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La caca de murciélago puede dar a los investigadores pistas sobre los cambios históricos en el clima y la vegetación


Ya sea hielo, lodo del fondo del lago o estalactitas y estalagmitas de cueva, si algo se acumula y se acumula con el tiempo, puede informar a los científicos sobre las condiciones climáticas pasadas o los paisajes circundantes y cómo han cambiado.


St. Louis Post-Dispatch

por Bryce Gray


Eso también es cierto para los grandes, viejos y resbaladizos montones de caca de murciélago, o guano, de las cuevas de Missouri. El material es el foco de un estudio en curso realizado por investigadores de la Universidad de Washington, el Jardín Botánico de Missouri y Virginia Tech.

Es un medio desordenado.

«Definitivamente quieres usar botas de goma», dijo Christy Edwards, genetista de conservación en el Jardín Botánico de Missouri que está ayudando a dirigir el estudio y el análisis. «Necesitas usar una máscara. Es bastante apestoso. Está oscuro. No es el ambiente de campo más agradable».

Pero el pago podría valer la pena. Donde algunos pueden ver un montón gigante, marrón y blando de guano, Edwards y sus colegas ven lo que podría equivaler a siglos o milenios de registros de historia natural localizados enterrados en generaciones de dietas de murciélagos, superpuestos. Solo necesitan recogerlo.

«Hay insectos volando comiendo plantas y luego murciélagos volando comiendo insectos», explicó Rachel Reid, científica investigadora del departamento de geociencias de Virginia Tech que comenzó a trabajar en el proyecto como investigadora postdoctoral en la Universidad de Washington. «El guano finalmente va a volver a grabar en esa base de la cadena alimentaria y qué plantas están disponibles».

En otras palabras, los cambios en la composición de los excrementos de los murciélagos pueden reflejar cómo la vegetación se ha transformado con el tiempo en el área circundante.

«Murciélagos, volarán 30 o 40 millas, así que esa es la instantánea que podemos obtener», dijo Edwards. «Hay cambios en la dieta con el tiempo. Y esencialmente lo estamos usando como un proxy para los cambios en el medio ambiente».

El equipo recolectó núcleos de guano en el otoño de 2018 de Mary Lawson Cave, cerca de Lebanon, Mo., extrayendo muestras que alcanzaron aproximadamente dos pies hacia abajo, a través de la pila. Las secciones de los núcleos se pueden analizar para diferentes lecturas de carbono y nitrógeno para identificar tendencias cambiantes a lo largo del tiempo. Para comprender mejor las viejas capas de caca de murciélago, este verano también se recolectaron muestras de guano modernas de la población de murciélagos grises de la cueva para comparar, utilizando lonas colocadas frente a la entrada.

Todo ese análisis continúa, dejando preguntas principales sin respuesta por el momento, incluido qué tan atrás en el tiempo se extiende el registro de guano desde ese lugar. Esa será una clave para comprender los cambios que se reflejen en los núcleos.

«Obviamente, los últimos doscientos años reflejarían cambios en la agricultura y cambios en el uso de la tierra», dijo Edwards. «Durante un período de tiempo más largo, podría observar el clima».

Las diferentes firmas de carbono, por ejemplo, pueden revelar ciertas características sobre los tipos de vegetación circundante. Y las lecturas de nitrógeno pueden revelar cosas como la cantidad de precipitación en un área, dijo Reid. Colectivamente, el análisis del grupo puede mostrar cómo la tierra ha cambiado con el tiempo.

«Podemos explorar no solo la historia natural, sino también cómo los humanos han cambiado los paisajes», dijo Reid.

Si bien el concepto de obtener registros «paleoclimáticos» de secciones transversales profundas de guano de murciélago puede despertar algunas dudas, el enfoque no es completamente novedoso. Reid dijo que está al tanto de los estudios de guano realizados en lugares como Rumania y Filipinas, y muestras que se han extendido más de seis pies de profundidad y arrojaron registros de al menos 18,000 años.

Esta tampoco es la primera vez que se recolectan muestras de núcleo de guano en Missouri. Un trabajo similar en Round Spring Cavern, cerca de Eminence, recolectó un perfil de guano de casi 3 pies que comenzó a acumularse hace unos 8,100 años, según una investigación publicada en 2010 por científicos de la Universidad del Sur de Mississippi. Y un estudio anterior realizado por un investigador de la Universidad de Wisconsin arrancó un núcleo de guano de aproximadamente 2.800 años de antigüedad de la Cueva Tumbling Creek, cerca de Protem.

Cada uno de esos estudios previos de Missouri examinó la utilidad del guano como un registro de polvo y polen en el aire de varias especies de plantas a lo largo de la historia, ya sea por el consumo de insectos por parte de los murciélagos o por limpiarse después de volar por el aire.

«Los insectos esencialmente actúan como trampas vivas para los desechos en el aire», escribió el estudio de la Universidad de Wisconsin. «Los murciélagos también son trampas de polen peludo; durante el acicalamiento ingieren polen y polvo enredado en su pelaje, y esto también se excreta … El análisis químico de excrementos individuales de murciélagos en una serie temporal puede trazar el entorno cambiante causado por la agricultura, la industria , polvo volcánico y muchos otros detalles «.

El estudio de guano de la Universidad del Sur de Mississippi, mientras tanto, agregó que los murciélagos también redondean el carbón en el aire, que se puede «usar para estudiar las interacciones entre el fuego, la vegetación y el clima a lo largo del tiempo».

Aún así, examinar los núcleos de guano de murciélago no es tan común como otros tipos de análisis paleoclimáticos. Reid está ansioso por ver lo que puede ofrecer, y dice que expande las formas de recopilar información sobre el pasado, especialmente en una región donde no existen alternativas como los núcleos de hielo de los glaciares.

«Ofrece una buena oportunidad para comparar y contrastar con otros tipos de registros paleoclimáticos», dijo Reid, siempre y cuando los investigadores puedan soportar el trabajo. «El guano de murciélago es un poco asqueroso, así que no creo que sea, como, la primera opción cuando se trata de crear un disco paleo. Así que eso va en contra».

Pero cualquiera sea la forma que tome un núcleo (hielo, barro, guano o de otro tipo), los investigadores dicen que una mejor comprensión del paleoclima ofrece muchas lecciones importantes para el día de hoy, a medida que el cambio climático causado por los humanos se acelera.

«Cuanto mejor comprendamos lo que sucedió en el pasado, mejor podremos entender … cómo eventos futuros similares afectarán también a las especies», dijo Edwards.

Reid agregó: «Con esa información, podemos hacer planes mucho mejores sobre cómo restaurar o administrar tierras para el futuro».

Hay más caca de murciélago haciendo señas para futuros esfuerzos de extracción de núcleos, incluidos tesoros aún más profundos dentro de la cueva Mary Lawson. Los investigadores esperan expandir su trabajo en los Estados Unidos, así como en América Central.

«Para obtener una imagen realmente buena, nos gustaría hacer varias cuevas en múltiples ubicaciones», dijo Edwards.

«Con una pila lo suficientemente grande», agregó Reid, «puedes retroceder un largo camino».


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