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La agricultura intensiva está consumiendo el continente australiano, pero hay otra forma


La semana pasada supimos que la vegetación leñosa en Nueva Gales del Sur se está limpiando a más del doble de la tasa de la década anterior, y la agricultura fue responsable de más de la mitad de la destrucción.


por Sue McIntyre


La agricultura ahora cubre el 58% de Australia, o 385 millones de hectáreas, y representa el 59% del agua extraída.

Está dolorosamente claro que la naturaleza se dobla bajo el peso de las demandas agrícolas. En la última década, el gobierno federal ha enumerado diez comunidades ecológicas como en peligro o en peligro crítico, como resultado del desarrollo y las prácticas agrícolas.

Entonces, ¿cómo podemos satisfacer las necesidades tanto de la agricultura como de la naturaleza? La investigación nos muestra cómo, pero significa aceptar la tierra como un recurso finito y operar dentro de sus límites. Al hacerlo, los agricultores también obtendrán beneficios.

Paisajes saludables de pastoreo

En la década de 1990, trabajé como ecólogo investigador en el país ganadero del subtropical Queensland. La cultura predominante valoraba el desarrollo agrícola sobre la conservación. Sin embargo, muchos de estos productores vivían en granjas viables que sostenían una gran cantidad de plantas y animales nativos.

Se ganaban la vida de los bosques de eucaliptos de hierba nativa, un ecosistema que se extiende desde Cabo York hasta Tasmania. En estos paisajes saludables, pastos vigorosos de pastos altos y perennes protegían el suelo, lo enriquecían con carbono y alimentaban al ganado.

La agricultura intensiva está consumiendo el continente australiano, pero hay otra forma
Bosques de eucaliptos cubiertos de hierba utilizados para la cría de ganado en Queensland subtropical. Crédito: Tara Martin. Autor proporcionado

NSW y Victoria tienen una vegetación herbácea de eucalipto similar, pero la agricultura aquí ha tomado un camino muy diferente .

Las legumbres y pastos fertilizados cultivados para forraje para ganado han reemplazado a cientos de plantas de pastizales nativas. Con el tiempo, los árboles y arbustos nativos dejaron de regenerarse y los árboles restantes se volvieron insalubres, destruyendo el hábitat de la vida silvestre . La transformación fue acelerada por aplicaciones aéreas de fertilizantes y herbicidas .

Para 2006, se habían destruido 4,5 millones de hectáreas de bosques de pastos de chicle, o el 90%, en la Australia templada .

Una plantilla para la sostenibilidad.

De vuelta en Queensland en la década de 1990, mis colegas y yo diseñamos una plantilla para el uso sostenible de la tierra. Financiado por la industria ganadera y una corporación federal ahora extinta, trabajamos con productores y agencias gubernamentales para encontrar el equilibrio adecuado entre la producción agrícola y la conservación de los recursos naturales.

Nuestra investigación concluyó que para que la agricultura sea sostenible, los usos intensivos de la tierra deben ser limitados. Tales usos intensivos incluyen cultivos y pastos no nativos. Son «de alto aporte», por lo general requieren fertilizantes, herbicidas y pesticidas, y alguna forma de cultivo. Devuelven mayores rendimientos, pero matan a las plantas nativas, y son propensos a la escorrentía de suelo y nutrientes en las vías fluviales.

La agricultura intensiva está consumiendo el continente australiano, pero hay otra forma
La entrega aérea de fertilizantes, semillas y herbicidas transformó bosques de pastos en Nueva Gales del Sur. Crédito: FG Swain. Autor proporcionado

Pero nuestra plantilla no fue adoptada como práctica agrícola convencional. En los últimos 20 años, el área de cultivo de Australia ha aumentado en 18.200 kilómetros cuadrados.

Para 2019, se habían despejado 38,000 kilómetros cuadrados de bosques de hierba de caja de álamo en Australia, más de la mitad del tamaño de Tasmania. El ecosistema fue catalogado como en peligro de extinción en 2019 . Hasta ese momento, se había considerado matorral nativo invasivo en Nueva Gales del Sur , eximiéndolo de las regulaciones de limpieza, y se autorizó sistemáticamente para la agricultura en Queensland.

Regenerando la tierra

De manera alentadora, nuestra investigación se revivió recientemente en un estudio multidisciplinario del pastoreo regenerativo en los bosques de hierba de Nueva Gales del Sur. La plantilla se utilizó para evaluar la condición ecológica de las granjas participantes.

El estudio examinó las diferencias de rentabilidad entre los ganaderos que habían adoptado técnicas regenerativas como el manejo de pasturas de bajos insumos, y todos los demás granjeros de ovinos, ovinos y de cultivos mixtos en su región.

Descubrió que el pastoreo regenerativo a menudo era más rentable que otros tipos de agricultura, especialmente en años secos. Los agricultores regenerativos también experimentaron un bienestar significativamente más alto que el promedio en comparación con otros agricultores NSW.

La agricultura intensiva está consumiendo el continente australiano, pero hay otra forma
Los agricultores deben conservar suficientes áreas del paisaje para soportar plantas y animales nativos. Crédito: Sue McIntyre, autor proporcionado

Entonces, ¿qué implica nuestra plantilla ? Primero, identifica cuatro tipos de uso de la tierra relevantes para las regiones forestales arboladas de cultivo.

En segundo lugar, especifica la proporción de tierra que debe asignarse a cada uso, a fin de lograr la salud del paisaje (consulte el gráfico circular a continuación). Las proporciones se pueden aplicar a una sola granja, o distritos o regiones enteras.

El uso intensivo de la tierra implica actividades que reemplazan a casi todas las especies nativas. Si estas actividades ocupan más del 30% del paisaje, no hay hábitat suficiente para mantener muchas especies nativas, especialmente plantas.

Al menos el 10% de la tierra debe dedicarse a la conservación de la naturaleza. El 60% restante de la tierra debería involucrar actividades de baja intensidad, como pasturas nativas en pastoreo y producción de madera. Si se maneja bien, estos usos de la tierra pueden apoyar los medios de vida humanos y una diversidad de especies nativas.

Dentro de esa división del uso de la tierra, el bosque nativo total no debe ser inferior al 30%. Esto garantiza hábitats conectados para plantas y animales nativos, lo que permite el movimiento y las oportunidades de reproducción.

La agricultura intensiva está consumiendo el continente australiano, pero hay otra forma
Cómo mantener la producción, los recursos naturales y la flora y fauna nativas en un paisaje o granja. Crédito: Sue McIntyre

Respeta los límites de la tierra.

Los australianos piden mucho de nuestra tierra. Debe hacer espacio para nuestras casas, negocios y carreteras. Debe apoyar a todas las especies para prevenir extinciones. Y debe producir nuestra comida y fibra.

El crecimiento de la población mundial exige un rápido aumento en la producción de alimentos . Pero depender de la agricultura intensiva para lograr esto es insostenible. Además de dañar la tierra, aumenta las emisiones de gases de efecto invernadero a través de la mecanización, la fertilización, el uso de productos químicos y la tala de árboles.

Para enfrentar los desafíos del futuro, debemos asegurarnos de que los paisajes agrícolas mantengan sus funciones ecológicas . En particular, mantener la biodiversidad es clave para la adaptación climática . Y como muchas de las plantas y animales de Australia marchan hacia la extinción, la necesidad de revertir la pérdida de biodiversidad nunca ha sido mayor.

Los agricultores pueden ser rentables mientras mantienen y mejoran la salud ecológica de sus tierras. Es hora de analizar más detenidamente los modelos agrícolas que respetan los límites de la naturaleza y reconocer que menos puede ser más.


Proporcionado por The Conversation

Este artículo se vuelve a publicar de The Conversation bajo una licencia Creative Commons. Lee el artículo original .


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