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Los agentes secretos que protegen nuestros cultivos y jardines

Los agentes secretos que protegen nuestros cultivos y jardines
Las crisopas son depredadores fantásticos y son fáciles de criar y soltar. Crédito: Dan Papacek y Tony Meredith (Bugs for Bugs), proporcionado por el autor

Las plagas de insectos causan una gran cantidad de daños a los cultivos en todo el mundo. Solo en Australia, las plagas son responsables de alrededor de 360 ​​millones de dólares australianos en pérdidas de cultivos al año. 


por Lizzy Lowe y Manu Saunders, The Conversation


El control de los brotes de plagas es fundamental para la seguridad alimentaria y la salud humana. Desde la década de 1940, nuestra principal defensa contra las plagas de los cultivos han sido los pesticidas sintéticos. Pero el uso de pesticidas tiene un costo enorme.

¡No todos los errores son malos!

Las abejas, moscas y mariposas ayudan a polinizar nuestras plantas. Los descomponedores como los escarabajos y las lombrices ayudan a descomponer los desechos y devolver los nutrientes al suelo. Mientras tanto, los depredadores y parásitos ayudan a controlar las especies que son plagas. Uno de los mayores problemas ambientales con los pesticidas es que pueden afectar a estas especies beneficiosas , así como a las plagas a las que se dirigen.

Los insectos depredadores y las arañas controlan las plagas sin ninguno de los riesgos para la salud y el medio ambiente de los productos químicos. Entonces, cuando matamos a estas especies con insecticidas, nos disparamos en el pie.

La pérdida de insectos también tiene efectos de flujo continuo para los animales más grandes que dependen de ellos para alimentarse . Debido a que los invertebrados tienen un papel tan importante que desempeñar en nuestro medio ambiente, perderlos debido a los insecticidas puede cambiar completamente el funcionamiento de los ecosistemas .

Una alternativa a los insecticidas

El control biológico (o biocontrol) se basa en «agentes secretos», los enemigos naturales (depredadores y parasitoides) de las plagas que viven libremente en los ecosistemas que nos rodean.

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Las mariquitas son depredadoras voraces listas para comer plagas en cultivos y jardines. Crédito: Manu Saunders

Existe una gran variedad de invertebrados depredadores que se alimentan de plagas. Incluyen libélulas, mantis rapaces, escarabajos (incluidas las mariquitas), crisopas, arañas, ácaros, avispas e incluso algunas moscas.

Los parasitoides, por su parte, son insectos que ponen sus huevos en los cuerpos de otros invertebrados. Sus larvas extraen nutrientes del huésped durante su desarrollo, lo que finalmente mata al huésped. Las avispas son más conocidas por esta estrategia, pero también hay moscas parasitoides y escarabajos.

Los depredadores y parasitoides son útiles porque utilizan insectos plaga, como orugas y pulgones, como alimento para reproducirse y hacer crecer sus poblaciones. Pasamos junto a muchos de estos agentes que trabajan duro todos los días sin saberlo.

Un método de biocontrol que utilizan los jardineros y administradores de tierras se llama aumento. Esto simplemente significa criar muchos individuos vivos de enemigos naturales particulares, como mariquitas o avispas, y liberarlos en un área para controlar las plagas.

Alternativamente, los jardineros podrían cambiar el entorno local para alentar a estos enemigos naturales a que se muden por su cuenta. Pueden incluir insectarios naturales o plantar diferentes tipos de vegetación para fomentar diversas comunidades de invertebrados. Cada vez hay más pruebas del éxito de estas estrategias en la agricultura ecológica, por lo que deberíamos pensar en utilizarlas de forma más amplia.

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Es muy emocionante recibir insectos vivos por correo. Crédito: Lizzy Lowe

Seleccionando tus insectos

Si desea liberar agentes de control biológico, debe elegirlos con cuidado, al igual que los agentes especiales humanos. Como cualquier planta o animal introducido, existe el riesgo de que los insectos buenos se conviertan en plagas (si se alimentan de los insectos equivocados, por ejemplo).

La selección de agentes de control biológico requiere una estrecha colaboración entre administradores, entomólogos expertos y otros científicos. Para cada nueva especie, identifican la plaga y algunos depredadores potenciales. Observan el ciclo de vida del depredador y las necesidades de recursos, y consideran cómo interactúa no solo con las plagas, sino también con otros insectos. Si los agentes vienen del extranjero, también deben ser autorizados por la bioseguridad del gobierno.

Las avispas parasiótidas, las crisopas, los ácaros depredadores, las mariquitas y los nematodos son agentes de control biológico comunes. Estas especies son relativamente fáciles de criar en grandes cantidades y funcionan bien cuando se liberan en el campo. Las arañas también son un depredador muy importante de muchos insectos plaga , pero a menudo se pasan por alto en el juego del control biológico porque son más difíciles de criar y, por alguna razón, a las personas no siempre les gusta liberar una gran cantidad de arañas.

Muchos agentes de biocontrol son enemigos de las plagas en general, y se alimentan de pulgones, orugas y moscas de la fruta por igual. Es importante contar con generalistas para el control diario de plagas, pero a veces se necesita un enfoque más específico. Aquí es cuando entran los depredadores o parasitoides especializados. Estas son especies que solo atacan a plagas específicas como minadores de hojas, escarabajos, cochinillas o ácaros . De esta manera, la plaga objetivo se puede manejar sin riesgo de que los parasitoides ataquen accidentalmente a otros invertebrados beneficiosos.

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Los drones se pueden utilizar para desplegar agentes de control biológico. Crédito: Nathan Roy (Aerobugs)

Criar buenos errores

Una vez que se ha seleccionado un agente de control biológico, los invernaderos o las instalaciones de laboratorio comienzan a generar una gran población. Este es un mercado emergente en Australia, pero ya hay varias empresas en Australia que se especializan en la cría de agentes de control biológico.

Este es un trabajo complicado porque la demanda del producto es variable y no es fácil de predecir. Las estaciones más cálidas son el momento pico para la mayoría de las plagas, pero pueden surgir problemas en cualquier época del año. En la mayoría de los casos, la compañía de control biológico mantendrá colonias de reproducción durante todo el año y estará lista para aumentar la producción en cualquier momento cuando un agricultor identifica un problema de plagas. Cada empresa generalmente proporciona de 10 a 20 agentes de control biológico diferentes y siempre está buscando nuevas especies que puedan ser útiles.

Cuando se trata de llevar los agentes a los granjeros, los insectos pueden enviarse como huevos (listos para eclosionar al llegar) o como adultos vivos listos para dispersarse y poner sus propios huevos. Los paquetes se envían expresamente en cajas diseñadas para mantener a los insectos frescos y seguros.

Una vez que el agricultor o el administrador de recursos naturales recibe los errores, aplicarlos es bastante simple. Los agentes secretos se liberan entre los cultivos, generalmente a mano, pero en algunos casos especiales, ¡pueden ser transportados por avión a través de drones especializados !

Es importante monitorear las plagas y los agentes de control biológico después de la liberación para verificar que los agentes estén funcionando. Algunos agricultores están felices de hacerlo ellos mismos, pero la mayoría de las empresas de control biológico tienen expertos para visitar las granjas y vigilar a todas las partes.

¿Puedo utilizar buenos insectos en mi jardín?

Si tiene un problema con una plaga como los pulgones, es posible comprar depredadores como mariquitas o crisopas para tratar rápidamente el problema. Pero para el control de plagas a largo plazo , ¡probablemente ya haya algunos enemigos naturales viviendo en su jardín! La forma más fácil y económica de ayudarlos es guardar los insecticidas y asegurarse de que su jardín sea un entorno amigable para los agentes secretos.


Proporcionado por The Conversation

Este artículo se publicó originalmente en The Conversation . Lea el artículo original .


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