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Los herbívoros desarrollaron poderosas mandíbulas para digerir plantas más resistentes después de extinciones masivas

Los herbívoros desarrollaron poderosas mandíbulas para digerir plantas más resistentes después de extinciones masivas
Herbívoros triásicos. Crédito: James Ormiston

La evolución de los herbívoros está relacionada con las plantas que sobrevivieron y se adaptaron después de la «gran muerte», cuando más del 90% de las especies del mundo desaparecieron hace 252 millones de años.


por la Universidad de Bristol


Investigadores de la Universidad de Bristol encontraron que los comedores de plantas se diversificaron rápidamente después de extinciones masivas para comer diferentes tipos de plantas, y los que eran capaces de masticar materiales más duros, que reflejaban las condiciones de secado del Triásico tardío, se convirtieron en los más exitosos. Estos herbívoros más duros incluyeron algunos de los primeros dinosaurios.

Tras la extinción masiva más grande de todos los tiempos, la extinción masiva del final del Pérmico, los ecosistemas se reconstruyeron desde cero durante el Triásico, desde hace 252-201 millones de años allanando el camino para nuevas especies , y surgieron muchos tipos nuevos de plantas y animales. En un nuevo estudio publicado en Nature Communications y dirigido por el Dr. Suresh Singh de la Facultad de Ciencias de la Tierra de Bristol, ha surgido nueva evidencia de la complejidad de la recuperación posterior a la extinción.

«Quería centrarme en los herbívoros, incluidos algunos de los primeros dinosaurios», dice el Dr. Suresh Singh. «Los principales animales en cualquier ecosistema tienden a ser los herbívoros, y descubrimos que muestran una notable evidencia de especialización en los tiempos turbulentos posteriores a la gran extinción masiva. De hecho, los impactos ambientales que mataron a tantas especies, como el calentamiento global y lluvia ácida, todavía regresaban de vez en cuando, pero los supervivientes estaban decididos a explorar nuevas dietas «.

«Nos sorprendió poder identificar especializaciones definidas entre los herbívoros», dijo el Dr. Tom Stubbs, un colaborador. «Llamamos a estos grupos, los generalistas de la ingestión, los especialistas en prensión, los especialistas en duroófagos, los despulpadores de esquila y los procesadores orales pesados; estos nombres reflejan el poder de sus mandíbulas, sus dientes y los tipos de plantas que probablemente habrían estado comiendo».

«Podría parecer una empresa especulativa identificar las dietas de los animales que murieron hace más de 200 millones de años», dijo la profesora Emily Rayfield, quien también codirigió el proyecto. «Pero medimos cientos de mandíbulas fósiles y comparamos sus formas con animales vivos, y estimamos valores funcionales clave de las mandíbulas fósiles, como la ventaja mecánica y la fuerza de mordida, midiendo el apalancamiento de las mandíbulas y qué tan rápido o con fuerza podían cerrarse».

Los resultados se estudiaron a lo largo de los 80 millones de años que siguieron a la extinción masiva e incluyeron la diversificación de los primeros dinosaurios herbívoros. «Pudimos mapear la evolución de todos los caracteres funcionales relacionados con la alimentación a través del árbol evolutivo y a través del tiempo», dijo el Dr. Armin Elsler, colaborador. «Descubrimos para nuestra sorpresa que, durante este tiempo , varios grupos nuevos se diversificaron como herbívoros, y parecían asumir sus roles haciendo a un lado a los competidores potenciales, no necesariamente eliminándolos».

Las plantas también se diversificaron a lo largo del Triásico, y parte de la evolución de los herbívoros se relaciona con la disponibilidad de nuevos tipos de alimentos vegetales. «Una cosa clave fue la expansión de grupos que podían manipular material vegetal resistente, con poderosas mandíbulas para picar y masticar», dice el Dr. Singh. «Esto refleja las condiciones de secado, especialmente en el Triásico Tardío, cuando muchos grupos de plantas más suaves se volvieron menos comunes, y las coníferas adaptadas a la sequía, por ejemplo, se extendieron por todo el mundo. Estos cambios, combinados con la separación de nichos estrictamente impuesta, llevaron a patrones de extinción como los herbívoros generalistas y resistentes. prosperaron, mientras otros herbívoros se extinguieron «.

«Este tipo de análisis macroecológico representa una gran cantidad de trabajo», dijo el profesor Mike Benton, quien codirigió el estudio. «Pero arroja luz real sobre procesos clave a nivel ecológico y ayuda a explicar por qué algunos grupos se extinguieron y fueron reemplazados por otros, como los primeros dinosaurios. Podemos estar razonablemente seguros de los resultados porque tenemos excelentes datos sobre las edades geológicas de los especímenes, sus relaciones entre sí, y las características clave de sus mandíbulas y dientes que corresponden a sus antiguas dietas Lo que una vez fue un tipo de proyecto bastante especulativo ahora se ha vuelto mucho más analítico y comprobable.



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