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Los agricultores usan tecnología para exprimir cada gota del río Colorado


Un dron se elevó sobre un campo de maíz ardiente en el noreste de Colorado en una mañana reciente, tomando imágenes con una cámara infrarroja para ayudar a los investigadores a decidir cuánta agua darían a los cultivos al día siguiente.


por Dan Elliott


Después de un breve vuelo sobre el campo, el dron aterrizó y los investigadores sacaron un puñado de tarjetas de memoria. De vuelta en sus computadoras, analizaron las imágenes en busca de signos de que el maíz estaba estresado por la falta de agua.

Esta estación del Departamento de Agricultura de los EE. UU. A las afueras de Greeley y otros sitios en todo el suroeste están experimentando con drones, cámaras especializadas y otra tecnología para aprovechar al máximo cada gota de agua en el río Colorado, una vía fluvial vital pero asediada que sirve a unos 40 millones gente.

Los sensores remotos miden la humedad del suelo y transmiten las lecturas por Wi-Fi. Las aplicaciones de teléfonos celulares recopilan datos de estaciones meteorológicas agrícolas y calculan la cantidad de agua que consumen los diferentes cultivos. Los investigadores reducen deliberadamente el agua para algunos cultivos, tratando de obtener la mejor cosecha con la menor cantidad de humedad, una práctica llamada riego deficitario.

En el futuro, pequeñas agujas unidas a las plantas podrían medir directamente la cantidad de agua que contienen y señalar a los sistemas de riego que se enciendan o apaguen automáticamente.

En esta fotografía del jueves 11 de julio de 2019, el Departamento de Agricultura de los Estados Unidos, Huihui Zhang, en una granja de investigación al noreste de Greeley, Colorado. Los investigadores están utilizando drones que llevan cámaras de imágenes sobre los campos junto con sensores estacionarios conectados a Internet para trazar el mapa. crecimiento de los cultivos en un esfuerzo por integrar nuevas tecnologías en la antigua habilidad de la agricultura. (Foto AP / David Zalubowski)

«Es como si casi todos los meses alguien inventara algo aquí y allá», dijo Don Ackley, supervisor de gestión del agua para el Distrito de Agua del Valle de Coachella en el sur de California. «Casi no puedes seguir el ritmo».

Investigadores y agricultores están realizando experimentos similares en regiones áridas de todo el mundo. La necesidad es especialmente apremiante en siete estados de EE. UU. Que dependen del río Colorado: Arizona, California, Colorado, Nevada, Nuevo México, Utah y Wyoming.

El río tiene mucha agua este verano después de un invierno inusualmente nevado en las montañas del oeste de los Estados Unidos. Pero los climatólogos advierten que las perspectivas a largo plazo del río son inciertas en el mejor de los casos y terribles en el peor, y la competencia por el agua solo se intensificará a medida que la población crezca y el clima cambie.

El Instituto de Recursos Mundiales dice que los siete estados del río Colorado tienen algunos de los niveles más altos de estrés hídrico en la nación, según el porcentaje de suministros disponibles que usan en un año. Nuevo México fue el único estado en la nación bajo estrés hídrico extremadamente alto.

En estas fotografías del jueves 11 de julio de 2019, Kendall DeJonge, Departamento de Agricultura de los Estados Unidos, en una granja de investigación al noreste de Greeley, Colorado. Los investigadores están utilizando drones que llevan cámaras de imágenes sobre los campos junto con sensores estacionarios conectados a Internet para trazar el mapa. crecimiento de los cultivos en un esfuerzo por integrar nuevas tecnologías en la antigua habilidad de la agricultura. (Foto AP / David Zalubowski)

El gobierno federal publicará el jueves una proyección muy vigilada sobre si el sistema del río Colorado tiene suficiente agua para satisfacer todas las demandas de los estados aguas abajo en los próximos años.

El río abastece a más de 7,000 millas cuadradas (18,000 kilómetros cuadrados) de tierras de cultivo y respalda una industria agrícola de $ 5 mil millones al año, incluida una parte significativa de las verduras de invierno de la nación, según la Oficina de Recuperación de Estados Unidos, que administra la mayor parte de grandes represas y embalses en los estados occidentales.

El Pacific Institute, un grupo ambientalista, dice que el río también riega alrededor de 700 millas cuadradas (1.820 kilómetros cuadrados) en México.

Los investigadores dicen que la agricultura usa del 57% al 70% del agua del sistema en los EE. UU. El problema que enfrentan los formuladores de políticas es cómo desviar parte de eso para satisfacer las necesidades de las ciudades en crecimiento sin secar las granjas, los ranchos y el medio ambiente.

En esta fotografía del jueves 11 de julio de 2019, Kendall DeJonge, del Departamento de Agricultura de los Estados Unidos, se muestra en una granja de investigación al noreste de Greeley, Colorado. Los investigadores están utilizando drones que llevan cámaras de imágenes sobre los campos junto con sensores estacionarios conectados al Internet para trazar el crecimiento de los cultivos en un esfuerzo por integrar nuevas tecnologías en la antigua habilidad de la agricultura. (Foto AP / David Zalubowski)

El objetivo de los investigadores es comprender los cultivos, el suelo y el clima de manera tan completa que los agricultores sepan exactamente cuándo y cuánto regar.

«Lo llamamos agricultura de precisión, riego de precisión», dijo Huihui Zhang, un ingeniero del Departamento de Agricultura que realiza experimentos en la granja de investigación Greeley. «Cantidad correcta en el momento correcto en el lugar correcto».

El Distrito de Riego de Palo Verde, en el sur de California, está probando un riego deficitario en la alfalfa, el cultivo más cultivado en la cuenca del río Colorado.

La alfalfa, que se cosecha como heno para alimentar a los caballos y al ganado, se puede cortar y embalar varias veces al año en algunos climas. El distrito de Palo Verde está experimentando con agua reducida para el cultivo de verano, que requiere más riego pero produce menores rendimientos.

En esta fotografía del jueves 11 de julio de 2019, el técnico de ingeniería del Departamento de Agricultura de los Estados Unidos, Kevin Yemoto, prepara un avión no tripulado para volar en una granja de investigación al noreste de Greeley, Colorado. Los investigadores están utilizando drones que llevan cámaras de imágenes sobre los campos junto con sensores estacionarios. conectado a internet para trazar el crecimiento de los cultivos en un esfuerzo por integrar nuevas tecnologías en la antigua habilidad de la agricultura. (Foto AP / David Zalubowski)

Los sensores colocados sobre las parcelas de prueba miden indirectamente la cantidad de agua que usan las plantas, y el cultivo cosechado se pesa para determinar el rendimiento.

«La pregunta entonces es: ¿cuál es el valor económico de la cosecha perdida versus el valor económico del agua ahorrada?» dijo Bart Fisher, un agricultor de tercera generación y miembro de la junta del distrito de riego.

Blaine Carian, quien cultiva uvas, limones y dátiles en Coachella, California, ya usa riego por déficit. Dijo que retener agua en momentos clave mejora el sabor de sus uvas al acelerar la producción de azúcar.

También usa estaciones meteorológicas en la granja y monitores de humedad del suelo, haciendo un seguimiento de los datos en su teléfono celular. Sus sistemas de riego por goteo y microaspersión entregan agua directamente a la base de una planta o sus raíces en lugar de saturar un campo completo.

En esta fotografía del jueves 11 de julio de 2019, el técnico de ingeniería del Departamento de Agricultura de los Estados Unidos, Kevin Yemoto, a la izquierda, carga una cámara en un avión no tripulado mientras Huihui Zhang observa una granja de investigación al noreste de Greeley, Colorado. Los investigadores están utilizando drones con imágenes. cámaras sobre los campos junto con sensores estacionarios conectados a Internet para registrar el crecimiento de los cultivos en un esfuerzo por integrar nuevas tecnologías en la antigua habilidad de la agricultura. (Foto AP / David Zalubowski)

Para Carian y muchos otros agricultores, el atractivo de la tecnología tiene que ver tanto con la economía como con el ahorro de agua.

«La conservación es solo un subproducto. Estamos obteniendo mejores cultivos y, en general, estamos ahorrando dinero», dijo.

Pero los investigadores dicen que la tecnología de ahorro de agua podría determinar si algunas granjas pueden permanecer en el negocio, especialmente en Arizona, que enfrenta recortes en su porción de agua del río Colorado bajo un plan de contingencia de sequía que los siete estados desarrollaron este año.

Las cámaras montadas en drones y los monitores de rendimiento, que miden la densidad de los cultivos como el maíz y el trigo a medida que pasan a través del equipo de cosecha, pueden mostrarle a un agricultor qué tierra es productiva y cuál no, dijo Ed Martin, profesor y especialista en extensión de la Universidad. de Arizona

En esta fotografía del jueves 11 de julio de 2019, Huihui Zhang, del Departamento de Agricultura de los Estados Unidos, habla sobre los esfuerzos para utilizar la tecnología en una granja de investigación al noreste de Greeley, Colorado. Los investigadores están utilizando drones que llevan cámaras de imágenes sobre los campos junto con estacionarias sensores conectados a Internet para trazar el crecimiento de los cultivos en un esfuerzo por integrar nuevas tecnologías en la antigua habilidad de la agricultura. (Foto AP / David Zalubowski)

«Si vamos a sacar cosas de la producción porque no tenemos suficiente agua, creo que estas tecnologías podrían ayudar a identificar cuáles debería sacar», dijo Martin.

Cada tecnología tiene beneficios y límites, dijo Kendall DeJonge, otro ingeniero del Departamento de Agricultura que investiga en la granja Greeley.

Los monitores de humedad del suelo miden un solo punto, pero una granja tiene una variedad de condiciones y tipos de suelo. Las imágenes infrarrojas pueden detectar cultivos sedientos, pero solo después de que necesitan agua. Las estaciones meteorológicas agrícolas proporcionan una gran cantidad de datos sobre el pasado reciente, pero no pueden predecir el futuro.

«Todas estas cosas son herramientas en la caja de herramientas», dijo DeJonge. «Ninguno de ellos es una bala de plata».


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