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La brújula interna ayuda a las hormigas a navegar largas distancias


Puede pensar que tiene una «brújula interna», pero para igualar la experiencia de navegación de las hormigas, tendría que caminar cientos de millas y aún así encontrar el camino a casa. 



Los investigadores han descubierto que los tipos de peces, aves migratorias, murciélagos e insectos, incluidas las hormigas cortadoras de hojas, pueden detectar campos magnéticos asociados con la Tierra, similar a una brújula magnética interna que les permite viajar largas distancias sin perderse. Esta capacidad se conoce como «magnetorrecepción». Le da a ciertos insectos una referencia direccional para identificar con precisión dónde se encuentra el hogar (o colonia) en relación con su posición.

Los científicos del ARS en el Laboratorio de Investigación Agrícola de las Llanuras del Norte en Sidney, MT, están trabajando con colaboradores en América del Sur para estudiar los sentidos magnéticos en las hormigas cortadoras de hojas, una plaga cultural importante para los cultivos tropicales y subtropicales. Los agricultores del sur de Estados Unidos y de todo el Nuevo Mundo gastan millones de dólares al año tratando de controlar este insecto.  

Los investigadores creen que el comportamiento de las hormigas cortadoras de hojas es similar al de los humanos que usan una brújula normal para las coordenadas de navegación. Sin embargo, es más que detectar campos magnéticos polares. Estos insectos pueden navegar su camino bajo cualquier circunstancia, integrando su brújula interna con otros factores como la orientación del sol, los patrones de polarización del tragaluz y los puntos de referencia. Y se cree que algunos insectos tienen un sensor tridimensional que reconoce las inclinaciones de los ángulos en los campos magnéticos de la Tierra (una brújula de inclinación interna).

“Se sabe que las hormigas cortadoras de hojas caminan cientos de metros, incluso trepan a los árboles, para recolectar hojas”, dijo el Dr. Robert Srygley, ecólogo investigador del ARS. “Aún así, pueden identificar el camino a casa para traer de vuelta los materiales vegetales que utilizan para cosechar un hongo que les proporciona su principal fuente de alimento. Observamos que cuando este insecto es desalojado de su rastro, se orienta hacia casa usando una brújula magnética. Exactamente cómo funciona la brújula sigue siendo un misterio, pero sabemos que el contacto con el suelo es importante «. Este estudio fue publicado en Behavioral Ecology and Sociobiology.

Srygley busca utilizar su conocimiento en el campo de estudios anteriores sobre la brújula magnética en insectos y el estudio de los lepidópteros neotropicales migratorios y no migratorios para explicar la complejidad de este comportamiento.

«Es importante conocer los comportamientos espaciales de las hormigas. Las hormigas cortadoras de hojas pueden causar devastación en los cultivos cercanos y dañar las tierras de cultivo, disminuyendo el rendimiento anual de los cultivos de los agricultores y convirtiéndose en un problema económico significativo», expresó Srygley. “Estos conocimientos pueden ayudar a predecir el movimiento de este insecto entre parcelas de cultivo, para interrumpirlo y mejorar el control.” – Por Maribel Alonso, Oficina de Comunicaciones del ARS.



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