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La enfermedad amenaza con diezmar a los murciélagos occidentales

La enfermedad amenaza con diezmar a los murciélagos occidentales
Un investigador a punto de manejar un murciélago orejudo de Townsend en hibernación en una mina abandonada en Nevada. Crédito: Kim Raff

Un estudio de cuatro años publicado recientemente en Ecology and Evolution concluye que la enfermedad fúngica, el síndrome de la nariz blanca, representa una grave amenaza para muchos murciélagos del oeste de América del Norte.


por Wildlife Conservation Society


Desde que se detectó por primera vez en 2006, el síndrome de la nariz blanca ha causado la muerte de millones de murciélagos en el este y centro de América del Norte. La propagación del hongo patógeno que causa el síndrome de la nariz blanca en los murciélagos que hibernan ha llegado a varios estados del oeste de EE. UU., Principalmente a través de la propagación de murciélago a murciélago, y actualmente está amenazando a las especies occidentales.

Los murciélagos con síndrome de la nariz blanca tienen hongos que crecen en la nariz y las alas, como su nombre lo indica, pero la infección por hongos también desencadena una mayor frecuencia de despertares de la hibernación. Cada excitación implica un aumento en la temperatura corporal desde tan bajo como cerca del punto de congelación (cuando los murciélagos usan el letargo) hasta una temperatura corporal activa de mamífero (~ 98 ° F o 38 ° C), que usa una cantidad significativa de energía. Los murciélagos tienen una cantidad limitada de grasa almacenada para el invierno y, si se agota antes del final del invierno, se produce la muerte por inanición.

El objetivo de los investigadores era proporcionar a los administradores información sobre qué especies de murciélagos occidentales pueden sufrir una alta mortalidad y riesgo de extinción si se infectan con la enfermedad. Para hacerlo, combinaron un esfuerzo de recopilación de datos de campo sin precedentes con un modelo mecanicista que explica cómo se consume la energía durante la hibernación y cómo el hongo causal afecta este consumo de energía. Al comparar su nuevo conocimiento de cuánto tiempo los murciélagos infectados con el síndrome de la nariz blanca podrían hibernar con la duración del invierno que necesitarían para hibernar con la enfermedad, los autores predijeron los resultados de supervivencia para cada especie. Si un murciélago no tenía suficiente energía para vivir más allá de la duración del invierno, la simulación registraba una mortalidad.

Tres años de trabajo de campo intensivo dieron como resultado 946 capturas de murciélagos (todos liberados después de la medición). Se recopilaron medidas energéticas de murciélagos emparejadas con datos ambientales del hibernáculo para nueve especies que se muestrearon en ocho sitios esparcidos por todo el oeste. Luego, los investigadores evaluaron cómo la llegada del síndrome de la nariz blanca podría afectar el uso de energía de hibernación y, posteriormente, la capacidad de cada especie para sobrevivir a la hibernación con la enfermedad. Combinando datos sobre el huésped, el entorno que seleccionan para la hibernación y cómo el patógeno crece a diferentes condiciones de temperatura y humedad, los autores simularon cuántos días las poblaciones infectadas podrían hibernar en condiciones de campo.

El estudio reveló que existen amenazas del síndrome de la nariz blanca para todas las especies pequeñas de Myotis examinadas, incluidas M. ciliolabrum (murciélago occidental de patas pequeñas), M. evotis (murciélago orejudo), M. lucifugus (murciélago marrón pequeño), M. .thysanodes (myotis con flecos) y M. volans (murciélago de patas largas), así como Perimyotis subflavus (murciélago tricolor). En comparación, se prevé que especies más grandes como M. velifer (murciélago de las cavernas), Corynorhinus townsendii (murciélago orejudo de Townsend) y Eptesicus fuscus (murciélago marrón grande) se verán menos afectadas. Un análisis más detallado mostró que la masa corporal (y la grasa corporal relacionada, ya que estos atributos están correlacionados), así como el déficit de vapor de agua del hibernáculo (es decir, la humedad relativa) explican más de la mitad de la variación observada en la supervivencia de los murciélagos.

La Dra. Catherine Haase, ahora profesora asistente de biología en la Universidad Estatal de Austin Peay y autora principal del estudio, dijo: «Nuestros resultados indican la necesidad de adoptar una visión holística de la conservación, ya que no es solo una cosa que determina la supervivencia de la nariz blanca síndrome, sino más bien la combinación de variables de murciélago, medio ambiente y enfermedad «.

Todas las especies de murciélagos occidentales estudiadas eran insectívoras, lo que significa que se alimentan de insectos, incluidos los que son plagas para los cultivos agrícolas. Además de proporcionar valiosos servicios ecosistémicos, son especies increíblemente fascinantes, desde su capacidad de ecolocalización hasta su sistema inmunológico único.

La Dra. Sarah Olson, coautora del Programa de Salud de la Sociedad de Conservación de la Vida Silvestre e investigadora principal del proyecto, dijo: «Este estudio demuestra el valor de recopilar datos de referencia para comprender de manera preventiva una amenaza que representa una enfermedad de la vida silvestre, como el síndrome de la nariz blanca , para los occidentales murciélagos, de modo que se puedan tomar medidas de conservación más proactivas para proteger estas especies . Aquí, se necesita un enfoque de todas las manos a la obra. Los estados occidentales pueden tomar medidas ahora para implementar protecciones antes de que se observen disminuciones severas anticipadas, como reducir la pérdida de hábitat y restringir el acceso a la hibernácula, así como invertir en investigación y vigilancia «.


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