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Los científicos están cultivando cultivos supernutritivos para ayudar a resolver el hambre mundial

Los científicos están cultivando cultivos supernutritivos para ayudar a resolver el hambre mundial
Crédito: Lukas Kastner / Shutterstock

La increíble cantidad de 155 millones de niños en todo el mundo padecen desnutrición crónica, a pesar de las dramáticas mejoras en las últimas décadas. En vista de esto, los Objetivos de Desarrollo Sostenible de la ONU incluyen Hambre Cero . Pero, ¿qué entendemos por la palabra hambre?


por Heather Ohly y Nicola Lowe


Puede referirse a la falta de alimentos o la escasez generalizada de alimentos causada por la guerra, la sequía, las malas cosechas o las políticas gubernamentales. Pero como investigadores, estamos particularmente interesados ​​en un tipo diferente de hambre, uno que es menos visible pero igualmente devastador.

Las deficiencias de micronutrientes, también conocidas como hambre oculta , ocurren cuando hay una falta de vitaminas y minerales esenciales en la dieta de una persona. Esta afección afecta a más de dos mil millones de personas en todo el mundo y puede contribuir al retraso en el crecimiento , un desarrollo cognitivo deficiente, un mayor riesgo de infecciones y complicaciones durante el embarazo y el parto. Los impactos más amplios de las deficiencias de micronutrientes social y económicamente también están bien establecidos.

La suplementación y la fortificación de alimentos se han utilizado durante mucho tiempo en todo el mundo para aliviar las deficiencias de micronutrientes. Ambas estrategias cuentan con una alta relación costo / beneficio. Pero como requieren inversiones repetidas, su sostenibilidad es limitada. Se pueden usar suplementos para tratar múltiples deficiencias de micronutrientes, pero este es un enfoque que requiere muchos recursos y no aborda la causa del problema: la insuficiencia dietética.

La fortificación de los alimentos, por otro lado, mejora la calidad nutricional de los alimentos en sí. Aquí, los micronutrientes se agregan a los alimentos de consumo común en la etapa de procesamiento. Esta estrategia se puede implementar a nivel de población y no requiere que las personas cambien sus conductas alimentarias.

En el Reino Unido, por ejemplo, la harina se ha enriquecido con calcio desde la Segunda Guerra Mundial, cuando se anticipó una oferta reducida de productos lácteos. Hoy en día, muchos de nuestros alimentos están fortificados, incluido el pan , los productos de cereales y las grasas para untar.

En los países en desarrollo, la fortificación de alimentos ha cobrado impulso en los últimos años gracias al trabajo de organizaciones como la Alianza Global para la Mejora de la Nutrición (GAIN). Los programas de fortificación de alimentos a gran escala han mejorado el contenido de micronutrientes de una variedad de alimentos básicos en más de 30 países. Por ejemplo, la Asociación Universal de Yodo de Sal GAIN / UNICEF ha protegido a 466 millones de personas en 14 países contra los efectos debilitantes de la deficiencia de yodo, como el deterioro mental y el bocio, una hinchazón en el cuello resultante de un agrandamiento de la glándula tiroides.

Pero una de las principales desventajas de la fortificación de alimentos es que algunas de las familias más pobres pueden no tener acceso a alimentos procesados ​​comercialmente. Y son estas comunidades rurales remotas, que cultivan y procesan alimentos localmente, las que a menudo son las más afectadas por el hambre oculta.

Los científicos están cultivando cultivos supernutritivos para ayudar a resolver el hambre mundial
Suplementos de micronutrientes. Crédito: Aleksandra Gigowska / Shutterstock.com

Dando un paso más

Un enfoque alternativo es agregar micronutrientes en la etapa de producción agrícola. Este enfoque, conocido como biofortificación , utiliza técnicas de fitomejoramiento convencionales para mejorar la concentración de micronutrientes de los cultivos básicos. Esto se logra mediante el cruzamiento de variedades estándar con sus parientes silvestres, durante varias generaciones.

Esta estrategia innovadora se desarrolló por primera vez en la década de 1990 y ahora es pionera en una organización llamada HarvestPlus , que cuenta con el apoyo del Departamento de Desarrollo Internacional del Reino Unido. HarvestPlus ha centrado sus esfuerzos en el hierro, el zinc y la vitamina A, identificados como las tres deficiencias de micronutrientes más prevalentes a nivel mundial.

Los cultivos biofortificados incluyen: maíz con vitamina A, mandioca con vitamina A, batata con vitamina A, frijoles de hierro, mijo perla de hierro, arroz con zinc y trigo con zinc. Estos cultivos se han introducido en muchos países de África, Asia y América Latina. Y HarvestPlus tiene como objetivo llegar a 100 millones de personas con cultivos biofortificados para 2020.

La biofortificación tiene varias ventajas sobre la fortificación de alimentos. Luego de la inversión inicial para desarrollar la semilla biofortificada, se puede replicar y distribuir sin ninguna reducción en la concentración de micronutrientes. Esto lo hace muy rentable y sostenible. Los cultivos biofortificados también suelen ser más resistentes a plagas, enfermedades, temperaturas más altas y sequías, cualidades esenciales a medida que muchos países se vuelven cada vez más susceptibles al cambio climático. Y quizás lo más importante para la nutrición, los cultivos biofortificados llegan a las personas más pobres y vulnerables del mundo.

Cada nuevo cultivo biofortificado requiere un desarrollo y una evaluación meticulosos para garantizar que la concentración de micronutrientes sea suficiente para tener un impacto significativo en el estado nutricional y que los agricultores y consumidores adopten las nuevas variedades biofortificadas. Las investigaciones han demostrado altos niveles de aceptación por parte de los consumidores, especialmente cuando se implementaron campañas de información y concientización.

En la Universidad de Central Lancashire, en asociación con colaboradores internacionales, actualmente estamos investigando el impacto del trigo con zinc biofortificado en una comunidad rural en el noroeste de Pakistán, donde más del 40% de las mujeres tienen deficiencia de zinc. La dieta es muy limitada en esta comunidad, pero la harina de trigo se usa todos los días para hacer chapatis.

La concentración de zinc del suelo es muy baja y esto brinda la oportunidad de experimentar con la «biofortificación agronómica» o la aplicación de fertilizantes enriquecidos con zinc. Nuestro estudio determinará la rentabilidad de estas estrategias combinadas.

Por supuesto, la biofortificación es una solución parcial, que debe ir de la mano de los esfuerzos para reducir la pobreza, la inseguridad alimentaria, las enfermedades, el saneamiento deficiente, la desigualdad social y de género. Pero tiene el potencial de contribuir a la erradicación del hambre oculta y el objetivo de la ONU de acabar con todas las formas de hambre y desnutrición para 2030.


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