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Investigando la rareza del color azul en las flores

Rareza del color azul en el mundo de las flores
Hojas de hígado (Hepatica nobilis). Crédito: Anke Jentsch

El azul es el color favorito de más personas en el mundo que cualquier otro, y la «flor azul» se considera un símbolo del anhelo romántico. 


por la Universidad de Bayreuth


En la naturaleza, sin embargo, solo hay unas pocas especies de plantas cuyas flores contienen pigmentos de color azul. Un equipo de investigación internacional dirigido por el ecologista de Bayreuth, Prof. Dr. Anke Jentsch, ha investigado las razones de esto. Un factor importante es el gran esfuerzo químico requerido para producir tintes azules, sin embargo, la percepción de color diferente de los polinizadores también juega un papel. Para las abejas, todos los tonos de azul asumen una participación más notoria en el colorido de las flores que para el ojo humano. El estudio fue publicado en Frontiers in Plant Science .

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El equipo de investigación interdisciplinario ha recopilado una multitud de hallazgos sobre el color azul en el mundo de las plantas con flores y los ha correlacionado sistemáticamente por primera vez. Una evaluación de los datos de la base de datos TRY Plant Trait Database, una de las bases de datos de características vegetales más grandes del mundo, reveló que solo el siete por ciento de todas las plantas con flores en todo el mundo son percibidas como azules por el ojo humano. Además, es muy revelador distinguir entre las plantas con flores nativas de Europa según el tipo de polinización. Entre las especies de plantas que son polinizadas principalmente por el viento o la lluvia, prácticamente ninguna parece azul para los humanos. En contraste, las flores del 7,5 por ciento de todas las plantas con flores que son polinizadas principalmente por insectos o aves se presentan como azules para el observador. «Esta diferencia sugiere que la percepción del color de los organismos polinizadores ha influido significativamente en el desarrollo del color de las flores a lo largo de la evolución. Por lo tanto, vale la pena investigar la cuestión de cómo las flores son percibidas por sus respectivos polinizadores y qué interacciones son provocadas por esto». «dice la Prof. Dra. Anke Jentsch, Profesora de Ecología de Perturbaciones en la Universidad de Bayreuth.

Todo alboroto sobre flores azules

Se sabe desde hace mucho tiempo que los insectos, pájaros y murciélagos, que son esenciales para la reproducción de muchas especies de flores, son sensibles a espectros de color diferentes a los de los humanos. El ojo humano contiene tres tipos de fotorreceptores que responden a la luz roja, verde y azul. Las abejas, por otro lado, tienen una sensibilidad reducida a los colores rojos, son menos capaces de distinguir entre el amarillo y el blanco, pero perciben patrones de color del rango ultravioleta. Los tonos azules se encuentran entre las áreas del espectro accesibles para ellos que perciben con especial intensidad. «Por lo tanto, las abejas ven el colorido de las plantas con flores de manera muy diferente a otros grupos de polinizadores o a nosotros los humanos. Se sienten particularmente atraídas por las flores azules», dice Jentsch. «Desde un punto de vista ecológico, en realidad deberíamos reescribir los libros de identificación. Desde Charles Darwin y Carl von Linné, la percepción humana de los colores de las flores se ha utilizado para distinguir entre especies de plantas, aunque no es la percepción humana del color, sino la interacción de las plantas con los polinizadores lo que es relevante para la evolución «.

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Una ventaja competitiva para las plantas con flores

Sin embargo, el atractivo del color azul para las abejas plantea la pregunta de por qué solo comparativamente pocas de las especies de plantas polinizadas por insectos y pájaros han desarrollado flores azules. Aquí, también, los investigadores proponen una respuesta compleja. La producción de un pigmento de flor azul es muy complicada para las plantas. Seis sustancias colorantes diferentes, las llamadas antocianinas, y seis moléculas correspondientes están involucradas en el proceso químico, que junto con los iones metálicos forman estructuras de anillo especiales. Solo aquellas especies que tienen que imponerse en una feroz competencia por los polinizadores hacen este gran esfuerzo. Este es particularmente el caso en algunas zonas de alta montaña, por ejemplo, en los Alpes europeos o en el Himalaya. Aquí, las condiciones climáticas de vida son particularmente adversas para los insectos y otros polinizadores. Para plantas con flores, por otro lado, que son nativas de pastizales o prados muy ricos en especies y que a menudo tienen que sobrevivir en suelos pobres en nutrientes, las flores azules representan un importante punto de venta único. En competencia con otras especies en su vecindad inmediata, son particularmente conspicuas, de modo que atraen a los polinizadores incluso desde distancias más grandes.

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Flores azules en peligro

Los científicos advierten que la pérdida de tierras en áreas silvestres y paisajes cultivados, así como la intensificación de la agricultura, en muchos casos no solo contribuye a la mortalidad de insectos, sino que también reduce aún más la ya baja proporción de plantas con flores azules . «Hay numerosos indicios de que la expansión de las tierras agrícolas, el uso de fertilizantes artificiales, la siega frecuente y el pastoreo intensivo son perjudiciales para la vegetación rica en especies. Por lo tanto, existe el peligro de que las flores azules desaparezcan casi por completo del paisaje, «dice la Dra. Justyna Giejsztowt de Nueva Zelanda, investigadora asociada del grupo de investigación Disturbance Ecology en Bayreuth.

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El arte como inspiración para la investigación

El estudio se inspiró originalmente en el poema de 1920 «Fragmentary Blue» del poeta de la naturaleza estadounidense Robert Frost. Se trata de la relación entre el vasto cielo azul y los tonos azules de la naturaleza que se presentan solo en pequeños fragmentos. Las conversaciones sobre estas reflexiones líricas y el intercambio de ideas sobre sus propias observaciones de la naturaleza en diferentes continentes proporcionaron el ímpetu para la investigación sistemática. Los autores comienzan su publicación con un recorrido por el horizonte a través de la historia cultural, en el que señalan la ubicuidad mundial del color azul en la pintura, la literatura y la religión, comenzando con el antiguo Egipto y el arte cristiano en la Edad Media, hasta el final. al impresionismo del siglo XX.



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