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La pegajosidad es un arma que usan algunas plantas para defenderse de los insectos hambrientos

La pegajosidad es un arma que usan algunas plantas para defenderse de los insectos hambrientos
Una capa de arena es una armadura eficaz. Crédito: Eric LoPresti, CC BY-SA

Imagina la textura de una planta. Muchos pueden venir a la mente: la suavidad gomosa de muchas plantas de interior tropicales, la oreja de cordero increíblemente suave, las espinas afiladas de los cactus o la rugosidad de la corteza de los árboles. 


por Eric Lopresti


Pero la pegajosidad, en el sentido de que el papel se pega a los dedos, probablemente no esté en la parte superior de su lista.

Sin embargo, muchas plantas han desarrollado hojas , tallos y semillas pegajosas , incluidas algunas que probablemente conozcas, como las petunias y el tabaco.

En biología evolutiva , un rasgo que ha evolucionado muchas veces es interesante, ya que sugiere que una y otra vez este rasgo tiene algún beneficio. Si bien la gente ha notado y discutido esta extraña característica durante muchos años, los biólogos como yo finalmente están comenzando a comprender para qué sirve la pegajosidad y por qué tantas plantas la tienen.

Arena y pegajosidad

Las plantas pegajosas están muy extendidas. Se encuentran en áreas templadas y tropicales , en lugares húmedos y secos y en bosques, campos y dunas. En cada uno de estos entornos, la adherencia funciona de manera algo diferente.

Me atraen naturalmente las dunas de arena , ya sea en los desiertos secos o en las hermosas costas, y la pegajosidad tiene algunas funciones interesantes para las plantas de estos lugares. La arena movediza presenta un entorno desafiante para las plantas: los vientos con chorro de arena, el posible entierro y la falta de retención de agua son solo algunos de ellos.

Curiosamente, cientos de especies de plantas en las dunas de arena han desarrollado superficies pegajosas , lo que sugiere su utilidad en ese hábitat. La arena arrastrada por el viento recubre estas superficies pegajosas, un fenómeno conocido como psamoforía, que significa «acarrear arena» en griego. Si bien una capa arenosa puede limitar la luz que llega a la superficie de las plantas, también probablemente las protege de la abrasión y refleja la luz, lo que reduce la temperatura de las hojas. También defiende las plantas de los depredadores hambrientos.

Hace unos años, mis colegas y yo estudiamos plantas de verbena de arena amarilla (Abronia latifolia) en la costa de California . Cuando quitamos suavemente la arena de las hojas y los tallos, esas hojas y tallos fueron devorados por caracoles hambrientos, orugas y otros animales herbívoros al doble de la tasa de hojas y tallos intactos con arena.

Nos preguntamos si la arena podría proteger a las plantas camuflándolas. Con un segundo experimento, limpiamos cuidadosamente y volvimos a recubrir algunas hojas de verbena con arena teñida que no coincidía con el fondo. Resultó que el color de la arena no importaba: los depredadores se comían las hojas cubiertas de arena al mismo ritmo , independientemente de si se mezclaban con su fondo o no, mostrando que la arena protege a las plantas como una barrera física, en lugar de como un camuflaje. .

Desgaste de piezas bucales

Este resultado tiene un sentido intuitivo: después de todo, ¿quién quiere comer algo cubierto de arena, incluso si es nutritivo? Sin embargo, he observado a lo largo de los años que una gran cantidad de insectos herbívoros comen hojas arenosas. Me hizo preguntarme qué efecto podría tener la arena en ellos, así que hicimos una serie de experimentos simples.

Cuando les dimos a las orugas la opción de comer plantas sin arena o cubiertas de arena, eligieron abrumadoramente comer plantas sin arena . Cuando no les dimos a las orugas otra opción —un grupo obtenía solo hojas arenosas y el otro, hojas limpias— observamos que las mandíbulas o piezas bucales de los comedores de arena estaban notablemente desgastadas.

Las orugas que se alimentan de arena también crecieron un 10% más lentamente que las que se alimentaron de follaje no arenoso, sospechamos que en parte porque estaban ingiriendo algo de arena.

Semillas pegajosas

En las zonas arenosas, también es común encontrar semillas que se vuelven pegajosas cuando se humedecen. Estas semillas están recubiertas de mucílago, que son carbohidratos simples que, en presencia de agua, se convierten en un lío pegajoso. Incluso cuando se secan, pueden volverse pegajosos de nuevo, prácticamente de forma indefinida. Es posible que esté familiarizado con este fenómeno en las semillas de chía; el mucílago es lo que le da al pudín de chía su textura distintiva.

Cuando una semilla cubierta de mucílago cae en la arena, se humedece con la lluvia o el rocío y luego se seca, se incrusta en una gruesa capa de arena. Este peso adicional dificulta que las hormigas carpinteras lleven las semillas a sus nidos para consumirlas .

Lo demostramos al hacer estaciones de alimentación donde pudimos medir las tasas de eliminación de semillas cubiertas de arena y semillas desnudas. En casi todas las 53 especies de plantas que probamos, las semillas arenosas se eliminaron mucho más lentamente que las semillas desnudas .

Mientras que la pegajosidad de las plantas en áreas arenosas crea una barrera para detener a los herbívoros, en otros hábitats funciona de manera diferente. Por ejemplo, algunas plantas carnívoras usan la pegajosidad para atrapar a sus presas.

Cada parte de una planta se forma, a lo largo de millones de años, al tener que enfrentar los desafíos del mundo que la rodea mientras permanece enraizada en un solo lugar. La pegajosidad es una de las miles de estrategias con las que han tropezado las plantas para sobrevivir al ataque de animales hambrientos en la naturaleza.


Proporcionado por The Conversation

Este artículo se vuelve a publicar de The Conversation bajo una licencia Creative Commons. Lea el artículo original .


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