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La exposición a depredadores puede ayudar a las especies vulnerables a sobrevivir en la naturaleza


Bilbies contra gatos salvajes: un experimento al estilo de los Juegos del Hambre realizado en un desierto del sur de Australia ha producido resultados fascinantes con importantes implicaciones para la conservación de nuestras especies en peligro de extinción.


Isabelle Dubach, Universidad de Nueva Gales del Sur

Exponer una investigación realizada por ecologistas de la UNSW ha demostrado que la exposición de especies vulnerables como el bilby a un ambiente con depredadores antes de liberarlos a la naturaleza podría ayudar a mejorar la supervivencia final de la especie .

El estudio es la primera prueba experimental de exposición a depredadores que muestra cómo la suerte de los animales que se introducen en un entorno rico en depredadores podría mejorar con la experiencia previa de vivir con depredadores.

En su estudio, publicado hoy en el Journal of Applied Ecology , los ecólogos compararon el comportamiento y la subsiguiente supervivencia de dos grupos de bilbies de diferentes escenarios: un grupo que había estado expuesto deliberadamente a gatos salvajes y un grupo que no había entrado en contacto Con los depredadores antes.

«Exponer deliberadamente especies amenazadas a gatos salvajes en un entorno salvaje es arriesgado, pero nuestra investigación sugiere que conduce a una mejora significativa en el comportamiento y la supervivencia de los depredadores», dice la Dra. Katherine Moseby, quien inició el proyecto.

El equipo, de UNSW, Arid Recovery y UCLA, llevó a cabo el experimento en la Reserva de Recuperación de Áridos, una red de 123 km 2 de recintos cercados en el sur de Australia. Varias especies localmente extintas han sido reintroducidas recientemente en la Reserva, incluyendo a los vulnerables mayores bilby. En 2016, la Reserva tenía una población de alrededor de 500 bilbies.

«La reserva está dividida en potreros, y llevamos a cabo el experimento en tres potreros: el paddock sin depredadores, el paddock expuesto a los depredadores y el sitio de lanzamiento», dice el autor principal Aly Ross, Ph.D. Candidato en el Centro de Ciencias del Ecosistema en la UNSW.

Los gatitos del prado expuesto a los depredadores habían estado viviendo con cinco gatos salvajes en los 2 años previos al experimento, mientras que los pilotos del entorno libre de depredadores nunca se habían encontrado con gatos u otros depredadores.

«Primero, comparamos el comportamiento de los bilbies de las poblaciones libres de depredadores y expuestas a depredadores en un pequeño cercado de poco más de 50 m 2 , principalmente para ver cómo reaccionarían ante un nuevo entorno», dice la Sra. Ross.

El equipo encontró que el comportamiento de los animales que tenían una exposición previa al depredador difería del «novicio» depredador.

«Los animales que habían vivido en un entorno con depredadores se movían menos y buscaban cobertura más rápidamente», dice la Sra. Ross.

«Esto muestra que estaban más alertas ante posibles amenazas, mientras que el grupo de bilbies sin depredadores mostró menos signos de conciencia de depredadores».

El hecho de que el entrenamiento de los depredadores puede cambiar el comportamiento de los animales ha sido demostrado anteriormente: lo que el grupo encontró a continuación es lo que es particularmente interesante.

«En un segundo experimento, lanzamos bilbies desde el paddock expuesto a los depredadores y algunos desde el paddock libre de depredadores a un tercer paddock con algunos gatos salvajes», dice la Sra. Ross.

«Desafortunadamente, encontramos que el 71 por ciento de los bilbies libres de depredadores murieron en la semana posterior a la liberación, pero solo el 33 por ciento de los bilbies expuestos a los depredadores tuvieron el mismo destino, lo que demuestra que los bilbies que habían estado expuestos a la amenaza real de Los depredadores ya se habían beneficiado de esa experiencia «.

Implicaciones para la conservación.

Los hallazgos tienen implicaciones importantes para la conservación de animales nativos y programas que buscan reintroducir especies como el bilby.

«Nuestros animales nativos no evolucionaron con gatos y zorros introducidos», dice la autora principal, la Dra. Katherine Moseby.

«Aislar a los animales amenazados de los depredadores introducidos en islas o dentro de reservas cercadas exacerba el problema de la ingenuidad de la presa. Estamos abogando por un enfoque diferente en el que las especies amenazadas estén expuestas a estos depredadores en la naturaleza en condiciones controladas».

La investigación proporciona evidencia de que la exposición a los depredadores mejora la supervivencia en los primeros 40 días después de la translocación y, por lo tanto, el entrenamiento in situ de depredadores puede dar a las especies ingenuas de depredadores una ventaja vital que aumenta la posibilidad de crear una población sostenible en áreas con algunos depredadores.

«Nuestra investigación muestra que es posible hacer» mejores «especies de presas, porque en última instancia, si los animales nativos quieren sobrevivir en la naturaleza, deben poder tolerar la amenaza que representan los depredadores introducidos», dice el coautor, el profesor Mike Letnic.

Katherine Moseby está de acuerdo: «Aunque puede llevar décadas o incluso siglos para que nuestras especies nativas desarrollen las habilidades que necesitan para combatir a los gatos y zorros salvajes, ahora tenemos que trabajar para lograr esa coexistencia».

El bilby mayor es un nativo marsupial nocturno que una vez recorrió más del 70 por ciento de la parte continental de Australia. Hoy en día, el bilby está catalogado como vulnerable a nivel mundial y nacional, con depredadores, principalmente gatos salvajes y zorros, que se cree que son los principales responsables de su continuo declive. Con los avances en la investigación sobre conservación, incluida la exposición de depredadores en vivo , es posible que se recuperen del borde.


Más información: Alexandra K. Ross et al. Revertir los efectos de la ingenuidad de la presa evolutiva a través de la exposición controlada de depredadores, Journal of Applied Ecology (2019). DOI: 10.1111 / 1365-2664.13406Información de la revista: Journal of Applied EcologyProporcionado por la Universidad de Nueva Gales del Sur


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