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La hierba forrajera invasiva conduce al declive de las aves de los pastizales


Las praderas de América del Norte una vez cubrieron vastas extensiones de tierra, con pastos imponentes que crean el hábitat ideal de anidación y forraje para las aves de pastizales. 


Universidad de Illinois en Urbana-Champaign

Pero el suelo profundo, rico y la extensión sin árboles también representaban las condiciones ideales para la agricultura, tanto en cultivos en hilera como en pastoreo de ganado, ante los colonos. Hoy, en gran parte gracias a la conversión agrícola, solo queda un 1 por ciento de las praderas de pastos altos. Y lo que queda ahora está siendo amenazado por las especies invasoras y la invasión de bosques.

“Con las praderas en fuerte declive, las aves que dependen de ellas también están desapareciendo. Por lo tanto, es urgente que entendamos cómo estos cambios más recientes, las especies invasoras y los cambios en el paisaje, influyen en la reproducción de las aves en los pastizales”, dice Scott Maresh Nelson, un doctorado. estudiante asesorado por el profesor Jim Miller en el Departamento de Recursos Naturales y Ciencias Ambientales (NRES) de la Universidad de Illinois.

En un estudio reciente publicado en Landscape Ecology , Maresh Nelson y sus colegas encontraron que un pasto forrajero de ganado común, la festuca alta , se asocia con la falla de nidos en pichones, pequeñas aves de pastizales similares a los gorriones.

“A pesar de su nombre, la festuca alta es en realidad mucho más corta que los pastos nativos. Se apodera y hace que el paisaje sea más uniforme”, dice Jaime Coon, también estudiante de doctorado en el grupo de Miller y coautor del estudio. “Mientras que la vegetación era muy diversa estructuralmente antes, con algunas plantas altas y algunas cortas, ahora tienes un tapete. Cambia la estructura de la vegetación bastante”.

En su estudio con sede en Iowa, los investigadores identificaron todas las plantas dentro de un radio de 16 pies de cada nido dickcissel que encontraron, las 477 de ellas, y cuanto más alta era la festuca, mayor era la probabilidad de que fallara el nido. Ninguna otra planta en sus estudios tuvo un poder predictivo significativo.

“Nos interesaba que la festuca alta tuviera efectos ecológicos tan fuertes, en parte porque la festuca es una planta muy polarizante”, dice Coon.

Su comentario se basa en extensas encuestas de propietarios de tierras en el área, que revelaron que si bien a algunos de los encuestados les gustaba una gran cantidad de festuca, la mayoría preferiría menos festuca en tierras de pastoreo. Aunque es sabrosa y tolerante a la sequía, la hierba alberga un hongo que puede estresar al pastoreo del ganado.

“El hecho de que la festuca se haya convertido en uno de los principales impulsores de la falla de nidos significa que podría ser una situación en la que eliminar un pasto invasor podría beneficiar a la vida silvestre y los medios de vida de las personas”, dice.

Pero, ¿por qué la festuca contribuye al fracaso del nido? Los investigadores señalan estudios anteriores que demuestran que la festuca alta alberga menos insectos que otros tipos de vegetación. Con menos comida alrededor de sus nidos, las aves pueden verse obligadas a hacer más viajes de alimentación, atrayendo la atención de los posibles depredadores en cada vuelo.

La festuca también se asoció con el parasitismo de nidos por las aves de corral, el parásito aviar más común en las praderas de América del Norte. Los colmillos nunca construyen sus propios nidos; en cambio, ponen sus huevos en nidos existentes de otras especies de aves. Cuando una madre dickcissel encuentra un huevo de cowbird en su nido, lo cuida como si fuera uno de los suyos, dejando menos recursos para su descendencia biológica. Los investigadores no están seguros de por qué la festuca afectó el parasitismo, pero los nidos parasitados en el estudio tuvieron menos huevos de dickcissel, fallaron con más frecuencia y produjeron menos polluelos de dickcissel.

Al alejarse, los investigadores analizaron el papel de los cambios de paisaje a gran escala en la supervivencia de los nidos. Mapearon la presencia de cultivos en hileras y áreas boscosas cerca de los sitios de estudio, y encontraron que los nidos de dickcissel cerca de áreas boscosas tenían menos probabilidades de estar parasitados.

“Creemos que los cowbirds estaban poniendo sus huevos en los nidos de las aves del bosque en su lugar. Fue sorprendente, porque los nidos de dickcissel suelen ser sus favoritos”, dice Maresh Nelson.

Los nidos cerca de los cultivos en hileras tuvieron un riesgo ligeramente mayor de fracaso, posiblemente debido a una mayor depredación de nidos por parte de mamíferos, como los mapaches que pasan tiempo cerca de los campos de cultivo como fuente de alimento. Pero Maresh Nelson dice que el resultado no fue del todo claro. “Parece que la vegetación alrededor del nido es más importante para la supervivencia que el contexto a gran escala”.

Esa capacidad para clasificar la importancia relativa de los factores del hábitat influenciados por la actividad humana es una de las cosas que hace que el estudio sea único. Y les permite a los investigadores hacer recomendaciones matizadas a los propietarios y administradores de tierras.

“Para las personas que invierten en tierras con fines de conservación, el paisaje alrededor de los pastizales puede no ser tan importante como lo que realmente contiene, en términos de supervivencia de nidos. Pero si tienen la opción de invertir en tierras cercanas a un bosque, eso podría reducir Anidan el parasitismo y benefician a las especies de pastizales, aunque eso es complicado ya que algunos depredadores pueden ser más abundantes cerca de los bosques “, dice Maresh Nelson. “Es realmente importante que maximicemos la capacidad de los pocos pastizales restantes para proveer a las especies que dependen de ellos”.

Más información: Scott B. Maresh Nelson et al, Impactos contrastantes de las plantas invasoras y el contexto del paisaje alterado por el hombre sobre la supervivencia de los nidos y el parasitismo de la cría de un ave de pastizal, Landscape Ecology (2018). DOI: 10.1007 / s10980-018-0703-3 

Proporcionado por: Universidad de Illinois en Urbana-Champaign

FUENTE: phys.org


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