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La investigación revela el verdadero valor de los cultivos de cobertura para los agricultores, el medio ambiente


La siembra de cultivos de cobertura en rotación entre cultivos comerciales, ampliamente aceptado como ecológicamente beneficioso, es aún más valioso de lo que se pensaba, según un equipo de agrónomos, entomólogos, agroecólogos, horticultores y biogeoquímicos de la Facultad de Ciencias Agrícolas de Penn State.


por Jeff Mulhollem, Universidad Estatal de Pensilvania


«A medida que la sociedad demanda cada vez más tierras agrícolas más allá de la producción de alimentos para incluir los servicios del ecosistema , necesitamos una nueva forma de evaluar el ‘éxito’ en la agricultura», dijo Jason Kaye, profesor de biogeoquímica. «Esta investigación presenta un marco para considerar un conjunto de servicios ecosistémicos que podrían derivarse de tierras agrícolas, y cómo los cultivos de cobertura afectan a ese conjunto de servicios.

«El cultivo de cobertura es una de las estrategias de conservación de suelos y agua de más rápido crecimiento en la región de la Bahía de Chesapeake y con la que realmente contamos para futuras mejoras en la calidad del agua en la bahía. Nuestro análisis muestra cómo el esfuerzo por mejorar la calidad del agua con cultivos de cobertura afectará a otros servicios del ecosistema que esperamos de las tierras agrícolas «.

La investigación, publicada en la edición de marzo de Agricultural Systems, cuantificó los beneficios ofrecidos por los cultivos de cobertura en más de 10 servicios del ecosistema. Los beneficios incluyeron el aumento de carbono y nitrógeno en los suelos, la prevención de la erosión, una mayor colonización micorrízica (hongo beneficioso del suelo que ayuda a las plantas a absorber nutrientes) y la supresión de las malezas.

La investigación revela el verdadero valor de los cultivos de cobertura para los agricultores, el medio ambiente
Researchers Meagan Schipanski and Jason Kaye inspect a cover crop plot. Credit: Penn State

Lead researcher Meagan Schipanski explained that commonly used measurements of ecosystem services can be misleading due to the episodic nature of some services and the time sensitivity of management windows.

«Por ejemplo, los beneficios de retención de nutrientes se producen principalmente durante el crecimiento del cultivo de cobertura , los beneficios de supresión de malezas se producen durante el crecimiento del cultivo comercial a través de un efecto heredado del cultivo de cobertura, y los beneficios del carbono del suelo se acumulan lentamente durante décadas», dijo. «Al integrar un conjunto de servicios del ecosistema en un marco analítico unificado, destacamos el potencial de los cultivos de cobertura para influir en una amplia gama de servicios del ecosistema. Estimamos que los cultivos de cobertura aumentaron ocho de los 11 servicios del ecosistema. Además, demostramos la importancia de considerando la dinámica temporal al evaluar los efectos del sistema de gestión en los servicios del ecosistema «.

Se produjeron compensaciones entre las métricas económicas y los beneficios ambientales, dijo Schipanski, quien era una investigadora postdoctoral en Penn State cuando dirigió el estudio del cultivo de cobertura. Ahora, profesora asistente en el departamento de ciencias del suelo y los cultivos en la Universidad Estatal de Colorado, señaló que la siembra de cultivos de cobertura será más atractiva si los precios de los fertilizantes aumentan o si se desarrollan programas modestos de costo compartido como el que actualmente existe en Maryland. .

Los investigadores simularon una rotación de tres años, soja, trigo y maíz con y sin cultivos de cobertura en el centro de Pensilvania, que presentaba condiciones agroecológicas ampliamente representativas de las regiones del noreste y del Atlántico medio. La rotación de cultivos de cobertura incluyó el trébol rojo, sembrado con escarcha en el trigo de invierno en marzo, y el centeno de invierno, plantado después de la cosecha del maíz en el otoño. La investigación, financiada por el Departamento de Agricultura de los Estados Unidos, utilizó prácticas de manejo simuladas, que incluyen labranza, uso de fertilizantes sintéticos y control mecánico de malezas.

La plantación de cultivos de cobertura ya se acepta como una práctica ambientalmente prudente. De hecho, es tan beneficioso que el Servicio Nacional de Conservación de Recursos estableció el mes pasado un objetivo para aumentar los acres plantados a nivel nacional en cultivos de cobertura de los actuales 2 millones a 20 millones para 2020.

Según NRCS, en 2006 solo el 5 por ciento de los acres cultivados en la región de la Bahía de Chesapeake tenían cultivos de cobertura plantados cada año, y el 88 por ciento de los acres nunca tuvieron cultivos de cobertura plantados. En 2011, el 52 por ciento de los acres tenían cultivos de cobertura plantados al menos una vez cada cuatro años, y el 18 por ciento de los acres tenían cultivos de cobertura plantados cada año. El NRCS estimó que el mayor uso anual de cultivos de cobertura en 2011 condujo a una reducción promedio de 78 por ciento en la pérdida de sedimentos, 35 por ciento menos de pérdida de superficie de nitrógeno, un corte de 40 por ciento en la pérdida de subsuelo de nitrógeno y una disminución de 30 por ciento en la pérdida total de fósforo.

Pero muchos agricultores no han plantado cultivos de cobertura porque no han visto incentivos financieros para hacerlo, según Kaye. Esto se debe en gran medida a que el método tradicional de calcular el valor económico de los cultivos de cobertura utilizados por los productores agrícolas, que solo estima el aumento resultante de los rendimientos de los cultivos comerciales en un período corto, no fue convincente.

«Las métricas más comunes para evaluar los sistemas de cultivo son los rendimientos de grano y forraje y la rentabilidad a corto plazo», dijo. «En este contexto, los cultivos de cobertura se tratan como una herramienta que se utilizará solo si no interfieren con la producción de cultivos comerciales».


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