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Los insectos están desapareciendo en todo el mundo


Los insectos de todo el mundo se encuentran en una crisis, según un pequeño pero creciente número de estudios a largo plazo que muestran disminuciones dramáticas en las poblaciones de invertebrados. Un nuevo informe sugiere que el problema está más extendido de lo que los científicos se dieron cuenta. El estudio encontró que se ha perdido un gran número de insectos en un bosque nacional prístino en Puerto Rico, y los animales que se alimentan de insectos del bosque también han desaparecido.


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Por Ben Guarino


En 2014, un equipo internacional de biólogos estimó que, en los últimos 35 años, la abundancia de invertebrados como los escarabajos y las abejas había disminuido en un 45 por ciento . En lugares donde se dispone de datos de insectos a largo plazo, principalmente en Europa, el número de insectos está cayendo en picado. Un estudio realizado el año pasado mostró una disminución del 76 por ciento en insectos voladores en las últimas décadas en las reservas naturales de Alemania.

El último informe, publicado el lunes en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias, muestra que esta sorprendente pérdida de abundancia de insectos se extiende a las Américas. Los autores del estudio implican el cambio climático en la pérdida de invertebrados tropicales.

«Este estudio en PNAS es una verdadera llamada de atención, una llamada de atención, a que el fenómeno podría ser mucho más grande y a través de muchos más ecosistemas», dijo David Wagner, experto en conservación de invertebrados de la Universidad de Connecticut que no involucrado con esta investigación Añadió: «Este es uno de los artículos más perturbadores que he leído».

Bradford Lister , un biólogo del Instituto Politécnico Rensselaer en Nueva York, ha estado estudiando insectos de la selva tropical en Puerto Rico desde la década de 1970. Si Puerto Rico es la isla del encanto – «la isla del encanto» – entonces su bosque lluvioso es «el bosque encantado en la isla encantada», dijo. Las aves y las ranas coquíes trillan debajo de un dosel de color esmeralda de 50 pies de altura. El bosque, llamado El Yunque, está bien protegido. El rey español Alfonso XII reclamó la jungla como coto real del siglo XIX. Décadas más tarde, Theodore Roosevelt lo convirtió en una reserva nacional, y El Yunque sigue siendo el único bosque tropical lluvioso en el sistema forestal nacional.

«Bajamos en el ’76, ’77 expresamente para medir los recursos: los insectos y los insectívoros en la selva tropical, los pájaros, las ranas, las lagartijas», dijo Lister.

Regresó casi 40 años después, con su colega Andrés García, ecólogo de la Universidad Nacional Autónoma de México. Lo que los científicos no vieron a su regreso les preocupó. «Muchacho, fue inmediatamente obvio cuando entramos en ese bosque», dijo Lister. Menos pájaros revoloteaban por encima. Las mariposas, una vez abundantes, casi habían desaparecido.

García y Lister, una vez más, midieron los insectos del bosque y otros invertebrados, un grupo llamado artrópodos que incluye arañas y ciempiés. Los investigadores atraparon artrópodos en el suelo en placas cubiertas con un pegamento pegajoso, y levantaron varias placas más cerca de tres pies en el dosel. Los investigadores también barrieron las redes sobre el cepillo cientos de veces, recolectando las criaturas que se arrastraban a través de la vegetación.

Cada técnica reveló que la biomasa (el peso seco de todos los invertebrados capturados) había disminuido significativamente desde 1976 hasta nuestros días. La muestra de barrido de biomasa disminuyó a un cuarto u octavo de lo que había sido. Entre enero de 1977 y enero de 2013, la tasa de captura en las trampas de tierra pegajosa se multiplicó por 60.

«Todo está cayendo», dijo Lister. Los invertebrados más comunes en el bosque lluvioso, las polillas, las mariposas, los saltamontes, las arañas y otros, son mucho menos abundantes.

«Santa mierda», dijo Wagner sobre la pérdida de 60 veces.

El entomólogo de la Universidad Estatal de Louisiana, Timothy Schowalter , quien no es autor del reciente informe, ha estudiado este bosque desde la década de 1990. La nueva investigación es consistente con sus datos, así como los estudios europeos de biomasa. «Se necesitan estos sitios a largo plazo, con un muestreo consistente durante un largo período de tiempo, para documentar estas tendencias», dijo. «Encuentro sus datos bastante convincentes».

Los autores del estudio también atraparon lagartijas anole, que comen artrópodos, en la selva tropical. Compararon estos números con los de la década de 1970. La biomasa de anole se redujo en más del 30 por ciento. Algunas especies de anole han desaparecido por completo del bosque interior.

Las ranas que comen insectos y las aves también cayeron en picado. Otro equipo de investigaciónusó redes de niebla para capturar aves en 1990, y nuevamente en 2005. Las capturas disminuyeron en un 50%. García y Lister analizaron los datos con un ojo en los insectívoros. La paloma de codorniz rojiza, que come frutos y semillas, no tuvo cambio de población. Un brillante pájaro verde llamado el puertorriqueño Tody , que come insectos casi exclusivamente, disminuyó en un 90 por ciento.

La red alimenticia parece haber sido borrada de la parte inferior. Es creíble que los autores vinculen la cascada con la pérdida de artrópodos, dijo Schowalter, porque «tienes todos estos taxones diferentes que muestran las mismas tendencias: las aves insectívoras, las ranas y las lagartijas, pero no las ves entre las aves que se alimentan de semillas».

Lister y García atribuyen este choque al clima. En el mismo período de 40 años que el choque de artrópodos, la temperatura alta promedio en el bosque lluvioso aumentó 4 grados Fahrenheit. Las temperaturas en los trópicos se adhieren a una banda estrecha. Los invertebrados que viven allí, de la misma manera, están adaptados a estas temperaturas y se encuentran pobremente fuera de ellas; Los insectos no pueden regular su calor interno.

Un análisis reciente del cambio climático y los insectos, publicado en agosto en la revista Science , predice una disminución en las poblaciones de insectos tropicales, según un autor de ese estudio, Scott Merrill , quien estudia las plagas de los cultivos en la Universidad de Vermont. En las regiones templadas más alejadas del ecuador, donde los insectos pueden sobrevivir a un rango más amplio de temperaturas, las plagas agrícolas devoran más alimentos a medida que aumenta su metabolismo, advirtieron Merrill y sus coautores. Pero después de un cierto umbral térmico, los insectos ya no ponen huevos, dijo, y su química interna se rompe.

Los autores de un estudio de 2017 sobre insectos voladores desaparecidos en Alemania sugirieron otros posibles culpables, incluidos los pesticidas y la pérdida de hábitat. Los artrópodos de todo el mundo también tienen que lidiar con patógenos y especies invasoras.

«Es desconcertante, y tengo miedo a la muerte que en realidad es la muerte por mil cortes», dijo Wagner. «Una de las partes más aterradoras de esto es que no tenemos una pistola obvia para fumar aquí». Un peligro particular para estos artrópodos, según su punto de vista, no era la temperatura, sino las sequías y la falta de lluvias.

Lister señaló que, desde 1969, el uso de pesticidas ha caído más del 80 por ciento en Puerto Rico. Él no sabe qué otra cosa podría tener la culpa. Los autores del estudio utilizaron un método analíticoreciente , inventado por un profesor de economía en la Universidad de Fordham, para evaluar el papel del calor. «Te permite colocar una probabilidad en la variable X causando la variable Y», dijo Lister. «Así que hicimos eso y luego cinco de nuestras seis poblaciones obtuvimos el apoyo más fuerte posible para el calor que causa esas disminuciones en la abundancia de ranas e insectos».

Los autores clasificaron los efectos del clima como los huracanes y aún vieron una tendencia constante, dijo Schowalter, lo que constituye un argumento convincente para el clima.

«En todo caso, creo que sus resultados y advertencias son subestimados. «La gravedad de sus hallazgos y ramificaciones para otros animales, especialmente los vertebrados, es hiperrealante», dijo Wagner. Pero no está convencido de que el cambio climático sea el motor global de la pérdida de insectos. «La disminución de los insectos en el norte de Europa precede a la del cambio climático allí», dijo. «Del mismo modo, en Nueva Inglaterra, algunas declinaciones tangibles comenzaron en la década de 1950».

No importa la causa, todos los científicos acordaron que más personas deberían prestar atención al bugpocalypse.

«Es algo muy aterrador», dijo Merrill, que viene de la mano de un informe «sombrío y sombrío» de la ONU que estima que al mundo le queda poco más de una década para controlar el cambio climático. Pero «todos podemos avanzar», dijo, usando más autos que ahorran combustible y apagando los dispositivos electrónicos que no se usan. La Xerces Society, con sede en Portland, Oregon, un grupo ambiental sin fines de lucro que promueve la conservación de insectos, recomienda plantar un jardín con plantas nativas que florecen durante todo el año.

«Desafortunadamente, tenemos oídos sordos en Washington», dijo Schowalter. Pero esos oídos escucharán en algún momento, dijo, porque nuestro suministro de alimentos estará en peligro.

El treinta y cinco por ciento de los cultivos de plantas del mundo requieren polinización de abejas, avispas y otros animales. Y los artrópodos son más que simples polinizadores. Son los custodios más pequeños del planeta, que trabajan en rincones desapercibidos o evitados. Mastican madera podrida y comen carroña. «Y ninguno de nosotros quiere tener más cadáveres alrededor», dijo Schowalter. Los insectos silvestres proporcionan $ 57 mil millones en mano de obra de seis patas en los Estados Unidos cada año, según una estimación de 2006.

Lister advirtió que la pérdida de insectos y artrópodos podría desgastar aún más la red alimenticia de la selva tropical, haciendo que las especies de plantas se extingan sin polinizadores. «Si los bosques tropicales desaparecen, será otro fracaso catastrófico de todo el sistema de la Tierra», dijo, «que se alimentará de los seres humanos de una manera casi inimaginable».

El Panel Intergubernamental sobre el Cambio Climático de la ONU dijo que no hay precedentes de los cambios radicales necesarios para controlar el calentamiento del planeta. (Danielle Kunitz, Osman Malik / The Washington Post)


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https://www.washingtonpost.com/science/2018/10/15/hyperalarming-study-shows-massive-insect-loss/?noredirect=on&utm_term=.a7c57b2b74ae

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