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Los enemigos de los árboles ayudan a los bosques tropicales a mantener su biodiversidad


Los científicos han luchado durante mucho tiempo para explicar cómo los bosques tropicales pueden mantener su asombrosa diversidad de árboles sin que un puñado de especies se hagan cargo, o que muchas otras especies se extingan.


Universidad Estatal de Oregon


La respuesta, dicen los investigadores, se encuentra en el suelo que se encuentra cerca de árboles individuales , donde residen los «enemigos» naturales de las especies de árboles . Estos enemigos, incluidos los hongos y los artrópodos, atacan y matan muchas de las semillas y plántulas cerca del árbol huésped , impidiendo el reclutamiento local de árboles de esa misma especie.

También juegan un papel clave en la dinámica del bosque tropical los dispersores de semillas. Las semillas de árboles individuales que son arrastradas a una distancia, a menudo por roedores, mamíferos o aves, tienen la oportunidad de establecerse porque los hongos y artrópodos en la nueva región se dirigen a diferentes especies. Según los investigadores, esta restricción del reclutamiento de árboles cerca de los árboles adultos crea un efecto estabilizador a largo plazo que favorece a las especies raras y dificulta las comunes.

Revolucionando la teoría anterior, los investigadores demuestran que estas interacciones con los enemigos son lo suficientemente importantes como para mantener la increíble diversidad de los bosques tropicales. Los resultados del estudio se publicarán esta semana en Actas de la Academia Nacional de Ciencias ( PNAS ).

«En muchos bosques de América del Norte, los árboles compiten por el espacio y algunos tienen un nicho que les permite superar a otros», dijo Taal Levi, ecólogo de la Universidad Estatal de Oregón y autor principal del estudio. «Los abetos de Douglas son las especies que crecen mejor después de un incendio. La cicuta prospera en la sombra y crece bien bajo un dosel. Algunas especies crecen bien en la elevación.

«Pero en los trópicos, todas las especies de árboles parecen tener una ventaja competitiva similar. Hay una abundancia de especies, pero pocos individuos de cada especie. Las posibilidades de desaparecer deben ser altas. Pero tiene que haber un mecanismo que evita que una especie se convierta en común, se convierta en dominante. Y son estos enemigos naturales los que tienen una alta especificidad de huésped «.

Egbert Leigh, del Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales, describió mejor la diversidad de los bosques tropicales en una declaración: «¿Cómo puede un medio kilómetro cuadrado (de bosque) en Borneo o Amazonia contener tantas especies de árboles como 4.2 millones de kilómetros de bosque de zonas templadas En Europa, América del Norte y Asia combinados? «

Levi dijo que algunos bosques tropicales tienen hasta 1,000 especies de árboles diferentes que viven en la misma área general. La idea de que los enemigos naturales restringen el reclutamiento de árboles juveniles no es nueva, dijo, y de hecho, fue planteada hace casi medio siglo por dos científicos en lo que se conoce como la hipótesis de Janzen-Connell.

Aunque los efectos de Janzen-Connell deberían evitar que una especie tome el control, no explican ni predicen cómo se pueden mantener juntas mil especies de árboles. De hecho, los investigadores anteriores sugirieron que los efectos de Janzen-Connell solo podían mantener muy pocas especies y, por lo tanto, eran relativamente poco importantes para el mantenimiento general de la diversidad de bosques tropicales.

En cambio, Levi y sus colegas de la Universidad de Florida, el estado de Oregón y la Universidad James Cook en Australia dicen que esta estrecha relación entre los árboles y sus enemigos naturales es la clave para la diversidad de los bosques tropicales. Descubrieron que si los hongos, los artrópodos y otros enemigos naturales producen incluso pequeñas zonas alrededor de los árboles donde no se puede establecer un nuevo árbol de la misma especie, los niveles muy altos de diversidad de árboles observados en los bosques tropicales se pueden mantener casi indefinidamente.

«Hay una ‘sombra semilla’ alrededor de los árboles adultos y algunos escapan de la curva y salen, permitiendo el reclutamiento en otras áreas hasta que los enemigos específicos del huésped se establezcan en la nueva ubicación», dijo Levi. «Es por eso que es sumamente importante mantener la biodiversidad de las aves y los mamíferos en estos bosques, o el reclutamiento eventualmente disminuirá, especialmente en áreas de caza excesiva».

Levi se encuentra en el Departamento de Pesca y Vida Silvestre del Estado de Oregon, en el Colegio de Ciencias Agrícolas.

Más información: Taal Levi el al., «Los bosques tropicales pueden mantener la hiperdiversidad debido a los enemigos», PNAS (2018). www.pnas.org/cgi/doi/10.1073/pnas.1813211116 

Referencia del diario: Actas de la Academia Nacional de Ciencias.  

Proporcionado por: Oregon State University

Información de: phys.org


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