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Los científicos luchan por arreglar los suelos del mundo

Un problema sucio: los científicos luchan por arreglar los suelos del mundo
La intensificación de la agricultura ha aumentado la producción de alimentos, pero ha causado estragos en los suelos. Mantener la agricultura en el futuro depende de nuestra capacidad para solucionarlo. Crédito: Universidad de Murdoch

En una granja rural de Bangladesh, Sonatan realiza ceremonias especiales de bendición para un tractor pequeño y barato que cambió su vida.


por la Universidad de Murdoch


Han sido unos años extraordinarios para el ex fabricante de vasijas de barro que siempre luchó por alimentar a su familia.

El problema que enfrentó Sonatan fue que los métodos agrícolas tradicionales en las zonas rurales de Bangladesh, donde la pobreza extrema y la desnutrición se encuentran entre las más altas del mundo, eran demasiado lentos y arduos para ganarse la vida dignamente.

Con equipo tradicionalmente tirado por búfalos, cuando se cosechó el arroz, la tierra estaba seca y agotada y era imposible cultivar alimentos básicos, como lentejas y garbanzos.

Ahora, los científicos del suelo de la Universidad de Murdoch están transformando las vidas de miles de agricultores del sur de Asia con una pequeña máquina de siembra que exige técnicas agrícolas más sostenibles.

El profesor Richard Bell, especialista en manejo de suelos y tierras, dice que esto significa que las familias pueden pagar la educación, una mejor vivienda y atención médica y medicamentos vitales, al mismo tiempo que mejoran radicalmente la calidad de los suelos cultivados.

«Si un agricultor adopta nuestro paquete completo y lo usa para dos o tres cosechas al año … hay algo como $ 300 a $ 350 adicionales por hectárea que se pueden ganar al año», dijo el profesor Bell.

«No parece mucho, pero es mucho en términos de pequeños agricultores en Bangladesh».

Cuando se usa en pequeñas granjas, el sistema usa hasta un 86 por ciento menos de combustible para el establecimiento de cultivos, un 34 por ciento menos de mano de obra y hasta un 33 por ciento menos de agua, dijo el profesor Bell.

«Esto significa entre un 48 por ciento y un 560 por ciento de aumento en las ganancias para los agricultores de Bangladesh, según nuestras encuestas».

Es un trabajo que cambia la vida en una tierra donde una población en crecimiento que empuja a 163 millones de personas ha empujado la producción de alimentos a pequeñas áreas de tierra, a menudo no más grandes que el patio trasero promedio de Australia, para dar paso a las viviendas.

El problema debajo de nuestros pies

Pero mientras que los propietarios de tierras en los países desarrollados tienen un acceso mucho mejor a la maquinaria, una crisis del suelo causada por prácticas agrícolas intensivas, la deforestación y la erosión eólica afecta a los agricultores de todo el mundo.

Según la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación, un tercio del suelo del mundo está degradado y sufre una pérdida de biodiversidad del suelo, aumento de la salinidad, contaminación, acidificación y compactación.

En Australia Occidental, los científicos del suelo de la Universidad de Murdoch están devolviendo la vida a estos suelos áridos en un trabajo que espera asegurar las fuentes de alimentos para las generaciones venideras.

Las nuevas prácticas se están desarrollando en el Food Futures Institute y utilizan bioplásticos, la capacidad de cultivar más con menos agua y combustible y la regeneración del suelo.

La directora de SoilsWest, profesora asociada, Frances Hoyle, dice que la clave es comprender la compleja funcionalidad del suelo y usarla para ayudar a combatir el cambio climático.

Creciendo una oportunidad de supervivencia

Más de siete mil millones de microorganismos viven dentro de cada puñado de suelo y estos microbios consumen carbono como alimento para sobrevivir.

Un problema sucio: los científicos luchan por arreglar los suelos del mundo
La profesora asociada Frances Hoyle en un experimento en el que el carbono orgánico del suelo se duplicó del 0,6% al 1,2% al agregar 100 toneladas de materia orgánica durante 13 años. Crédito: Universidad de Murdoch

«Existe un interés creciente sobre cómo los suelos también pueden participar activamente en la supresión del carbono y su comercialización dentro de un marco de comercio de carbono», dijo el Dr. Hoyle.

El Dr. Hoyle ha estado estudiando las llanuras de arena en el suroeste de Australia Occidental para descubrir cómo las diferentes prácticas agrícolas cambiaron la cantidad de carbono almacenado en el suelo.

Ella está comparando muestras de suelo tomadas hace 15 años con las de hoy.

Se trata de comprender los impulsores y los mecanismos que alteran la tasa de descomposición del carbono orgánico del suelo y, por lo tanto, cuánto estamos utilizando y cuánto estamos construyendo «, dice el profesor asociado Hoyle.

El Dr. Hoyle se ha asociado con la industria y el gobierno y ha descubierto que la humedad y la temperatura juegan un papel clave en la alteración de los niveles de carbono de los suelos.

«El carbono se equilibra con entradas y salidas. Por lo tanto, las entradas se basan en la lluvia y en cómo puede crecer la biomasa vegetal, las salidas (o pérdidas) están asociadas con la rapidez con que se descompone.

«Con cada aumento de 10 ° C en la temperatura, la tasa de descomposición se duplica», dijo.

El Dr. Hoyle quiere explotar los sistemas de pastos perennes en la costa sur más fría de Australia Occidental para almacenar carbono nuevo.

«Hace frío y está húmedo, por lo que podemos cultivar mucha biomasa y no se descompone tan rápidamente, por lo que tiene un mayor potencial para almacenar carbono nuevo en comparación con algo en la región agrícola del norte».

Un libro de jugadas para mejores suelos

El profesor agrónomo Richard Harper ha medido el secuestro de carbono de cientos de pequeños árboles de hoja perenne de tagasaste de seis metros plantados a 180 km al norte de Perth, cerca de la ciudad de Moora en Wheatbelt.

En un área donde nada crecía bajo la agricultura, la siembra de tagasaste depositaba tres toneladas de dióxido de carbono cada año en el suelo y otras seis toneladas por año en la biomasa de los árboles.

En otro proyecto, dirigido por la profesora asociada Rachel Standish y Greening Australia, la siembra en la granja de Peniup convirtió los suelos infértiles de tierras que no podían cultivar cultivos en un sumidero de carbono lleno de árboles.

Si bien este tipo de proyectos están aprovechando las oportunidades en tierras improductivas, el profesor microbiólogo Daniel Murphy está equipando a los agricultores con un manual de estrategias sobre cómo administrar mejor las tierras productivas y marginales.

La última herramienta de su arsenal es un nuevo libro llamado » Soil Quality 6: Soil Compaction «, que contiene recomendaciones basadas en décadas de investigación que pueden ayudar a mantener la agricultura en el futuro.

«Incluye información sobre organismos beneficiosos y causantes de enfermedades y la influencia del medio ambiente y la gestión en los hábitats del suelo, lo que afecta la producción y la resiliencia del suelo», dijo el profesor Murphy.

La Dra. Hoyle, coautora del libro, dice que su investigación está ayudando a proporcionar soluciones para los principales desafíos alimentarios y ambientales del mundo al brindar a los agricultores los mecanismos, las causas y los factores que afectan la calidad del suelo , incluidos los de origen biológico, químico y ambiental. aspecto fisico.

La investigación forma una parte clave de la misión del Food Futures Institute de asegurar y mantener los platos de comida del futuro.

«La intensificación de la agricultura durante los últimos 50 años ha aumentado la producción de alimentos, pero la expansión urbana, la erosión, la escorrentía de nutrientes, la salinidad, la pérdida de biodiversidad y el cambio climático plantean enormes desafíos», dijo el profesor Peter Davies, vicecanciller de Food Futures Instituto.

«Este trabajo nos ayudará a aportar soluciones a algunos de estos desafíos al brindar respuestas a las preguntas urgentes que tienen los agricultores».



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