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Los cambios en la gestión de las tierras agrícolas pueden aumentar las tasas de secuestro de carbono


De acuerdo con un equipo de investigadores de la Universidad de Georgia y la Universidad de Florida, los pastos bien mantenidos evitan la erosión, protegen el agua y, como resultado, pueden restaurar la materia orgánica del suelo mucho más rápido de lo que se pensaba.


por J. Merritt Melancon, Universidad de Georgia


El suelo contiene el mayor reservorio terrestre de carbono. La labranza de campos cada año para plantar cultivos libera carbono del suelo a la atmósfera. Se sabe desde hace mucho tiempo que la transición de las tierras de cultivo a pastizales donde el ganado pasta repone el carbono del suelo, pero su estudio mostró que el proceso puede ser mucho más rápido de lo que los científicos pensaban anteriormente.

«Lo realmente sorprendente es la rapidez con que estas granjas obtienen materia orgánica del suelo», dijo Aaron Thompson, profesor asociado de química ambiental del suelo y autor principal del estudio. «En menos de una década, el pastoreo intensivo en el manejo restaura estos suelos a los niveles de materia orgánica que tenían como bosques nativos. Estas granjas acumulan carbono en el suelo a tasas tan rápidas como nunca se midieron a nivel mundial».

La tasa de aumento de carbono fue tan alta durante los primeros seis años que capturar carbono en el suelo también podría ayudar a compensar el aumento del planeta en el dióxido de carbono atmosférico. La conversión a pasturas manejadas utilizando principios de pastoreo intensivo puede capturar hasta 8 toneladas métricas de carbono por hectárea, o 3.6 toneladas por acre, por año en el suelo. Esto hace que los suelos sean más ricos en nutrientes y les permite retener más agua.

El estudio, financiado por el Instituto Nacional de Alimentación y Agricultura y publicado en la edición de mayo de la revista Nature Communications, rastreó los cambios en la materia orgánica del suelo en las granjas de Georgia que habían cambiado en los últimos seis años de cultivos en hileras para producir leche como hierba. -Las lecherías

En la mayoría de las lecherías de América del Norte, los cultivos de heno y ensilaje se cultivan en campos separados del pasto de las vacas y luego se alimentan al rebaño según sea necesario. Pero en el pastoreo intensivo en manejo, las vacas pasan el 90 por ciento de su tiempo en pastoreo.

«Descubrimos que convertir las tierras de cultivo en sistemas de pastoreo rotativo puede aumentar la materia orgánica del suelo y mejorar la calidad del suelo a tasas mucho más rápidas de lo que se creía posible en un sistema que sustenta la producción de alimentos», dijo la autora principal del estudio, Megan Machmuller, quien trabajó en los tres de un año como estudiante de doctorado en la Escuela de Ecología Odum de la UGA. Ahora es becaria postdoctoral en la Universidad Estatal de Colorado.

El pastoreo intensivo en el manejo, una práctica que está creciendo en popularidad entre los productores de leche del sudeste y los ganaderos de carne de res basados ​​en pasturas, les permite a los productores usar eficientemente la nutrición provista en sus pasturas. Además de enfatizar la calidad y cantidad de pasto para el ganado, estas prácticas de pastoreo intensivas en el manejo también alimentan la actividad biológica dentro del suelo. Esto fomenta el desarrollo de materia orgánica, capturando así grandes cantidades de carbono que de otro modo se liberarían a la atmósfera.

«Estos sistemas están proliferando en todas las regiones subtropicales que permiten el pastoreo durante todo el año, lo que aumenta su rentabilidad. Podrían ofrecer un beneficio mutuo raro en la gestión de la tierra, proporcionando una producción de alimentos rentable con restauración rápida del suelo y mitigación climática a corto plazo». dijo el coautor del estudio Nick Hill, profesor de fisiología de cultivos en la UGA.

«En Georgia, el número de lecherías basadas en pasturas se ha expandido rápidamente desde 2005. Muchos de estos agricultores están utilizando pastizales que alguna vez se dedicaron a los cultivos en hileras», dijo el coautor del estudio Dennis Hancock, profesor asociado y especialista en forraje de extensión de UGA. «Una vez que sus operaciones basadas en pastos estaban en funcionamiento, comenzaron a informar que estaban viendo menos necesidad de fertilizantes e irrigación para mantener sus cultivos forrajeros.

«La acumulación de carbono en los suelos de la producción láctea basada en pasturas en Georgia tiene importantes implicaciones en el sudeste, ya que muestra que la ‘huella de carbono’ de estos sistemas lácteos es mucho más positiva de lo que se pensaba».

El equipo realizó mediciones adicionales de la calidad del suelo después de escuchar la evidencia anecdótica de los agricultores. También descubrieron que después de seis años de manejo intensivo de pastoreo, el suelo podría retener 95 por ciento más nutrientes y 34 por ciento más agua. El impacto de este sistema en la fertilidad y calidad del suelo es potencialmente mayor para suelos muy degradados, como los del sudeste.

Los lecheros que cultivan suelos arenosos como los que tenemos en la llanura costera del sureste de los EE. UU. Necesitan toda la ayuda que puedan obtener con estas propiedades del suelo, según Hancock. A menudo, tener buena materia orgánica del suelo y los beneficios que se obtienen de ella puede ser la diferencia entre perder y ganar dinero.

Se espera que la mayor parte del cambio futuro en el uso de la tierra tenga lugar en las tierras agrícolas y pastorales existentes, dijo el coautor del estudio Marc Kramer, profesor asociado en el departamento de ciencias del suelo y el agua de la Universidad de Florida.

«Las actividades emergentes de uso de la tierra, como el pastoreo intensivo, muestran lo que se puede lograr en términos de agricultura rentable con un ciclo claro de carbono y beneficios para la fertilidad del suelo», dijo. «Es realmente la punta del iceberg».


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