Agricultura Cultivos y Semillas Estados Unidos

Las decisiones sobre residuos de cultivos afectan la vida del suelo entre temporadas de siembra

Las decisiones sobre residuos de cultivos afectan la vida del suelo
Las quemaduras controladas se pueden utilizar para eliminar los residuos de cultivos de los campos agrícolas entre temporadas de crecimiento. Crédito: Rachel Schutte

Después de la cosecha en el otoño, los agricultores llevan los cultivos cosechados al mercado o los almacenan en su granja. Sin embargo, no toman toda la planta del campo. 


por Rachel Schutte, Sociedad Estadounidense de Agronomía


Las partes sobrantes de la planta, como el tallo y las hojas del maíz, permanecen en el campo. Estos desechos se denominan residuos de cultivos.

El uso de la labranza cero y el manejo de incendios prescrito son dos formas posibles de manejar los residuos de los cultivos antes de plantar la primavera siguiente. Ambas prácticas ayudan a mantener la materia orgánica y el nitrógeno en el suelo . Sin embargo, se necesitaba investigación para comprender cómo estas dos prácticas pueden afectar la salud del suelo a largo plazo.

Lisa Fultz y su equipo quieren ayudar a los agricultores a determinar la mejor manera de gestionar sus residuos entre temporadas de cultivo. Para hacer esto, su equipo decidió aprender más sobre cómo la labranza cero y el manejo del fuego prescrito afectan los nutrientes y microbios en el suelo. Fultz es investigador en el AgCenter de la Universidad Estatal de Louisiana.

La labranza cero es una práctica en la que los agricultores plantan directamente en los restos de la cosecha del año anterior. Los fuegos prescritos se utilizan para quemar deliberadamente los restos de cultivos anteriores con fuego controlado. «Ambas prácticas tienen una alteración física mínima del suelo», dice Fultz.

Las decisiones sobre residuos de cultivos afectan la vida del suelo
Algunos agricultores dejan residuos de cultivos en el campo después de la cosecha y los plantan directamente en la primavera. Esto se llama labranza cero. Crédito: Rachel Schutte

Ambas prácticas también tienen inconvenientes. La labranza cero puede causar malas condiciones para el crecimiento de los cultivos, como las bajas temperaturas de primavera y el aumento de la humedad, lo que promueve las enfermedades. El fuego prescrito puede dejar el suelo desnudo vulnerable a la erosión.

El equipo centró la investigación en rotaciones de trigo y soja y sistemas de producción continua de maíz. «Estas son prácticas comunes no solo en el centro del sur, sino en muchas áreas del mundo», explica Fultz.

«La producción de trigo y maíz deja residuos», dice. «Las prácticas comunes, como la labranza convencional, son altamente disruptivas. La necesidad de identificar prácticas de conservación viables es cada vez más importante».

Los residuos de cultivos y su degradación por microbios del suelo son una parte importante del ciclo del carbono. Las plantas almacenan carbono durante la temporada de crecimiento, luego los microbios usan el residuo de la planta como alimento. El carbono luego se almacena en el suelo en una forma químicamente estable.

«El material verde fresco en los campos de labranza cero es fácil de descomponer y proporciona ricos nutrientes para los microbios del suelo», dice Fultz. «La ceniza de los residuos quemados es químicamente más estable, pero no proporciona una fuente de nutrientes para los microbios».

El equipo descubrió que los impactos de las prácticas de manejo de cultivos, como la rotación de cultivos o la fertilización, superaron la influencia del fuego prescrito para el manejo de residuos. Los investigadores encontraron algunas disminuciones en la actividad microbiana después de las quemaduras prescritas anualmente.

Las decisiones sobre residuos de cultivos afectan la vida del suelo
Josh Lofton y los estudiantes monitorean el progreso del fuego prescrito en el rastrojo de trigo. Crédito: Beatrix Haggard

Los hallazgos muestran que el fuego prescrito tuvo algunos posibles beneficios a corto plazo para la disponibilidad de nutrientes del suelo, pero el momento es crucial. La quema prescrita de residuos de trigo proporcionó un aumento de nitrógeno durante unos siete días. Estos beneficios deben compararse con otros posibles impactos, como la producción de dióxido de carbono y el rendimiento de los cultivos.

Todavía necesitamos aprender la influencia a largo plazo del fuego prescrito en la comunidad biológica del suelo «, dice Fultz.» Si bien se midieron los impactos a corto plazo, se desconoce la influencia a largo plazo sobre los nutrientes del suelo, los ciclos biológicos y la salud del suelo.»

No hay dos sistemas de gestión agrícola iguales y su éxito lo define el usuario. Los científicos continúan examinando posibles escenarios para proporcionar recomendaciones precisas y sostenibles a los agricultores.

«Siempre me ha interesado la conservación del suelo y el potencial que tiene para afectar muchas facetas de la vida», dice Fultz. «Al mejorar la salud del suelo, podemos mejorar la calidad del aire y el agua, almacenar carbono y proporcionar recursos estables para la producción de alimentos».


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