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Las termitas que trabajan duro son cruciales para los ecosistemas de bosques y humedales


Las termitas no son bienvenidas en su hogar. Pueden causar daños estructurales a la madera en marcos, pisos y otros materiales. Sin embargo, no es nada personal. Realmente solo están buscando fuentes de alimentos.


por Susan V. Fisk, Sociedad Americana de Agronomía


Pero, afuera, en el ambiente natural, las termitas son parte de un sistema ecológico completo. Su papel es ayudar a convertir los árboles muertos en valiosa materia orgánica.

Y, un estudio reciente mostró que la actividad de las termitas en los suelos de los humedales puede ayudar a mejorar la estructura del suelo y el contenido de nutrientes.

Para estudiar esta pregunta, Deborah S. Page-Dumroese y sus colegas investigaron varios tipos de sistemas de ropa de cama en el este de Carolina del Sur. «Los microorganismos y las termitas son los principales agentes de descomposición de la madera en los bosques del sureste de los Estados Unidos», dice Page-Dumroese. Investigaciones previas mostraron que las camas de siembra elevadas en suelos mal drenados mejoran en gran medida la supervivencia y el crecimiento de las plántulas plantadas. El equipo de investigación de Page-Dumroese demostró que las camas en los humedales también podrían ser una buena práctica de manejo.

Page-Dumroese es un científico del Servicio Forestal del USDA, Estación de Investigación de las Montañas Rocosas, en Idaho. Ella trabajó con miembros del equipo en Michigan y Carolina del Sur. Los humedales son parte del servicio forestal. «Hay muchos humedales boscosos dentro de los bosques nacionales, particularmente en el norte y sureste», dice Page-Dumroese. «Pero también hay algunos en el oeste montañoso».

Los investigadores compararon la actividad de las termitas en estacas hechas de álamos temblones y pinos loblolly, ambos comunes en el este de Carolina del Sur. Crédito: Martin Jurgensen

La descomposición de los árboles muertos (y cualquier producto vegetal) produce materia orgánica. Y, esta materia orgánica puede aumentar el contenido crucial de carbono del suelo. Todos los seres vivos están hechos de carbono, y es importante mantener el carbono en el suelo (secuestro de carbono) porque ayuda a retener y filtrar el agua, reduce la lixiviación de nutrientes y mejora la salud del bosque.

Los investigadores crearon camas en el área de estudio utilizando tractores. Esta mezcla de residuos orgánicos de la superficie del suelo del humedal con el suelo mineral. Crearon camas de varias alturas para estudiar. Los lechos de plantación elevados mejoran la aireación del suelo, aumentan la temperatura del suelo y aumentan la disponibilidad de nutrientes.

Para medir la actividad de los microbios y las termitas, el equipo colocó estacas de madera en camas de varios tamaños. Eligieron estacas hechas de álamo temblón y pino loblolly, ambos árboles prevalentes en el este de Carolina del Sur. Compararon la descomposición de las estacas durante 23 meses, en camas que iban desde planos hasta aproximadamente 30 cm (12 pulgadas).

De hecho, el equipo encontró muchas diferencias en la descomposición entre las especies de estaca y la altura de la cama. Las termitas dañaron o consumieron el 45% de las estacas de álamo temblón en camas de doble altura. Esto se compara con solo el 11% de las estacas de pino loblolly. La descomposición microbiana de ambos tipos de estacas aumentó con mayores alturas de cama.

Investigue camas debajo de hileras de árboles plantados. Crédito: Carl Trettin

También determinaron que la descomposición microbiana de las estacas de álamo y pino era mayor cerca de la superficie del suelo. Esto era independiente de la altura de la cama.

Curiosamente, el sitio del estudio, que tenía suelos mal drenados, no tenía actividad de termitas al comienzo del estudio. Las termitas pudieron prosperar cuando los investigadores crearon las camas, como lo demuestra su actividad. Los estudios realizados por otros investigadores han demostrado que las termitas pueden no sobrevivir bien durante las inundaciones de primavera.

«Si bien el suelo de los humedales es claramente beneficioso para el crecimiento de los árboles y otros factores, se desconocen los posibles impactos a largo plazo», dice Page-Dumroese. «La información sobre cómo el lecho del suelo y otras prácticas de manejo forestal afectan las tasas de descomposición de la materia orgánica y el secuestro de carbono sería útil para los administradores y modeladores del cambio climático».

El estudio fue publicado recientemente en Soil Science Society of America Journal .


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