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La piscifactoría de mar abierto propuesta frente a la costa de San Diego podría ser la primera en aguas federales

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Crédito: Unsplash / CC0 Public Domain

Un prestigioso instituto de investigación de San Diego y un grupo de inversión en beneficios sociales de Long Beach se están uniendo para crear lo que podría ser la primera piscifactoría en aguas federales.


por Deborah Sullivan Brennan, The San Diego Union-Tribune


La granja propuesta, Pacific Ocean AquaFarm, estaría ubicada a unas cuatro millas de la costa de San Diego y generaría 5,000 toneladas métricas de pez amarillo de calidad para sushi cada año, suficiente para 11 millones de porciones de los populares mariscos.

Una asociación entre Hubbs-SeaWorld Research Institute y Pacific6 Enterprise, el proyecto también crearía una diversidad de oportunidades económicas y proporcionaría una fuente local para un pescado que ahora se importa principalmente.

El instituto presentó una solicitud de permiso federal para el proyecto el 9 de septiembre. La Administración Nacional Oceánica y Atmosférica dirigirá la revisión ambiental de la propuesta, que tomará entre 18 y 24 meses. La construcción demoraría alrededor de un año y el primer conjunto de peces almacenados allí estaría listo para el mercado en otros 18 a 22 meses, dijo Kent.

«Estamos hablando de cinco años antes de que la gente disfrute de la jurel de cultivo en la costa de California», dijo Don Kent, presidente y director ejecutivo de Hubbs-SeaWorld.

Los grupos ambientalistas se han opuesto a operaciones de acuicultura en alta mar anteriores, argumentando que representan riesgos para la vida marina , pueden ensuciar el agua y socavar la pesca salvaje. Kent dijo que el proyecto sería más limpio que las instalaciones de acuicultura en otros países, y estaría diseñado y ubicado para evitar impactos a animales marinos o pescadores. Dijo que proyectos similares ya están en operación en México, pero el lanzamiento de la operación en San Diego podría mejorar la creación de empleo y la seguridad alimentaria aquí.

«Preferiríamos tener todo el beneficio económico de este país aquí, para nuestra gente», dijo. «Ya que estamos comprando el producto de todos modos, preferimos cultivarlo según nuestros estándares».

Hubbs-Seaworld ya opera un criadero en Carlsbad, al norte de San Diego, y hay granjas que crían ostras y abulón en el sur de California, dijo Kent.

Pero actualmente no hay otros proyectos de acuicultura en aguas federales de EE. UU. , Definidos como de tres a 200 millas náuticas mar adentro. En 2014, la organización propuso abrir un proyecto diferente, Rose Canyon Fisheries, cerca de San Diego, pero ese proyecto nunca se concretó.

Parte del desafío para proyectos como este es el cronograma más largo, que puede asustar a los inversores convencionales, dijo John Molina, fundador de Pacific6, que ha invertido en otras operaciones de acuicultura, energía limpia, viviendas asequibles y proyectos de renovación histórica. Pacific Ocean AquaFarms podría ser un prototipo de producción pesquera sostenible y rentable.

«Uno de nuestros objetivos es demostrar que esto se puede hacer de manera que los inversores obtengan un rendimiento justo», dijo.

La operación produciría jurel de grado sushi destinado a los mercados nacionales, dijeron las autoridades. Existe cierta variación en el sabor entre la jurel silvestre y la criada, pero en realidad es una cuestión de preferencia que la calidad, dijo Davie Rudie, presidente de Catalina Offshore Products, un distribuidor de productos del mar con sede en San Diego. El pescado de piscifactoría normalmente tiene un mayor contenido de grasa, lo que puede ser preferible para algunos platos, pero menos deseable para otros, dijo. Los chefs están familiarizados con esas diferencias, a través de fuentes de peces de cultivo de otros países, dijo Rudie.

«El mercado ya comprende la diferencia entre el pescado silvestre y el de cultivo», dijo. «Son manzanas y naranjas en términos de sabor y textura. Son diferentes».

Otro cambio sería la disponibilidad constante de peces criados en granjas, dijo Kent. Aunque los peces se reproducen en ciclos estacionales en la naturaleza, la organización ajustaría ese tiempo para producir crías durante todo el año.

«Los peces comienzan como huevos que cosechamos de un grupo de peces reproductores adultos, que producen huevos en la primavera y el verano», dijo. «Al controlar la temperatura y la luz del día, podemos tener grupos de varios adultos que producen huevos durante todo el año. Usted abastece la granja y, en diferentes épocas del año, obtiene una distribución de tamaño más consistente».

Una vez que alcancen unos 30 gramos de tamaño, o de 4 a 5 pulgadas de largo, los peces serían transferidos a corrales flotantes, suspendidos en rejillas a unas cuatro millas náuticas de la costa de Mission Bay, el sitio preferido del proyecto. En cada corral, un anillo de 30 metros de tubería de plástico duradero sostendría una red que cuelga 14 metros hacia abajo, junto con una red en la parte superior para mantener a los peces adentro y a las aves depredadoras afuera, dijo Kent. Los corrales estarían amarrados al fondo, con peces nadando libremente dentro de los corrales forrados con redes.

Cada corral puede producir 250 toneladas métricas de jurel, recolectadas cuando alcanzan un tamaño de entre 7 y 9 libras. Catorce de estos corrales se colocarían dentro de una rejilla de acero sumergida, 80 metros por lado. Y una segunda cuadrícula similar se establecería al oeste de la primera, un poco más lejos de la costa, dijo Kent. La organización comenzaría con solo cuatro bolígrafos para analizar su proceso y resultados antes de alcanzar la capacidad de producción completa.

El proyecto surge en medio de una expansión de la actividad acuícola. El gobierno federal anunció la creación de 10 áreas de oportunidad acuícola planeadas en todo el país, la primera en el sur de California y Baja California, México. El programa será supervisado por la NOAA y está sujeto a una orden ejecutiva firmada por el presidente Donald Trump en mayo.

Además, Hubbs-Seaworld planea mejorar su programa de incubación en Carlsbad. La nueva legislación de la asambleísta Tasha Boerner Horvath autoriza a la organización a actualizar el programa, que actualmente produce lubina blanca, para realizar investigaciones sobre todas las especies de peces marinos con impacto económico en California.

Los grupos ambientalistas han expresado reservas sobre los proyectos de acuicultura, incluidos los propuestos para aguas abiertas, citando preocupaciones sobre la depredación, la contaminación y los efectos sobre otras especies marinas como ballenas, delfines y tiburones.

Las organizaciones Friends of the Earth, Recirculating Farms Coalition y Northwest Atlantic Marine Alliance se quejaron de que Pacific Ocean AquaFarms podría liberar desechos de pescado y otras contaminaciones de antibióticos, pesticidas y otros químicos en las aguas circundantes.

«Las instalaciones de acuicultura industrial pueden alterar los ecosistemas, dañar las economías costeras y amenazar los medios de vida de las comunidades pesqueras», dijeron los grupos en una declaración conjunta. «El gobierno debe dejar de priorizar los métodos de producción pesquera riesgosos, peligrosos y obsoletos a expensas de los productores de productos del mar responsables».

Kent dijo que Pacific Oceans AquaFarm minimizaría el riesgo para la vida marina, con cables gruesos que reducen el riesgo para los animales. Dijo que el modelo de la NOAA muestra que el exceso de nutrientes producidos por los peces se diluiría rápidamente en aguas profundas, una premisa que tendría que ser probada a medida que la piscifactoría persiga los permisos.

El proyecto tendría que ser examinado por media docena de agencias estatales y federales, incluida la NOAA, el Cuerpo de Ingenieros del Ejército de EE. UU., La Agencia de Protección Ambiental de EE. UU., El Departamento de Pesca y Vida Silvestre de California, la Comisión Costera de California y la Guardia Costera de EE. UU., Que analizaría sus impactos ambientales en la calidad del agua de los océanos, la migración de mamíferos marinos, el tráfico de barcos y otras condiciones.

Rudie, quien forma parte de un comité asesor del Pacific Fishery Management Council, que regula las operaciones de pesca, dijo que el proyecto también tendría que satisfacer las preocupaciones de los pescadores sobre la interrupción de las pesquerías silvestres existentes.

«Los pescadores están preocupados por la competencia y la ubicación de la finca … así que tenemos que escuchar la opinión de todas las partes», dijo.

Kent sostiene que el mayor riesgo es no dedicarse a la acuicultura en EE. UU., Donde la mayoría de los productos del mar que se consumen ahora se importan. El proyecto Pacific Ocean AquaFarms podría generar oportunidades económicas para el área, incluidos unos 75 puestos de trabajo y otros beneficios indirectos. Y podría ayudar a impulsar la participación de Estados Unidos en la producción mundial de pescado, dijo Kent.

«La idea de ser autosuficientes en nuestro suministro de alimentos es algo que siempre hemos aceptado en Estados Unidos», dijo. «Ahora más del 85 al 90% de nuestros productos del mar son importados».

San Diego es el centro de las pesquerías de pez espada de la costa oeste y una vez fue la capital de la industria del atún. Los pescadores locales también capturan diversos peces de fondo y especies tropicales migratorias. Muchas pesquerías silvestres están cerca de su límite y la acuicultura puede ser una forma sostenible de producir proteínas, dijeron las autoridades.

«Creemos que existe la necesidad de diversificar la forma en que obtenemos nuestros alimentos», dijo Molina, de Pacific6. «No significa que vayamos a reemplazar el ganado. No buscamos reemplazar las hamburguesas y los bistecs, pero sentimos que los mariscos son importantes, y tener mariscos de origen local es muy, muy importante».


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