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La investigación ayuda a mejorar un ingrediente clave del aceite vegetal

fruto de la palma de aceite
Además de ser la fuente de aceite de palma y aceite de palmiste que a menudo se incluye en los productos de aceite vegetal, este aceite también se puede utilizar en la producción de biocombustibles como el biodiesel. Crédito: Raimundo Rocha

¿Alguna vez te has preguntado qué tipo de planta se usa realmente para producir aceite vegetal?


Rachel Schutte


Resulta que el aceite vegetal puede provenir de varias fuentes. Pero la mayor parte del aceite vegetal que se usa en todo el mundo proviene de un cultivo llamado palma aceitera. La palma de aceite tiene la mayor productividad de aceite entre todos los cultivos de semillas oleaginosas.

Manoel Teixeira Souza Júnior es un investigador en Brasil que trabaja con plantas de palma aceitera. El trabajo de su equipo se publicó recientemente en  Crop Science , una revista de la  Crop Science Society of America .

“Hay dos especies diferentes de plantas de palma aceitera”, explica Souza Júnior. “La palma africana de aceite está domesticada y cultivada comercialmente. La palma de aceite estadounidense no está domesticada, pero tiene muchas características deseadas, como la  alta calidad del aceite  y la resistencia a las enfermedades ”.

El objetivo del trabajo de Souza Júnior es organizar y describir la colección de plantas de palma aceitera estadounidense en la Corporación Brasileña de Investigación Agrícola, Embrapa. La colección, conocida como banco de germoplasma, contiene una amplia variedad de plantas de palma aceitera con mucha diversidad genética.

“Para que los fitomejoradores utilicen eficientemente la palma de aceite estadounidense en un programa de mejoramiento de la palma de aceite, era imperativo caracterizar aún más nuestra colección”, explica Souza Júnior. “Los resultados de nuestra investigación permitirán mejoras en la recolección, conservación y caracterización de las plantas en el banco de germoplasma”.

Manoel en invernadero con plantas
Manoel Souza Jr. en un invernadero con plantas de palma aceitera en Brasil. Crédito: Vania Souza

Para hacer más utilizable la colección de plantas de palma aceitera, los investigadores evaluaron los códigos genéticos de cada planta. Buscaron marcadores genéticos, que son secuencias de ADN breves e identificables que codifican rasgos específicos.

Es importante comprender las similitudes y diferencias dentro de los códigos genéticos de cada planta. Ayuda a los criadores a comprender qué plantas pueden ser más útiles cuando buscan reproducir ciertas cualidades.

También permite al equipo de investigación de Embrapa deshacerse de cualquier planta de la colección que no sea única. “La colección actual contiene cerca de cuatro mil plantas de palma aceitera estadounidense, y nuestros resultados muestran que podría reducirse a aproximadamente el 20% de su tamaño”, explica Souza Júnior.

Los agricultores siempre están buscando nuevas variedades de palma aceitera para cultivar con mejor rendimiento de aceite, calidad de aceite y tolerancia al estrés. Los fitomejoradores ahora pueden usar la colección del banco de germoplasma para incorporar los rasgos deseados que ya existen dentro del acervo genético de la palma aceitera estadounidense en plantas que se cultivan comercialmente.

Hay dos características principales que los criadores están utilizando de la palma aceitera estadounidense para mejorar las variedades comerciales de la palma aceitera africana. Estos incluyen una mejor calidad del aceite y resistencia a la fatal enfermedad del amarillamiento.

palmera de aceite
La planta de palma de aceite estadounidense puede volcarse y nacer de nuevo, como se muestra aquí. Las plantas de la colección del banco de germoplasma en Embrapa se recolectaron en áreas a lo largo de varios ríos en la selva amazónica de Brasil. Crédito: Raimundo Rocha

Souza Júnior espera aprovechar esta investigación para seguir ayudando a los agricultores. Los siguientes pasos incluyen determinar la secuencia de ADN de diferentes variedades de palma aceitera y recopilar datos sobre cómo la palma aceitera comercial responde al estrés ambiental. 

Al ayudar a los agricultores a mejorar sus cultivos de palma aceitera, se pueden explorar nuevos mercados para el producto. La mayor parte de la producción de palma aceitera se destina a las industrias química, alimentaria y de limpieza. Con una mayor oferta, los investigadores pueden continuar explorando oportunidades medicinales y de biocombustibles para la palma aceitera.

“Estamos en medio de la pandemia de COVID-19 y los investigadores de todo el mundo están trabajando arduamente para desarrollar soluciones”, dice Souza Júnior. “Aunque mi trabajo no se relaciona con esta pandemia, todo investigador real quiere poder mejorar la vida en este planeta. Disfruto tener la oportunidad de resolver problemas y contribuir a un futuro mejor ”.

Manoel Teixeira Souza Júnior  es investigador de la Corporación Brasileña de Investigaciones Agropecuarias, Embrapa. Este trabajo fue financiado con una donación del Ministerio de Ciencia, Tecnología e Innovación de Brasil (MCTI).


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