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Las hormigas cortadoras de hojas emiten tanto N2O como los tanques de tratamiento de aguas residuales


Los bosques tropicales son una de las mayores fuentes naturales de óxido nitroso (N 2 O) de los gases de efecto invernadero , y un pequeño insecto puede jugar un papel importante en la forma en que esas emisiones se extienden por todo el paisaje.


Universidad de Montana

En un nuevo estudio publicado este mes en las Actas de la Royal Society B: Biological Sciences , investigadores de la Universidad de Montana vincularon a las hormigas cortadoras de hojas a algunos de los hotspots naturales más grandes de N 2 O jamás registrados en los bosques tropicales .

“Las hormigas cortadoras de hojas son insectos muy comunes y carismáticos en las Américas”, dijo Fiona Soper, una afiliada de la facultad de WA Franke College de Forestry and Conservation de UM y autora principal del estudio. “No se puede caminar a través de un bosque tropical sin verlos arrancar hojas, marchar en largas filas y excavar nidos. Nuestra investigación en Costa Rica muestra un papel previamente insospechado para estas hormigas en los bosques tropicales: creando puntos calientes de emisión para el gas de efecto invernadero óxido nitroso . “

Los investigadores, entre ellos el profesor de la UM Cory Cleveland y la estudiante graduada Alanna Shaw, encuestaron 22 colonos de basura de la hormiga cortadora de hojas Atta colombica en Costa Rica. Encontraron que las pilas de desperdicios proporcionaban condiciones ideales para tasas extremadamente altas de producción de N 2 O. De hecho, las pilas promedio pueden emitir el doble de N 2 O total que otras áreas de la selva tropical, a veces generando flujos comparables a los producidos por sistemas de ingeniería humana como tanques de tratamiento de aguas residuales o lagunas de estiércol de vacas lecheras.

“Las hormigas cortan hojas de los árboles, las llevan bajo tierra y cultivan hongos que crecen en las hojas en descomposición, su principal fuente de alimento”, dijo Cleveland. “Al hacer eso, generan desechos que deben ser eliminados. Hacen esto como nosotros, moviendo meticulosamente su basura a algo no muy diferente a nuestros vertederos. En esos vertederos, los microorganismos descomponen su basura, generando gases como dióxido de carbono, metano y El óxido nitroso, al igual que el nuestro.

Soper agregó que aunque las emisiones de gases de efecto invernadero de las colonias de hormigas son altas, creando condiciones que no se ven comúnmente en los ecosistemas naturales, las hormigas no son una fuente importante de exceso de gases de efecto invernadero en los bosques tropicales y no tienen nada que ver con el cambio climático . En cambio, el estudio destaca las formas en que los animales pueden afectar su entorno, al igual que las personas.

Investigadores de la UM: las hormigas cortadoras de hojas emiten tanto N2O como los tanques de tratamiento de aguas residuales
La estudiante graduada de la Universidad de Montana, Alanna Shaw, mira una pila de desechos de la colonia de hormigas cortadoras de hojas. Crédito: Fiona Soper

“Las colonias de hormigas cortadoras de hojas están muy organizadas, poniendo todos sus desperdicios en vertederos de colonias, al igual que nuestros rellenos sanitarios o pilas de compost”, dijo Soper. “Estos rellenos sanitarios crean las condiciones ideales para las bacterias que producen el óxido nitroso , creando emisiones puntuales que pueden rivalizar con los sistemas diseñados por el hombre, como las plantas de tratamiento de aguas residuales. Si bien esto no significa que las hormigas causen el cambio climático, muestra una nueva forma en que sofisticado Las sociedades de insectos pueden diseñar sus ecosistemas “.

Los científicos del Laboratorio de Ecología de Ecosistemas Terrestres, dirigido por Cleveland, han trabajado en bosques tropicales en toda Costa Rica y Panamá durante años. Este proyecto en particular, sin embargo, comenzó completamente por accidente.

“Estaba en Costa Rica trabajando en otro proyecto para comprender los patrones de emisiones de gases de efecto invernadero en los bosques, y uno de nuestros sitios se destruyó por completo cuando se mudó una colonia de hormigas cortadoras de hojas”, dijo Soper.

En lugar de abandonar el sitio, tomó algunas medidas.

“He aquí que las emisiones, especialmente de N 2 O, un gas de efecto invernadero, fueron increíblemente altas, por lo que continué”, dijo.

“A veces la ciencia fría sucede en un accidente”, dijo Cleveland. “La naturaleza es simplemente increíble y cada día se vuelve más asombrosa para mí. Solo tenemos que buscarla”.

Más información: Fiona M. Soper et al., Las hormigas cortadoras de hojas diseñan grandes puntos calientes de óxido nitroso en los bosques tropicales, Actas de la Royal Society B: Biological Sciences (2019). DOI: 10.1098 / rspb.2018.2504 

Referencia del diario: Actas de la Royal Society B  

Proporcionado por: Universidad de Montana 

Información de: phys.org


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