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Lograr un equilibrio: las compensaciones dan forma a la diversidad de flores

Lograr un equilibrio: las compensaciones dan forma a la diversidad de las flores
Un equipo de investigación internacional dirigido por un investigador de la Universidad de Tsukuba propone que atender a diferentes visitantes ha influido en la evolución de las flores. Crédito: Universidad de Tsukuba

Las flores vienen en multitud de formas y colores. Ahora, un equipo de investigación internacional dirigido por un investigador de Japón ha propuesto la novedosa hipótesis de que las compensaciones causadas por diferentes visitantes pueden desempeñar un papel importante en la configuración de esta diversidad floral.


por la Universidad de Tsukuba


En un estudio publicado el mes pasado, el equipo exploró cómo las asociaciones cercanas entre las flores y los animales que las visitan influyen en la evolución de las flores.

Los visitantes de las flores pueden ser beneficiosos, como los polinizadores, o perjudiciales, como los ladrones de polen. Todos estos visitantes interactúan con las flores de diferentes maneras y ejercen diferentes presiones de selección sobre los rasgos de las flores, como el color y el aroma. Por ejemplo, un olor que atrae a un polinizador puede disuadir a otros polinizadores potenciales. En este caso, se esperaría que la flor atendiera al mejor polinizador.

«Sobre la base de esta teoría, cabría esperar que las flores fueran visitadas principalmente por un grupo particular de polinizadores», dice el autor principal del estudio, el profesor Kazuharu Ohashi. «Pero las flores a menudo reciben a muchos visitantes diferentes al mismo tiempo y las flores parecen satisfacer las necesidades de varios visitantes. La pregunta que queríamos responder es cómo sucede esto en la naturaleza».

Equilibrar las demandas de varios visitantes implica compensaciones. Por ejemplo, las abejas diurnas y las polillas nocturnas pueden polinizar el sauce de cabra pero prefieren olores diferentes. Un aroma floral adaptado a solo uno de estos animales significaría perder oportunidades de polinización por parte del otro. Para ver cómo estos tipos de compensaciones mediadas por los visitantes afectan la evolución de las flores, los investigadores desarrollaron un marco conceptual para examinar los diferentes tipos de compensaciones y cómo las flores podrían adaptarse. Luego analizaron estudios previos de interacciones flor-animal para ver si la investigación apoyaba el marco propuesto.

Lo que encontraron fue una variedad de estrategias para mitigar las compensaciones. En el caso del sauce cabrío, las flores producen diferentes aromas durante el día y la noche, y por tanto atraen a ambos tipos de polinizadores. Otro ejemplo es el cambio de color floral como estrategia para atraer tanto a las abejas como a las moscas. La retención de flores viejas podría atraer a recolectores oportunistas como las moscas, mientras que repele a los recolectores inteligentes como las abejas. El cambio de color en las flores a medida que envejecen podría reducir esta compensación al permitir que las abejas seleccionen flores jóvenes y gratificantes. Se observaron muchas otras estrategias, todas las cuales implicaron la adquisición de combinaciones novedosas de rasgos para atraer o excluir a diferentes visitantes.

«La mayoría de las flores son ecológicamente generalizadas y hasta la fecha se ha supuesto que esta es una solución subóptima», explica el profesor Ohashi. «Pero nuestros hallazgos sugieren que las interacciones con múltiples animales en realidad se pueden optimizar minimizando las compensaciones de varias formas, y tales procesos evolutivos pueden haber enriquecido la diversidad de flores».

La discrepancia entre los visitantes de flores observados y los predichos sobre la base de los rasgos de una flor ha sido un tema de debate durante mucho tiempo. Tener en cuenta las compensaciones mediadas por los visitantes en los estudios futuros de la evolución de las flores puede ayudar a resolver ese argumento.



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