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La ‘intensificación sostenible’ de los sistemas de cultivo es buena para los agricultores, el medio ambiente


Al diversificar sus rotaciones de cultivos para crear condiciones que promuevan insectos beneficiosos y depredadores para combatir las plagas, los agricultores pueden reducir su dependencia de los insecticidas para controlar las plagas de cultivos de la temporada temprana, como las orugas, y aún así producir rendimientos competitivos de maíz y soja.


por Jeff Mulhollem, Universidad Estatal de Pensilvania


Esa es la conclusión de los investigadores de Penn State que realizaron una comparación de seis años de dos tipos de rotaciones de cultivos bajo producción sin labranza. Una fue una rotación estándar de maíz y soya en la que se usaron insecticidas preventivos dos veces al año para suprimir las orugas y otras plagas; la otra, una rotación diversificada de maíz, soya, trigo de invierno y cultivos de cobertura (arveja peluda o trébol rojo) que usaban insecticidas solo cuando era necesario.

El estudio, que forma parte de un proyecto de investigación de sistemas de cultivo de lácteos más amplio y continuo, se llevó a cabo en el Centro de Investigación Agrícola Russell E. Larson de Penn State. Los científicos comenzaron el experimento interdisciplinario más grande en 2010 para evaluar las estrategias de cultivo ecológico para las granjas lecheras de Pennsylvania.

Los resultados sugieren que una rotación de alta diversidad que apoya el manejo integrado de plagas, a menudo denominado IPM, puede competir con un sistema de baja diversidad que incluye pesticidas, según el investigador principal John Tooker, profesor de entomología en la Facultad de Ciencias Agrícolas.

La 'intensificación sostenible' de los sistemas de cultivo es buena para los agricultores, el medio ambiente
Las lombrices negras como esta suelen dañar las plantas jóvenes de maíz al cortarlas para comerlas. Las preocupaciones sobre la lombriz negra y una especie de plaga diferente, llamada lombriz militar (o lombriz real), a menudo impulsan el uso de insecticidas a principios de la temporada que se aplicaron en la rotación de baja diversidad en la investigación. Crédito: grupo de investigación John Tooker / Penn State

«La investigación muestra que si se eliminan los insecticidas y dejamos que el sistema se mantenga por sí solo, puede ser productivo y puede ser tan competitivo como el sistema con más insumos», dijo. «Todavía no hemos explorado el aspecto económico, pero si da el siguiente paso lógico y considera los costos de la aplicación de insecticidas, verá que si los agricultores confiaran más en las interacciones ecológicas, se beneficiarían económicamente porque tendrían costos de insumos más bajos». «

Utilizando IPM para gestionar la rotación de alta diversidad, los investigadores exploraron parcelas durante la temporada de crecimiento, en general buscando daños en las plantas de maíz. Hicieron un esfuerzo específico para cuantificar el daño causado por las babosas y las orugas, las plagas problemáticas más consistentes en la región del Atlántico Medio, entre la etapa de emergencia y crecimiento del maíz.

Colocaron trampas para evaluar el número de babosas y analizaron orugas parcialmente comidas para estimar los números de escarabajos depredadores terrestres. Si las poblaciones de plagas aumentaran demasiado, podrían haber aplicado insecticidas, pero debían usarlos solo una vez en seis años.

La 'intensificación sostenible' de los sistemas de cultivo es buena para los agricultores, el medio ambiente
Los gusanos del ejército de otoño, como los que se muestran, atacan las plantas de maíz más viejas, generalmente en julio. Pueden causar daños considerables a los cultivos de maíz. Crédito: grupo de investigación John Tooker / Penn State

El equipo de investigación documentó que los rendimientos producidos por los dos sistemas eran similares; las rotaciones más diversas que promueven insectos depredadores y no usan pesticidas promediaron aproximadamente 10% menos de rendimiento.

Los hallazgos, que se publicaron recientemente en Agriculture, Ecosystems and Environment, pueden convencer a los agricultores de que consideren cambiar a rotaciones de cultivos diversificadas que favorezcan a los insectos depredadores y usar pesticidas solo cuando sea necesario, pero Tooker cree que será difícil de vender.

«Los granjeros convencionales a menudo no piensan que el poder de los depredadores en sus campos pueda manifestarse de esta manera y hacer una gran diferencia, pero nuestra investigación parece estar demostrando que ellos [los insectos depredadores] lo hacen», dijo. «Los insectos depredadores pueden marcar la diferencia si los dejas, pero debes cultivarlos teniendo en cuenta, y eso significa usar MIP. Y para muchos agricultores, eso los obligaría a alterar el patrón de entrada con el que se sienten cómodos». «

Los investigadores usaron trampas como estas para atraer a las babosas para poder estimar su población y determinar cuántos escarabajos depredadores escapó. 
Crédito: John Tooker Research Group / Penn

Tooker señaló que ese patrón generalmente incluye semillas recubiertas con insecticida, preplantación rociada con insecticidas, posiblemente aplicando insecticidas después del sembrado y tal vez incluso otra aplicación a mitad de temporada. Tooker agregó que no es raro que durante sus actividades para Penn State Extension se encuentre con agricultores que aplican insecticidas cuatro veces durante la temporada de crecimiento.

Esta investigación muestra que las aplicaciones repetidas de insecticidas no son necesarias para producir un rendimiento competitivo de maíz en Pennsylvania, dijo Tooker.

«En mi opinión, los resultados de nuestra investigación significan que los agricultores pueden reducir el uso de insecticidas , pero necesitan tener la mentalidad correcta para querer probar, algo tiene que empujarlos en esta dirección. Una cosa que he escuchado de los agricultores que puede motivarlos ellos es su lucha con los precios de los productos básicos .

«Los precios de los productos básicos no son excelentes en estos días, y los agricultores a menudo luchan por obtener ganancias. No tener que pagar tanto por los insecticidas ayudaría a sus resultados, pero el uso de IPM aún les permitiría proteger sus campos cuando sea necesario».


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