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La carrera mundial por el agua subterránea se acelera para satisfacer las crecientes necesidades de la agricultura


El agua se está convirtiendo en un recurso escaso en muchas partes del mundo. Los niveles freáticos han estado cayendo en muchas regiones durante décadas, particularmente en áreas con agricultura intensiva. Los pozos se están secando y hay pocas soluciones disponibles a largo plazo; un recurso común ha sido perforar pozos más profundos.


Grant Ferguson y Jennifer C. Mcintosh

Esto es exactamente lo que sucedió en el Valle Central de California. La reciente sequía provocó la perforación de pozos de agua cada vez más profundos para apoyar la agricultura de regadío .

Arizona también está buscando perforar pozos adicionales para hacer frente a la escasez de agua para apoyar la agricultura. El flujo del río Colorado, que suministra agua a más de 44 millones de personas en siete estados, incluido Arizona, se ha reducido en casi un 20% en los últimos 15 años , disminuyendo los niveles de agua en el lago Mead , el embalse más grande del río.

Según el Plan de Contingencia de Sequía propuesto por Arizona, el estado deberá reducir su uso del agua del Río Colorado en aproximadamente 500 millones de metros cúbicos por año , una cantidad equivalente a tres veces el consumo anual de agua de Calgary.

Los suministros de agua subterránea en todo el mundo están siendo amenazados por un bombeo excesivo, pero la perforación de pozos más profundos no es una solución a largo plazo. Hay un límite a la disponibilidad de agua subterránea fresca en profundidad . Una mejor solución es administrar el uso del agua y evitar descensos excesivos en los niveles de agua subterránea.

La carrera mundial por el agua subterránea se acelera para satisfacer las crecientes necesidades de la agricultura.
La elevación de la superficie del agua del lago Mead ha descendido unos 15 metros desde su nivel más alto, revelando un anillo blanco de depósitos minerales en sus paredes. Crédito: Wayne Hsieh / flickr , CC BY-NC

Cambiando el cinturón de maíz, cambiando las necesidades de agua.

Perforar pozos más profundos para apoyar la agricultura irrigada puede no ser posible en todas partes. Investigaciones recientes indican que las profundidades en las que se encuentran los recursos de agua subterránea fresca son altamente variables y no tan extensas como se pensaba anteriormente.

Se puede encontrar agua subterránea fresca y profunda en partes de California y Arizona, pero este no es el caso debajo de High Plains en el oeste de los Estados Unidos, el Medio Oeste de los Estados Unidos o las praderas canadienses. El riego intensivo en Kansas, Nebraska, Oklahoma y Texas ha agotado el acuífero de High Plains. Los pozos en esta área ahora llegan al fondo de los recursos de agua subterránea fresca.

El riego para la agricultura es actualmente poco común en las praderas canadienses, pero esto podría cambiar en las próximas décadas. La escasez de agua en las planicies del sur de los Estados Unidos combinada con el cambio climático podría llevar a cambios en las prácticas agrícolas en Canadá . A medida que el cinturón de maíz se desplaza hacia el norte, la demanda de agua aumentará .

El agua en la cuenca del río Saskatchewan ya está casi totalmente asignada en algunas áreas. El flujo de vapor en las cabeceras del río Saskatchewan ha disminuido durante la temporada de crecimiento, ya que los glaciares y las bolsas de nieve en las Montañas Rocosas se derriten y se encogen. Es probable que aumente la demanda de agua subterránea para abordar las deficiencias en el agua proveniente de fuentes de agua superficiales.

La carrera mundial por el agua subterránea se acelera para satisfacer las crecientes necesidades de la agricultura.
La cuenca del río Saskatchewan se extiende sobre gran parte de las tierras agrícolas en las praderas canadienses. Autor proporcionado

No se ha observado un agotamiento generalizado del agua subterránea en Canadá, en parte debido a la baja demanda de agua subterránea hasta la fecha. No está claro qué nivel de bombeo de agua subterránea sería sostenible.

El examen de este tema antes del desarrollo generalizado de los recursos hídricos subterráneos debido al crecimiento de la población y los cambios en la agricultura es clave para evitar los problemas generalizados de agotamiento que se observan en otras regiones.

Agotamiento de aguas subterráneas por contaminación.

Canadá, sin embargo, ha visto problemas con la calidad del agua subterránea.

En las Praderas canadienses, estos problemas a menudo están relacionados con el desarrollo de petróleo y gas y las prácticas agrícolas. Saskatchewan ha documentado cerca de 20,000 derrames superficiales de hidrocarburos y aguas de campos petroleros desde 2005. La migración de estos contaminantes y otros, especialmente nitratos de la agricultura , al nivel freático disminuye la calidad de las aguas subterráneas.

La carrera mundial por el agua subterránea se acelera para satisfacer las crecientes necesidades de la agricultura.
Los recursos de agua subterránea están amenazados de abajo hacia arriba por la industria del petróleo y el gas.

Otro problema es la contaminación del agua subterránea de abajo hacia arriba. Hay más de 700,000 pozos de petróleo y gas, y más de 20,000 pozos de inyección , utilizados principalmente para la eliminación de aguas salinas producidas durante la extracción de petróleo y gas en el oeste de Canadá. Más de 23 mil millones de metros cúbicos de fluidos , principalmente aguas salinas producidas durante la extracción de petróleo y gas, se han inyectado en el subsuelo, equivalente a una quinta parte de toda la producción mundial de petróleo desde 1850.

Estas actividades podrían crear condiciones que permitirían la migración de hidrocarburos, aguas salinas y otros contaminantes hacia los suministros de agua subterránea que de otro modo podrían ser adecuados para la agricultura y los suministros de agua potable.

Los impactos de la industria del petróleo y el gas en la química del agua no se han estudiado en detalle a escala regional. La mayoría de los estudios de THE que se realizaron se basaron en los datos presentados cuando los pozos se perforaron inicialmente, lo que significa que no podemos realizar un seguimiento de los cambios en la química del agua a lo largo del tiempo.

Los estudios que sí examinan los cambios en la química del agua a lo largo del tiempo y la posible migración de contaminantes a los suministros de agua potable son raros, principalmente debido a la falta de requisitos de información para la química del agua y los líquidos inyectados, junto con redes de monitoreo dispersas .

El agua subterránea puede desempeñar un papel importante para satisfacer las necesidades de agua del oeste de Canadá durante el próximo siglo. Se necesita con urgencia comprender qué tan extenso es este recurso y desarrollar mejores estrategias de gestión.


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