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Las vacas asombrosas prometen ser pioneros en sistemas alimentarios sostenibles del futuro


En la narrativa actual sobre el cambio climático, la agricultura basada en animales a menudo sufre críticas por sus presuntas contribuciones al problema global.


por Curt Harler, Universidad de Pennsylvania


Con algunos detractores que clasifican a la industria en segundo lugar solo después de la explosión demográfica como contribuyente raíz del calentamiento global y otras devastaciones relacionadas con el clima, la preocupación sobre cómo se producen y pueden producirse los alimentos se ha vuelto aún más acuciante.

En realidad, los agricultores de todas las facetas de la agricultura animal (carne de res, lácteos, aves de corral y cerdo) han adoptado desde hace mucho tiempo técnicas en evolución para producir carne, leche y huevos de la manera más eficiente y sostenible posible, minimizando la huella climática que contribuye a la agricultura. proceso.

Aún así, los críticos de la agricultura habitualmente señalan con el dedo a la industria y a los animales de los que se compone, incluso llegando a llamar a las vacas para implicaciones de sus eructos bovinos .

Pero los investigadores de la Facultad de Medicina Veterinaria de la Universidad de Pensilvania (Penn Vet) están descubriendo que estos «culpables» de las vacas, y otros animales que se encuentran en la agricultura animal, son en realidad socios críticos en el desarrollo de sistemas agroalimentarios sostenibles y regenerativos .

«Los animales son bioprocesadores naturales», dice Zhengxia Dou, Ph.D., profesora de Sistemas Agrícolas en Penn Vet, y señala que los procesos biológicos naturales únicos e ‘indispensables’ del ganado les permiten consumir residuos de plantas y alimentos que los humanos no pueden digerir. desagradable para las personas, o ya no se puede vender por varias razones. Dou se refiere a estos residuos como IUUB (biomasa no digerible, desagradable o desechable); por ejemplo, el aumento de los subproductos de procesamiento generados por la creciente popularidad de los alimentos de origen vegetal en las dietas de los consumidores.

«Al maximizar el uso de IUUB, el sector ganadero de la agricultura en realidad contribuye a este problema social de una manera muy positiva», dice Dou.

Los animales que consumen IUUB son un componente clave para la salud de nuestro sistema alimentario, así como para nuestras propias dietas. «Sin ellos, no podríamos convertir la biomasa desperdiciada en carne, leche y huevos nutritivos». ella enfatiza.

En este momento, el equipo de Dou en Penn Vet está en el proceso de llevar a cabo un proyecto centrado en la lechería llamado «The Amazing Cow». Financiado por el Departamento de Agricultura de Pensilvania, el estudio documenta los tipos, cantidades y variaciones de IUUB alimentados en granjas lecheras , caracterizando atributos nutricionales importantes y brindando a los productores información informada sobre cómo los piensos IUUB podrían implementarse en sus granjas.

Estos alimentos prometedores vienen en muchas formas. Una operación de lácteos en el condado de Lancaster recibe entregas diarias de desechos de manzana de una instalación de procesamiento que suministra rodajas de manzana para almuerzos escolares. Otra lechería local recibe tres camiones llenos de descartes de vegetales y frutas, junto con productos de pan caducados, que se originan cada semana en los centros de distribución del área. Ya no es vendible ni deseable para los consumidores, estos alimentos se convierten en alimento para el ganado en lugar de ir a un vertedero. Otros productores de Pensilvania han descubierto los beneficios de los desechos de los cerveceros, las enormes cantidades de puré agrio que resultan de la producción de cerveza, como una fuente viable de alimento.

A escala nacional, el ganado consume millones de libras de IUUB inutilizable creado en la producción de varios productos cotidianos como los aceites de soja y canola, jugo de naranja, etanol y más.

Incluso el desperdicio de alimentos posconsumo generado en restaurantes y hogares de consumidores puede convertirse en alimento seguro y nutritivo para el ganado. Un proyecto piloto en California (Sustainable Alternative Feed Enterprises, SAFE) ha desarrollado tecnologías de tratamiento para cumplir ese propósito.

El equipo de Dou está trabajando con SAFE. Su laboratorio recolectó y probó sistemáticamente las muestras de alimento derivadas del desperdicio de alimentos del consumidor para la evaluación de la seguridad del alimento, analizando factores importantes como micotoxinas, metales pesados, pesticidas, contaminantes microbianos y parámetros nutricionales.

Además de empoderar a los agricultores para que tomen decisiones sostenibles, pero sensatas, de cría de animales, el equipo de Dou considera que su modelo circular de sistema agroalimentario es clave para proporcionar a los consumidores una dieta saludable y reducir los problemas que algunos asocian únicamente con la producción ganadera.

La refinación del modelo también ha abierto las puertas a nuevas aplicaciones sostenibles. «Al trabajar con los agricultores de la zona, así como con grandes centros de venta al por mayor de frutas y verduras, hemos reconocido algunos problemas prácticos que deben abordarse para que la adopción de este modelo siga creciendo, principalmente la logística del transporte y los costos, y el uso seguro de los materiales en la granja, dada su naturaleza perecedera «, dice Dou. «Esto nos ha desafiado a buscar soluciones aún más sostenibles».

Abordar algunos de estos desafíos ha estimulado al equipo de Dou a abordar una nueva iniciativa para desarrollar tecnologías innovadoras que desbloquearían los preciosos recursos incorporados en materiales IUUB altamente perecederos. Dou dice que esta iniciativa consiste en crear una base de datos IUUB, realizar ensayos de investigación y evaluar los impactos nutricionales, ambientales y climáticos relevantes. «Los colaboradores de varias instituciones chinas también están interesados», agrega.

El modelo circular del sistema agroalimentario de Dou no solo se enfoca en utilizar lo que entra en un animal, sino también lo que sale. Mejorar las prácticas de reciclaje de estiércol de regreso a las tierras de cultivo sigue siendo una consideración clave. El impacto de la gestión es doble: el valor de los nutrientes del estiércol para el cultivo y la mitigación de los problemas de calidad del agua por la propagación del estiércol.

«Pensilvania fue el primer estado del país en tener una ley de gestión de nutrientes», dice Dou con orgullo. Hoy en día, casi todos los estados cuentan con leyes o regulaciones de manejo de nutrientes. Científicos agrícolas y expertos en extensión han desarrollado una variedad de mejores prácticas de gestión y las han puesto a disposición de los agricultores para su adopción en el campo.

Dou señala que, incluso antes de implementar el manejo táctil del estiércol, los productores pueden (y a menudo lo hacen) adoptar estrategias de alimentación de precisión para optimizar la ingesta de nutrientes para una alta productividad y minimizar la excreción de nutrientes en el estiércol.

«La ganadería es una parte integral de nuestro sistema agroalimentario», concluye Dou. «Estos animales pueden y tienen un impacto positivo en nuestra sociedad, y tienen una historia fantástica que contar. Los productores y los que tienen conocimiento necesitan salir y compartir esa historia».


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