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Las mariposas cruzan el Sahara en la migración de insectos más larga conocida

Las mariposas cruzan el Sahara en la migración de insectos más larga conocida
Una mariposa Painted Lady en Marruecos. Crédito: Orio Massana

Una especie de mariposa que se encuentra en el África subsahariana puede migrar miles de millas a Europa, cruzando el desierto del Sahara, en años en que las condiciones climáticas son favorables, según han descubierto los científicos.


por la Universidad de Reading


Se ha demostrado por primera vez que la llamativa mariposa Painted Lady ( Vanessa cardui ) es capaz de hacer el viaje de ida y vuelta de 12.000 a 14.000 km, la migración de insectos más larga conocida hasta ahora, en mayor número, cuando las condiciones más húmedas del desierto ayudan a las plantas. sobre el que pone huevos.

Los hallazgos del equipo de investigación internacional aumentan la comprensión de cómo los insectos, incluidos los polinizadores, las plagas y las enfermedades que transmiten, podrían propagarse entre continentes en el futuro a medida que el cambio climático altera las condiciones estacionales.

El profesor Tom Oliver, ecologista de la Universidad de Reading y coautor del estudio, dijo: «Sabemos que la cantidad de mariposas Painted Lady en Europa varía enormemente, a veces con 100 veces más de un año a otro. Sin embargo, se desconocían las condiciones que causaron esto, y la sugerencia de que las mariposas podrían cruzar el desierto del Sahara y los océanos para llegar a Europa no fue probada.

«Esta investigación muestra que este viaje improbable es posible y que ciertas condiciones climáticas que conducen a la temporada de migración tienen una gran influencia en los números que lo hacen. Demuestra cómo la vida silvestre que vemos en el Reino Unido puede trascender las fronteras nacionales y proteger a dichas especies. requiere una fuerte cooperación internacional «.

Además de responder preguntas de larga data sobre las migraciones de mariposas, los hallazgos podrían ayudar a predecir los movimientos de otros insectos que afectan a las personas, como las langostas que actualmente plagan África oriental o los mosquitos portadores de la malaria.

El profesor Oliver dijo: «Disfrutamos viendo las hermosas mariposas Painted Lady en nuestros jardines en Europa, pero el cambio climático también provocará cambios en las especies invasoras que son plagas de cultivos o aquellas que propagan enfermedades. La escasez de alimentos en África Oriental es un recordatorio de que los impactos del cambio climático pueden ser mucho más dramáticos de lo que parecen a primera vista unos pocos grados de calentamiento «.

Las mariposas cruzan el Sahara en la migración de insectos más larga conocida
Mapa que muestra la vasta área que las mariposas Painted Lady viajaban durante su migración anual de primavera. Crédito: Gao Hu et al.

La Dama Pintada migra durante la primavera, después de una temporada de cría invernal. Los investigadores utilizaron datos de monitoreo a largo plazo de miles de registradores voluntarios capacitados, junto con datos climáticos y atmosféricos en regiones de África subsahariana y Europa para aprender sobre su movimiento.

El estudio, publicado en la revista Proceedings of the National Academy of Sciences , encontró que el aumento de la vegetación en la sabana africana durante el invierno y en el norte de África en la primavera, combinado con vientos de cola favorables, son los tres factores más importantes en el número que emigrar a Europa.

Las orugas Painted Lady se alimentan de las hojas de las plantas que prosperan en las condiciones invernales más húmedas en las regiones de Savannah y Sahel del África subsahariana, lo que hace que la población aumente enormemente. Migran a través del Sahara, y cuando también hay condiciones primaverales húmedas y verdes en el norte de África, estas permiten una mayor reproducción y aumentan los números que cruzan el mar Mediterráneo para llegar a Europa.

Las simulaciones realizadas por los científicos también mostraron que regularmente hay vientos de cola favorables entre África y Europa Occidental, lo que ofrece a los insectos oportunidades para viajes transcontinentales.

El equipo calculó que las mariposas deben volar sin parar durante el día y descansar durante la noche para cruzar el Sahara, haciendo paradas para alimentarse de néctar. Esto es similar al patrón en el que migran los pájaros cantores que vuelan de noche.

Concluyeron que las mariposas deben volar hasta 1-3 km sobre el nivel del mar para aprovechar los vientos de cola favorables, ya que su velocidad máxima de vuelo autopropulsada de alrededor de 6 metros por segundo haría que cruzar el Sahara sea extremadamente difícil.

Los investigadores utilizaron observaciones de especies de mariposas similares para calcular que las Painted Ladies tienen suficiente grasa corporal después de la metamorfosis para sostener 40 horas de vuelo sin parar, y mantenerlo lleno alimentándose de néctar siempre que sea posible para cruzar el Sahara.

Los hallazgos pueden ayudar a mejorar las predicciones sobre qué especies de insectos podrían encontrarse en diferentes regiones en el futuro debido al cambio climático, y las cifras a las que podrían llegar.



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