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Las garrapatas que propagan enfermedades siguen avanzando hacia el norte a medida que el clima se mantiene más cálido

garrapata
Crédito: Pixabay / CC0 Public Domain

Las garrapatas se encuentran entre los supervivientes más resistentes de la naturaleza. Han existido durante al menos 100 millones de años y solían deleitarse con sangre de dinosaurio. 


por Robert Langreth, Bloomberg News


Sus cuerpos contienen anticongelante para ayudarlos a sobrevivir al clima frío y sus dos patas delanteras tienen sensores de dióxido de carbono e infrarrojos para ayudar a detectar cuándo se acerca un mamífero de sangre caliente. Los pequeños pelos en sus patas aumentan la fricción y permiten que las garrapatas se adhieran a los animales que pasan cerca. Y las garrapatas de patas negras, que transmiten la mayoría de las enfermedades en los EE. UU., Son notoriamente comedoras poco exigentes, felices de ingerir la sangre de numerosos mamíferos y aves, lo que las hace perfectas para propagar enfermedades de una especie a otra.

Las garrapatas de patas negras y sus contrapartes en el extranjero solían estar confinadas en ciertos climas, especialmente en zonas templadas más suaves y húmedas, como la costa de Nueva Inglaterra. Ahora, están presentes en lugares más al norte donde no solían aparecer.

Los investigadores de Suecia se sorprendieron cuando, en la década de 1990, descubrieron garrapatas que subían por la costa báltica y llegaban al norte escasamente poblado. Las criaturas prehistóricas plagadas de enfermedades trajeron al norte nuevos casos de enfermedad de Lyme y otras dolencias. Para 2009, las criaturas habían llegado al borde del Círculo Polar Ártico.

En las montañas de la República Checa, las garrapatas están presentes por encima de los 1.100 metros de altitud; antes de la década de 1980, aparentemente no habían podido sobrevivir muy por encima de los 700 metros. En los EE. UU., Se han extendido hacia el norte y el oeste desde sus fortalezas en el sur de Nueva Inglaterra y el Medio Oeste Superior hasta los confines más al norte de Minnesota y el norte de Nueva Inglaterra.

Y a partir de ahí, simplemente han continuado. En el este de Canadá, los investigadores del gobierno han descubierto que las garrapatas están invadiendo el norte a una velocidad de hasta 50 kilómetros por año, trayendo consigo enfermedades.

La implacable marcha hacia el norte está estrechamente relacionada con inviernos suaves y veranos cálidos que dieron a las garrapatas más oportunidades de encontrar huéspedes. La comprensión de la migración de las garrapatas y su ascenso simultáneo a latitudes y altitudes cada vez más altas ha pasado de ser una curiosidad pasajera a una obsesión para Richard Ostfeld, un ecologista de enfermedades de 65 años del Instituto Cary de Estudios de Ecosistemas en Millbrook, Nueva York. Se ha sumergido en el estudio de las garrapatas durante casi tres décadas y ha pasado la última década analizando cómo el clima afecta la supervivencia de las garrapatas.

«Todos deberíamos estar muy preocupados», dice Ostfeld, sobre los riesgos a largo plazo de las enfermedades transmitidas por garrapatas. «Esta es una creciente amenaza para la salud pública que debemos controlar porque cuanto más tiempo se permita que se propague sin cesar, más difícil será volver a reinar».

Si bien la amplia correlación entre la propagación de las garrapatas y el calentamiento global es clara, predecir a dónde irán después a medida que el clima cambie es sorprendentemente abrumador, al igual que demostrar causa y efecto. Se sabe poco sobre los detalles precisos de las condiciones climáticas que matan a las garrapatas en el campo y, para complicar las cosas, las poblaciones de garrapatas suben y bajan naturalmente por una plétora de razones, como la abundancia de bellotas de las que se alimentan sus huéspedes roedores. Predecir dónde se propagarán las garrapatas a continuación, «es muy importante», dice Ostfeld, «porque adonde van las garrapatas también van las enfermedades transmitidas por garrapatas».

En los EE. UU., Esas enfermedades se han más que duplicado en los últimos años, a más de 47,000 casos en 2018 de 22,000 casos en 2004. La enfermedad de Lyme representa la mayor parte de esto, pero numerosas enfermedades menos conocidas por garrapatas también están aumentando. incluyendo anaplasmosis y babesiosis parecidas a la gripe, una infección de los glóbulos rojos parecida a la malaria. Las garrapatas también pueden transmitir el virus Powassan, el raro microbio que mató a la exsenadora de Carolina del Norte Kay Hagan el año pasado. Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE. UU. Enumeran 16 enfermedades bacterianas, virales y protozoarias que se transmiten por garrapatas solo en EE. UU., Y varias más que están presentes principalmente en otras partes del mundo. Y se están descubriendo más todo el tiempo.

En el bosque más allá de la oficina de Ostfeld, un equipo de seis investigadores está realizando uno de los primeros experimentos de campo rigurosamente controlados diseñados específicamente para investigar las garrapatas y el cambio climático. Son parcelas de suelo que calientan artificialmente y, durante el próximo año, se colocarán garrapatas en varias etapas de su vida dentro de bolsas de tela para ver a qué temperaturas y en qué entornos pueden prosperar y en qué condiciones tienden a comenzar a morir. La cantidad de variables es inmensa: todo, desde la capa de nieve hasta la humedad relativa y la actividad de los mamíferos huéspedes, puede afectar la supervivencia de las garrapatas.

La complejidad de todo esto mantiene despierto a Ostfeld. Pero si este y otros experimentos en Carolina del Norte y otros dos lugares en el norte del estado de Nueva York tienen éxito, proporcionarán algunos de los primeros datos confiables que los modeladores climáticos pueden usar para predecir dónde aparecerán las enfermedades transmitidas por garrapatas en el futuro.

El estilo de vida solitario de las garrapatas hace que sea difícil estudiarlas. Comen solo tres veces en su vida útil de dos años, pero pasan hasta el 20% de sus vidas buscando comida. Este proceso, llamado búsqueda, implica pararse en el borde de una hoja o brizna de hierba y sacar dos patas peludas listas para agarrar a cualquier mamífero que pase a su lado. Pero la mayoría de las veces, hasta donde los investigadores pueden decir, las garrapatas pasan su existencia «sin hacer prácticamente nada», dice Ostfeld.

Quizás el arsenal más brillante de una garrapata es cómo hace que su víctima no se dé cuenta de su mordedura. Cuando una garrapata hunde sus mandíbulas en forma de pinza y un apéndice con forma de aguja llamado hipostoma en la carne animal, libera un goteo de sustancias al estilo de un hospital, incluidos analgésicos para detener el dolor, antihistamínicos y antiinflamatorios para asegurarse de que no lo haga. picazón o hinchazón, y anticoagulantes para mantener el flujo de sangre durante días. La garrapata de patas negras, la principal especie de garrapata que propaga enfermedades en el noreste y el medio oeste, es especialmente buena para atragantarse sin ser detectada.

No hace mucho tiempo, la enfermedad de Lyme rara vez se veía en Canadá. Ahora, hay alrededor de 2.000 casos al año. Las poblaciones de garrapatas «se están expandiendo hacia el norte todo el tiempo» en un patrón consistente con el cambio climático como impulsor, dice Nicholas Ogden, científico investigador de la Agencia de Salud Pública de Canadá. Las estaciones cálidas más largas están dando a las garrapatas mejores oportunidades de encontrar hospedadores y completar su ciclo de vida, dice. «Veremos más y más Canadá se volverá adecuado para las garrapatas», predice.

Si bien la mayoría de las investigaciones se han centrado en la garrapata de patas negras y su pariente europeo, otras especies de garrapatas también se están desplazando hacia climas anteriormente más fríos, incluida la llamada garrapata estrella solitaria, que está relacionada con la alergia a la carne roja y puede propagarse de forma rara pero potencialmente mortal. El virus Heartland y la ehrlichiosis, una enfermedad bacteriana similar a la gripe. Considerada durante mucho tiempo como una garrapata del sureste, ha hecho grandes avances en Long Island y el sur de Nueva Inglaterra en los últimos años. En julio, investigadores de la Universidad de Illinois descubrieron para su sorpresa que las garrapatas estrella solitaria que albergaban el virus Heartland se habían desplazado hacia el norte y se habían establecido a 60 millas de Chicago, según una investigación publicada en Emerging Infectious Diseases .

La propagación del hábitat de las garrapatas y las enfermedades de las garrapatas implica más que el clima, por supuesto. La fragmentación de los bosques, el crecimiento de las poblaciones de ciervos, la adaptación natural a los climas más fríos y los suburbios en constante expansión juegan un papel importante, lo que hace que el impacto del cambio climático sea difícil de analizar. Algunos investigadores argumentan que el papel del clima está exagerado y que la expansión hacia el norte se explica principalmente por estos otros factores. «No tenemos idea de lo que los cambios en el clima podrían hacer a las garrapatas», dice Sam Telford, epidemiólogo e investigador de garrapatas en la Universidad de Tufts. Y el calentamiento podría ser neutral o bueno para algunas regiones más afectadas ahora, si las garrapatas se desplazan hacia el norte fuera de los centros de población. «Los datos no están realmente ahí».

Ahí es donde entra en juego el trabajo de Ostfeld. Su experimento de campo sobre la supervivencia de las garrapatas y el cambio climático, diseñado con investigadores de la Universidad de Nueva York y la Universidad Estatal de Washington, no parece mucho a primera vista. Se encuentra en un modesto parche de frondoso bosque a unos pocos metros detrás del estacionamiento del Instituto Cary de Estudios de Ecosistemas, a 80 millas al norte de la ciudad de Nueva York. Allí, dos parches de suelo cubierto de hojas, cada uno de aproximadamente un metro cuadrado de tamaño, se han dividido en 90 cuadrados como un gran tablero de ajedrez al aire libre. Treinta y ocho de los cuadrados están cubiertos con bolsas de tela de nailon que contienen garrapatas que se extienden hasta los núcleos del suelo extraídos con una herramienta para cortar hoyos de golf. Otros cuadrados contienen una variedad de sensores de temperatura, humedad relativa y humedad del suelo que registran las condiciones ambientales precisas en todo momento.

Los dos parches están exquisitamente diseñados para ser esencialmente idénticos excepto por una cosa: en uno de los parches, el suelo se calienta con 110 sondas de calor espaciadas uniformemente enterradas en el suelo y conectadas a una batería de energía solar de 24 voltios. Eso elevará la temperatura del suelo en 2.5 grados Celsius, casi tanto como se espera que esta parte del país se caliente en los próximos 50 años.

«No sabemos casi nada sobre si las garrapatas mueren directamente por las olas de frío en invierno, las olas de calor en las inundaciones de verano o la sequía», dice Ostfeld.

Aunque las garrapatas no se pueden eliminar, saber dónde es probable que propaguen enfermedades podría ayudar a las autoridades de salud pública a alertar a los residentes y médicos locales. La enfermedad de Lyme se puede tratar fácilmente con antibióticos si se detecta a tiempo, pero si se pasa por alto, la bacteria puede diseminarse por todo el cuerpo y causar complicaciones que van desde artritis hasta complicaciones neurológicas. Y es más probable que este escenario del peor de los casos ocurra en lugares que no han experimentado mucha enfermedad de Lyme u otras dolencias transmitidas por garrapatas .

«Esa es una de las consecuencias del cambio climático . Se propaga en comunidades que nunca antes lo han experimentado», dice Ostfeld.


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