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La creciente huella de nitrógeno amenaza nuestro aire, agua y clima


Un nuevo estudio de la Universidad de Columbia encuentra que las emisiones de nitrógeno de la producción agrícola en los trópicos probablemente aumentarán y, en algunos casos, superarán los climas templados, exponiendo a más personas al aire y al agua contaminados.


por Carla Cantor, Earth Institute, Universidad de Columbia


«Desde el Amazonas hasta África, se espera que las regiones tropicales jueguen un papel cada vez mayor en el suministro de alimentos a nuestro mundo», dijo Alexandra Huddell, estudiante de doctorado en la Universidad de Columbia y autora principal de un estudio reciente publicado en Global Change Biology . «Pero debemos tener cuidado para evitar el daño que causa la contaminación por nitrógeno en lugares como China, Europa y Estados Unidos».

Gran parte de la culpabilidad de la contaminación global por nitrógeno, causada por la fuga de fertilizantes del suelo a nuestro aire y agua, recae en las regiones templadas del mundo , que incluyen la mayor parte de América del Norte y toda Europa.

Los agricultores aplican fertilizantes a base de nitrógeno no solo para aumentar los rendimientos de los cultivos para los alimentos que comemos, sino también como alimento para sostener el ganado. El exceso de nitrógeno produce contaminantes, que contribuyen al cambio climático, degradan la calidad del agua dulce y perjudican nuestra capacidad de respirar.

Los científicos habían predicho que el suelo ácido y pobre en nutrientes mantendría a raya la agricultura industrial en los trópicos, la región de la Tierra que rodea el ecuador. Por lo tanto, los investigadores se sorprendieron al encontrar que la tasa de emisiones en estos climas cálidos y húmedos era similar a la de las zonas templadas.

«El óxido nítrico, un gas contaminante que causa smog y lluvia ácida , fue aún mayor en los trópicos», dijo Huddell.

El estudio dirigido por Columbia es el primero en sintetizar la contaminación por nitrógeno de la agricultura en los trópicos. Los investigadores analizaron datos de más de 100 estudios para evaluar la cantidad de emisiones de nitrógeno , incluidos el óxido nitroso, el óxido nítrico y el amoníaco, que escaparon del suelo a la atmósfera en las zonas tropicales. También evaluaron la cantidad de nitrato que se filtró en el agua subterránea.

La investigación tiene enormes implicaciones no solo para nuestra propia salud sino también para el planeta.

Para alimentar a una población en crecimiento , que se prevé que alcance los 9.800 millones de personas en 2050, el Instituto de Recursos Mundiales estima que la producción agrícola debe aumentar en un 70 por ciento a nivel mundial.

Las regiones tropicales, que incluyen Brasil, México, toda América Central, India y más de otros 100 países y territorios, representan alrededor del 40 por ciento de la masa terrestre de la Tierra y albergan a un tercio de la población mundial. Se estima que la mitad de la población mundial residirá en los trópicos en los próximos 30 años.

«Debemos equilibrar la necesidad de alimentar a la creciente población mundial con el imperativo de gestionar el nitrógeno de manera responsable, minimizando el daño a nuestro aire, agua y clima», dijo Huddell.

Las ganancias de producción tendrán que provenir de una gama de soluciones, incluidas las plantas de mayor rendimiento, encontrar mejores formas de garantizar que el fertilizante solo se aplique cuando y donde realmente llegue a las raíces de las plantas, y encontrar más sustitutos de la carne a base de plantas.

«Tales intervenciones de baja tecnología podrían recorrer un largo camino», dijo Huddell. «Pero necesitamos integrar nuestra comprensión de la ecología en nuestras decisiones de gestión agrícola para hacer que la agricultura sea más sostenible y productiva».

Sin esto, agregó, la huella de nitrógeno en los trópicos y en todo el mundo crecerá sin control.


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