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Las granjas de mediana escala están aumentando en África. ¿Por qué esta es una buena noticia?


Impulsados ​​por el crecimiento de la población y la creciente escasez de tierras, la mayoría de los hogares agrícolas africanos están presenciando la subdivisión gradual de sus tierras. Con el tiempo, las granjas son cada vez más pequeñas. 


Thomas Jayne, Milu Muyanga

Hoy en día, más del 80% de las fincas en países relativamente densamente poblados, como Kenia, Etiopía, Malawi y Ruanda, son más pequeños que una hectárea. Debido a que son tan pequeños, pocos pueden generar ingresos suficientes para mantener a los agricultores por encima de la línea de pobreza y la mayoría de ellos dependen cada vez más de los ingresos no agrícolas.

Impulsados ​​por el crecimiento de la población y la creciente escasez de tierras, la mayoría de los hogares agrícolas africanos están presenciando la subdivisión gradual de sus tierras. Con el tiempo, las granjas son cada vez más pequeñas. Hoy en día, más del 80% de las fincas en países relativamente densamente poblados, como Kenia, Etiopía, Malawi y Ruanda, son más pequeños que una hectárea. Debido a que son tan pequeños, pocos pueden generar ingresos suficientes para mantener a los agricultores por encima de la línea de pobreza y la mayoría de ellos dependen cada vez más de los ingresos no agrícolas.

Pero, desde hace unos diez años, hemos comenzado a ver evidencia de un aumento importante en el número de granjas de propiedad africana de mediana escala.

Junto con muchos colegas, nos dispusimos a entender quiénes son estas personas. Seleccionamos al azar granjas que operan entre cinco y 50 hectáreas, y entrevistamos a los agricultores. Descubrimos que el rápido aumento de estas fincas de mediana escala estaba siendo impulsado por un grupo diverso de personas, incluidos profesionales de base urbana, personas rurales influyentes y pequeños agricultores exitosos que adquirieron más tierras y aumentaron sus operaciones.

En la última década, la cantidad de productos agrícolas que estas fincas contribuyen a la producción nacional de los países ha aumentado rápidamente. En algunos países, como Tanzania y Zambia, las fincas medianas ahora representan aproximadamente el 40% de los productos agrícolas comercializados en el país.

Esto no es uniformemente cierto en toda África. En las áreas densamente pobladas y densamente pobladas como Kenia y Ruanda, las granjas a pequeña escala aún representan la mayor parte de la producción agrícola. Las granjas de mediana escala están en aumento, principalmente donde hay tierras sustanciales sin desarrollar.

Si bien queda mucho por conocer y la historia aún se está desarrollando, creemos que las granjas de mediana escala son un importante motor de la transformación rural en gran parte de África, con resultados en su mayoría positivos.

Africanos influyentes

Durante unos diez años ha habido un aumento prolongado en los precios mundiales de los alimentos. Esto marcó el comienzo de una inversión importante, y muy publicitada , en tierras agrícolas africanas por parte de inversores extranjeros. Lo que sucedió en gran parte bajo el radar fueron enormes inversiones en tierras agrícolas por parte de profesionales, empresarios y funcionarios africanos.

La cantidad de tierra adquirida por estos agricultores africanos de mediana escala desde 2000 supera con creces la cantidad adquirida por los inversores extranjeros.

Son relativamente ricos e influyentes, a menudo profesionales, empresarios o funcionarios jubilados. Muchos acumularon riqueza de trabajos no agrícolas , invirtieron en tierras y se convirtieron en agricultores a tiempo parcial o tiempo completo.

Muchos se basan en áreas rurales y tienen influencia política o social con las autoridades tradicionales locales. Otros son «agricultores telefónicos» urbanos que retienen empleos en las ciudades, contratan gerentes para atender sus fincas y ocasionalmente visitan los fines de semana.

En algunos países, también encontramos que muchos agricultores actuales de mediana escala comenzaron como pequeños agricultores que expandieron exitosamente sus operaciones.

Los agricultores de mediana escala aportan nuevas fuentes de capital y conocimientos a la agricultura africana. En algunos países se han convertido en un grupo políticamente poderoso que está bien representado en los lobbies agrícolas y en las estrategias agrícolas nacionales. Han consolidado los compromisos de los gobiernos africanos para apoyar la agricultura.

Obtienen sus tierras de los jefes tradicionales o comprando tierras de otros, incluidos los hogares de gran escala. Los pequeños agricultores desplazados, especialmente los jóvenes, tienden a abandonar la granja en busca de otras fuentes de empleo.

Identificamos tres razones para el reciente crecimiento de las granjas africanas de mediana escala.

Primero, el rápido crecimiento de la población , la urbanización y el aumento de los ingresos han contribuido al crecimiento masivo de la demanda de alimentos en los países africanos. Los africanos con los recursos para responder a esta demanda lo están haciendo.

En segundo lugar, muchos africanos con dinero y recursos consideraron que la agricultura es una oportunidad de inversión lucrativa, especialmente durante este período sostenido de altos precios mundiales de los alimentos desde mediados de la década de 2000.

En tercer lugar, las reformas políticas en la década de 1990 eliminaron las principales barreras al comercio privado y mejoraron las condiciones para la inversión privada en los sistemas agroalimentarios africanos. Un ejemplo de esto fue la eliminación de las restricciones al movimiento privado de productos alimenticios a través de las fronteras del distrito. Los efectos de estas reformas explotaron cuando los precios mundiales de los alimentos se dispararon repentinamente. Ellos permitieron a miles de empresas privadas de gran escala pequeña, mediana y responder rápidamente a los incentivos rentables.

Pequeños agricultores

Con el aumento de las fincas de mediana escala, esperábamos encontrar que los pequeños agricultores estaban siendo marginados. Pero hemos cambiado nuestros puntos de vista sobre esto a la luz de varias pruebas.

Primero, las granjas de mediana escala están brindando acceso a mercados y servicios para las granjas cercanas de pequeños agricultores. Por ejemplo, muchas fincas medianas han atraído a proveedores de alquiler de tractores, que ahora brindan servicios de mecanización a los pequeños agricultores. Esto les permite cultivar sus tierras con mucho menos trabajo, liberando oportunidades para trabajar en actividades no agrícolas.

En segundo lugar, las grandes empresas comerciales están estableciendo depósitos de compra en áreas donde hay una alta concentración de granjas medianas. Esto mejora el acceso al mercado para los pequeños agricultores también.

También encontramos que las fincas de mediana escala son buenas para la economía local. Inyectan dinero en efectivo en la economía local a través de sus gastos, estimulando oportunidades de empleo no agrícola para muchas personas rurales que antes dependían de la agricultura de subsistencia.

Las granjas de mediana escala también han contribuido a la tasa de crecimiento anual de la producción agrícola del 4,6% del África subsahariana entre 2000 y 2015. Esta es la más alta de todas las regiones del mundo en este período.

Si bien hay muchos aspectos positivos, estos cambios están desarraigando el tejido social tradicional y creando nuevas estructuras de poder. El aumento de los mercados de tierras está creando una nueva clase de trabajadores sin tierra que dependen de la economía local no agrícola para su sustento. Los formuladores de políticas necesitarán orientación sobre cómo minimizar estas dificultades: proteger a quienes son más vulnerables a medida que los procesos de transformación económica elevan gradualmente los niveles de vida de la mayoría de la población.


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