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La ascendencia europea juega un papel en la agresividad de las abejas melíferas ‘asesinas’


¿Qué causa que las abejas híbridas africanas (AHB), también conocidas como abejas asesinas, sean altamente defensivas y agresivas? Los investigadores de la Universidad de York descubrieron que fue la mezcla de genética africana y europea lo que condujo a la hiperagresión en esta cepa invasiva de abejas melíferas.


por la Universidad de York

Los AHB son un experimento genético que salió mal. Los investigadores en Brasil importaron una subespecie de abejas melíferas de Sudáfrica y las criaron con abejas melíferas derivadas de Europa en la década de 1950. La idea era desarrollar una mejor abeja melífera subtropical, pero las abejas escaparon y se aparearon con las abejas locales.

«Las abejas resultantes fueron altamente invasivas y agresivas, mucho más que las abejas melíferas europeas utilizadas por los apicultores norteamericanos y sudamericanos en ese momento», dice el profesor asociado Amro Zayed de la Facultad de Ciencias, coautor del artículo dirigido por anteriores York Ph.D. estudiante Brock Harpur, ahora profesor asistente en la Universidad de Purdue.

«La genética que causaba esta hiperdefensa no era bien conocida, pero la sabiduría predominante era que las abejas asesinas son agresivas porque las abejas sudafricanas son agresivas».

Las nuevas colonias AHB se reprodujeron rápidamente y se extendieron a través, no solo de Brasil, sino de América del Sur, América Central y, para 1990, el sur de los Estados Unidos. Hoy, han reemplazado por completo a la abeja melífera derivada de Europa en Brasil y son la abeja melífera más común desde el norte de Argentina hasta el sur de los Estados Unidos.

El equipo de investigación midió la respuesta de defensa de 116 colonias brasileñas de AHB usando la prueba Suede Ball (ver video de uno de los investigadores, Samir Kadri, un ex estudiante de doctorado de Brasil que visitó York). Una pelota de gamuza se balancea suavemente durante un minuto frente a la entrada de la colonia estimulando una respuesta de defensa en las abejas y alentando a las abejas adicionales a picar la pelota.

«Secuenciamos los genomas de las colonias más agresivas, que picaban la pelota 90 veces o más por minuto, y las colonias menos agresivas», dice Harpur. «Luego comparamos los genomas de las colonias más y menos agresivas para identificar mutaciones que se asocian con estas diferencias de comportamiento».

«Las colonias más defensivas en nuestro estudio estaban más relacionadas con las abejas melíferas sudafricanas, excepto en varias regiones de su genoma que influyen en la agresión. Aquí, estaban más relacionadas con las abejas melíferas de Europa occidental», dice Zayed. «Es decir, fue la mezcla de estas dos subespecies de abejas melíferas lo que condujo a la hiper agresión».

Cómo el ADN de estas dos subespecies interactúa para influir en la respuesta de defensa es una importante siguiente pregunta.


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