


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