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Los beneficios de una pareja no convencional: ovejas en un viñedo


Además de degustar vinos premiados, los visitantes de Shelburne Vineyard en las cercanías de Shelburne, Vermont, pueden encontrar esta primavera tomándose selfies con ovejas.

Esto se debe a que la viña era el hogar de un rebaño de cinco ovejas Suffolk que pastaban alegremente en la hierba debajo de las vides.


por Rachel Leslie, Universidad de Vermont


El emparejamiento de estos dos sistemas agrícolas es el foco de una colaboración de investigación entre los investigadores de la Universidad de Vermont Meredith Niles y Juan Alvez, el enólogo de Shelburne Vineyard Ethan Joseph ’07 y el propietario de Greylaine Farm, Mike Kirk ’09.

Aunque no es convencional en Vermont, la práctica de integrar ovejas en sistemas de viñedos ha sido reconocida por su potencial para reducir los impactos ambientales y mejorar los medios de vida de los agricultores, pero los beneficios aún no se han cuantificado por completo.

Niles, profesor asistente de sistemas alimentarios en UVM, ha estado investigando la práctica en Nueva Zelanda, donde se estima que el 59 por ciento de los viñedos integran ovejas.

En un país con una producción de vino a gran escala, y donde las ovejas superan en número a las personas de seis a uno, los sistemas agrícolas de Nueva Zelanda crean una relación simbiótica para los agricultores que buscan evitar el corte y el uso de pesticidas, y los productores de ovejas que necesitan alimento.

La investigación de Niles ha demostrado que la práctica ha dado como resultado ahorros sustanciales en los costos para los agricultores e identificado beneficios potenciales para el suelo y el ecosistema.

Algunas bodegas también han comenzado a incorporar a las ovejas en su mensaje de marca, un posible punto de venta a medida que más consumidores buscan vino producido de forma sostenible.

Ajuste de tendencias

La práctica de integrar ovejas en sistemas de viñedos está comenzando a ganar impulso en los Estados Unidos, siendo Joseph y Kirk los primeros en traerlo a Vermont.

Los dos habían hablado sobre una posible colaboración durante años, pero una foto de Instagram que destacaba el trabajo de Niles era el catalizador que necesitaban.

Se pusieron en contacto con Niles y en pocas semanas solicitaron, y luego recibieron, una beca de Investigación y Educación Sostenible (SARE) para financiar el proyecto.

Tanto Niles como Alvez, coordinador técnico del programa de pastos con el Centro UVM para la Agricultura Sostenible, sirven como asesores técnicos en el proyecto.

«Lo que estamos haciendo en Vermont es realmente único», dijo Niles (foto abajo, a la izquierda), quien también es miembro del Instituto Gund para el Medio Ambiente de UVM.

«Diseñamos el estudio para analizar todo el sistema: la salud de las uvas, los animales, el forraje y el suelo, así como las percepciones del consumidor o el potencial de comercialización.

La investigación existente sobre este trabajo ha analizado en gran medida estos diferentes componentes. en pedazos, en lugar de tratar de entender todas estas interacciones juntas «.

Meredith Niles de UVM ha demostrado que la integración de ovejas en sistemas de viñedos produce ahorros sustanciales de costos para los agricultores, con beneficios potencialmente mayores para el suelo y el ecosistema. Por primera vez en el estado, el emparejamiento se puso a prueba en Shelburne Vineyards en una colaboración de investigación con viticultores y agricultores. «Lo que estamos haciendo en Vermont es realmente único», dice Niles. Crédito: Josh Brown

Las ovejas ofrecen algunos de los mejores fertilizantes naturales, ya que los gránulos de estiércol tardan en disolverse en el suelo, dijo Alvez.

Además de medir la calidad del suelo, la salud animal y documentar cómo las vides y las uvas responden a las ovejas, el equipo de investigación está observando a los visitantes de las bodegas para determinar si la integración de las ovejas influye en las decisiones de compra.

Invitar a los visitantes a compartir fotos de las ovejas en las redes sociales también ofrece publicidad gratuita para los productores.

«Muchas bodegas son impulsadas por traer gente y contar sus historias», dijo Joseph, quien comenzó a trabajar en Shelburne Vineyard mientras estudiaba recursos naturales en UVM, donde conoció a Kirk.

Unos años más tarde, consiguió un trabajo de tiempo completo como administrador de la viña y enólogo jefe.

En este cargo, ha creado una nueva etiqueta de vino, Iapetus, que tiene como objetivo promover la producción de vino sostenible y la apreciación de la tierra de la que proviene.

Kirk, quien estudió desarrollo comunitario e internacional y fundó Greylaine Farm, fue un socio ideal para ayudar a Joseph a introducir una nueva práctica sostenible en el viñedo.

«Las ovejas brindan un servicio que puede ser beneficioso para ellas, para nosotros, para el suelo y para el medio ambiente», dijo Kirk, quien trabaja a tiempo completo en Philo Ridge Farm, mientras que su compañera Marion Bourgault-Ramsay administra Greylaine.

«Este proyecto nos permite entender qué pueden hacer estos animales por el viñedo y ver cómo podemos expandirlo».

Viene círculo completo

Lo que antes era necesario para satisfacer las necesidades locales de alimentos y proteger a los agricultores contra la variabilidad climática, los sistemas integrados de cultivos y ganadería han disminuido con el tiempo con el aumento de la maquinaria agrícola, los fertilizantes sintéticos y la globalización y especialización de las industrias de cultivos y ganadería.

Los beneficios de los sistemas integrados de cultivos y ganadería, en los que los productos de un uso de la tierra se utilizan como insumos en otros, inspiraron a Niles para ayudar a coorganizar a un grupo internacional de investigadores que están evaluando la reintroducción de estas prácticas en los sistemas agrícolas de todo el mundo. .

«Lo bueno de esto es que los animales cierren el ciclo. Al combinar dos empresas no convencionales, estamos ayudando a construir la salud del suelo en la región y brindando un modelo para que los agricultores tengan éxito», dijo Alvez, señalando la necesidad de nuevos y creativos.

Pensando en la industria láctea y en otros sectores agrícolas frente a la crisis.

«Estamos entusiasmados con esto como un posible modelo en el que los agricultores llevan a sus animales a pastar en tierras que no son de su propiedad».

El equipo de investigación de UVM está explorando otros tipos de sistemas que serían adecuados para las ovejas en Vermont, como las granjas de árboles de Navidad, los campos de lúpulo o los huertos de sidra, o incluso los campos de paneles solares.

«Una vez que empiezas a pensar más en el potencial de integrar animales en los sistemas de cultivos en general, hay muchos otros sistemas en los que puedes pensar», dijo Niles.


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